Niksma

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Niksma » Творчество » Просто сказка


Просто сказка

Сообщений 1 страница 10 из 31

1

   Где-то в закоулках одного нефешенебельного района западной спиральной ветви Галактики, которого даже нет на карте, находится маленькое неприметное желтое солнце.
   На расстоянии около девяноста двух миллионов миль вокруг него вращается совершенно невзрачная зелено-голубая планета, произошедшие от обезьян жители которой настолько примитивны, что до сих пор считают электронные часы чем-то выдающимся.
   У этой планеты есть — или, вернее, была — проблема, заключавшаяся в следующем: большинство людей на ней было почти всегда чем-то недовольно. Предлагалось множество решений этой проблемы, но почти все они были почему-то связаны с небольшими бумажками, в основном зелеными, что весьма странно, ведь бумажки-то, как раз были всем довольны. Так проблема и оставалась нерешенной: одни люди были жадными, другие жалкими, и даже электронные часы им не помогали.

http://pics.qip.ru/202Jkrg.jpg
© Дуглас Адамс
Путеводитель по Галактике для автостопщиков
Перевод Ю.Аринович, 2003

сравните свои часы

Теги: галактика, путушествия, миры, реальность

2

ПРЕЛЮДИЯ
   Неверно выражение - Вначале было слово». Сперва возникло огромное желание.                                                 
   Оно заставило Творца заняться   организацией нашей Вселенной. Вполне возможно, он удивить кого хотел или до смерти скучно стало. Теперь этого никто не узнает. Результат его трудов мы с вами. Он забавлялся своими игрушками, пока не понял - «Плясать под его дудку род человеческий не собирается». И устранился, предоставляя новому племени идти своим путём. Иногда он наказывал слишком нерадивых и помогал тем, кто не отверг веру в него.. Однако, чем дальше от сотворения Мира, тем меньше помощи. Если   быть совсем точным. Теперь пошли сплошные наказания. Напрашивается вывод - Мы избрали не тот путь, который он нам пророчил. Создатель решил от нас избавиться. Напасти на планету Земля сыпятся одна за другой. Страдают и правые и виноватые. Большую часть проблем мы находим без посторонней помощи. Как и прежде, от войн, развязанных единицами ради наживы, гибнут сотни тысяч тех, кто никого и пальцем бы не тронул. Да, мы такие! Всегда находятся злые гении и им не могут противостоять. Похоже, в этом и состоит его замысел – Пусть перебьют себя сами. Ну, а те, кто выживет, испробуют на себе мощь природных катаклизмов, вызванных, предположим так, кем – то более могущественным, чем простой смертный.                                                                                               
   Если верить Библии, один раз он уже устраивал нам Всемирный Потоп. Кто помешает ему сделать это ещё разок. Ну, не Потоп, так похлеще… Неисповедимы пути Господни. Вся власть над нами в его руках. Ему решать, как поступить с нами. Не хочется быть любимыми, но уже надоевшими игрушками. И всё-таки придётся смириться с этим. Все мы дети его… Родного сына, не задумываясь он принёс в жертву. Нет не так… Сын его родной принёс в жертву себя, а он взирал и не помешал ему. Ради нас такие страдания. И что?! Ничего! Лишь горстка людей пошла по стопам  Спасителя, остальные плевали на него и муки его. Где славные крестоносцы, которые во славу Христа забудут распри и станут помогать страждущим? Как ни странно, именно именем Всевышнего развязывались почти все серьёзные войны. Таковы факты.                                     
   Миллионы жителей земли присвоили себе право дать Творцу имя. Каждый народ назвал его по- своему. – « Что тебе имя моё? Зри в корень…», а вот  в корень никто смотреть и не хочет. Имя стало превыше самого Создателя. Конечно, существует вероятность, что у нас, их было несколько. Собрались в кружок приятели, нарисовали карту энного мира, нашего, стало быть. У каждого была своя территория, где по мере способностей и знаний, они творили всяк по-своему усмотрению. У семи нянь дитя без присмотра. Как знать, может это и есть причина Хаоса, постигшего нас. Мы могли бы до бесконечности выдвигать гипотезы. Ничего от этого не изменится. Наша жизнь определяется вовсе не событиями, а тем, как мы к ним относимся. Правильно кто-то сказал - «Дай нам Боже  сил изменить то, что изменить, возможно. Дай нам терпения  пережить то, что мы изменить, не в силах. А самое главное, дай нам ума отличить, одно от другого.
   Оставим софистику и предположим, как повернуться дела, если соберётся некий коллектив единомышленников, страдающих от скуки и горящих желанием поразвлечься. А вышло из этого, когда такое случилось, странное и непонятное.

…Их было трое.… Сначала у них появилось желание, потом они сказали Слово. Всё остальное, по их Слову, родилось само…

АРТ написал(а):

…Мы сидели за столом,
И мечтали, а потом
Мир родился новый,
Очень даже клёвый…

ИРИДА написал(а):

…Мне играть предложили,
А я согласилась.
И рада, что из этого
Реальность появилась…

АЛЬБА написал(а):

…С нашим желанием
Фантазия скрестилась.
От бурного союза
Планета получилась…

3

ЧАСТЬ 1
ГЛАВА 1
   Этот мир создавался тяжело. Контуры материков и островов выходили достаточно причудливых форм. Природные ландшафты резко переходили один в другой. Странной была планета. Фантазия Создателей наградила её и лесами и морями и пустынями, словом, всё, как полагается. Животный мир подстать обычному фантастическому миру. Только с существами разумными вышел небольшой перекос. Они объявлялись в этом мире внезапно, по одному или по двое, постепенно материализуясь. Вступая в новую жизнь, как первопроходцы. С них и началась история, как с Адама и Евы. Все характеристики героев совершенно от них не зависели. Это были взрослые или молодые особи, с уже заложенными в них волшебными или воинскими способностями. Со сложившимися отношениями и воспоминаниями. Начав свой Путь однажды, они не могли отложить его или изменить. По замыслу Создателей, Путь они должны были пройти до конца. И только от везения  самих Великих зависело, останется  ли жить  герой, когда завершит свой Путь.
   Эльф стоял с закрытыми глазами и ощущал - с ним творится что-то необъяснимое, даже больше того, что-то необычное. Эти ощущения сначала затмевали всё. Захватили и разум, и тело, но постепенно к этому стал примешиваться страх. Вдруг, неожиданно к нему вернулись все чувства. Запахло морем. Раздался хлопок, и он открыл глаза. Как же он удивился, когда увидел себя стоящим на крутом скалистом берегу. А перед ним расстилалась бесконечная водная гладь чудесного лазурного цвета. Вполне мирная картина, но она вызывала в нём волну непреодолимого страха. Ещё, он ну, никак не мог осознать. Почему ему страшно! Пришлось сесть и снова закрыть глаза. Стали пробиваться новые мысли
-  А собственно, что я тут вообще делаю? Можно с ума сойти от этой неразберихи в голове и вокруг. По крайней мере, стало ясно ничего из происходящего с ним раньше, он не помнит.  Что ж, - внезапно успокоившись, решил он, - Наверное, я стукнулся головой. И у меня пропала память. Надо отдохнуть, может всё пройдёт. Эльф лёг, что-то прошептали его губы. Он даже сам не понял, что, и  мгновенно заснул.
   Спустя некоторое время, рядом с ним стал мерцать воздух. Начали проявляться черты большого человека, всё чётче и чётче. Сильно хлопнуло, мерцание прекратилось. На берегу появился крупный мужчина. Он стоял не шевелясь, его глаза постепенно наполнялись ужасом.
   От хлопка Дим проснулся. Он поёжился и вгляделся в сумрак. Перед ним стоял Катр, как-то странно смотрел на море и мелко дрожал. Дим окликнул его. Воин перевёл взгляд на него, пробормотал проклятие и рухнул на землю.
– Надо же было так напиться, - подумал эльф, Он подобрался поближе к другу. Прилёг рядом с ним и снова заснул.
   В течении следующих пяти танов, ещё три раза происходили громкие хлопки и появления. К тому моменту, когда утренние лучи осветили скалу, на ней, свернувшись калачиками, лежали :три человека, эльф и дракон. Дракон проснулся первым. Квентин, оглядевшись вокруг, ужаснулся – Великий Создатель! Угораздило же меня стать драконом, так некстати. Ведь. Мог запросто раздавить кого-нибудь. Через ман он стал человеком. – Так-то лучше – подумал он. – Надо поднимать остальных, а то опоздаем на Сбор. У него побаливала голова, и он не слишком учтиво принялся будить товарищей. Распихав мужиков. Он остановился возле девушки. Его губы растянулись в довольной улыбке, Марго ему нравилась. Она всем нравилась, но он испытывал к ней особенные чувства. Он любил её, как младшую сестру. Квен был готов умереть за неё. Ардиец смотрел, как девушка хмурится во сне и решил, что сон не слишком приятен, и его можно прервать. Он негромко хлопнул в ладоши около её уха. Марго резко подпрыгнула и приняла боевую стойку, но увидев Квентина, расхохоталась. Понемногу все приходили в себя. Всех интересовало, почему они остановились в заливе Страха.   Но эти не приятные обрывки мыслей исчезли, по мере того, как они вспоминали – Им предстоит долгий путь в город Прибрежный. Там их ждал прекраснейший в мире парусник и Сбор, на котором они  должны узнать маршрут и Цель их нового Пути.
   Дим, как капитан команды, покрикивал на всех, торопя в дорогу. Идти было добрых тана четыре ходу. Марго мило улыбнулась Квентину, - Ты мог бы обернуться драконом, Мы быстро долетели бы до места. Квентин только чертыхнулся – Вот лопухнулся. Проснулся драконом и за чем-то преобразился. Укор во взглядах друзей угнетал, несмотря на их молчание. Ард чувствовал себя не в своей тарелке, - так подвёл их. Ничего не поделаешь, облика дракона ему не видать теперь, как собственных ушей, целый день, да и потом, бабка надвое сказала… Как лягут кости Матушки Судьбы.
   - Я мог бы превратиться в коня – буркнул он.  -   По крайней мере, мы с Марго доберёмся до корабля. Хоть пожрать приготовим. Идея немного согрела  и была принята. Квентин манов пять  пыхтел над превращением и вскоре обратился конём. Когда он расправил крылья, Марго взвизгнула от восторга. Вид пегаса привёл её в распрекрасное расположение духа. Она вскочила к нему на спину, они резко взлетели, а затем плавно двинулись в сторону  Прибрежного.
   - Нечего стоять! – прикрикнул Дим. -  И нам пора в дорогу. Трое мужчин почти бегом припустили в след улетающему Квентину. Их ждал долгий путь и хорошо бы приятный. Теперь посмотрим на пятого  члена команды, оставшегося до сих пор неизвестным. Это юноша восемнадцати лет. Зовут его Сэт. Он заклинатель змей. Точнее, всяких змей, и земных и водных, подземных и пустынных. Стоило сказать ему Слово, и они бегали за ним, как собачки. Выполняли любую его прихоть. В данное время он постигал науку воина на паруснике капитана Дима. Под руководством знаменитого и искусного воина Катра. Ему это нравилось. Он радовался, что выбрал этот Путь и эту команду. – Все события происходят во времени – думал он, глядя в спину, идущего впереди Катра. – Когда-нибудь я буду таким же большим, как и ты. Не глядя на свой огромный рост (почти три прана ) и большой мышечный вес, воин удивлял подвижностью и стремительностью. Среди человеческих бойцов с ним никто не мог сравниться. Создатель дал ему право быть исключительным, первым во всём. И Катр оправдывал эти дары.
   Спустившись со скалы, отряд углубился в степь. В этом мире она была опасным местом. В этой части материка злобствовали дикие псовые охоты. Про трудность сражения с собаками знали все, поэтому бесшумными тенями   они скользили  по открытой местности. Даже дышать старались тише. В душе каждый молился – Пусть рука Создателя выкинет кости удачно, и если выпадут на их долю приключения, хоть бы хорошие. Когда прошли уже половину пути, на невысоком холме заметили зверя, белого и огромного. Он молча ждал их. В остановке не было смысла, да и лучше узнать, какая опасность ждёт впереди. По мере приближения вздохнули с облегчением -  это оказался знакомый оборотень Вой. Их шансы удачно добрать до города возрастали.  Так же молча, с присоединившимся волком, группа продолжала свой поход. Казалось, всё шло пока нормально…
   Вой прикрывал спину Сэту, и немного расслабившись, парень предался воспоминаниям. Сегодня утром Марго ему улыбнулась и в сердце зажглась надежда – может, он ей нравится? Но он понимал – Не стоит лелеять мираж и дальше. Не то время. Пока не кончится новый Путь, у них не выйдет личных отношений. Однако, на сердце стало теплее от призрачной мечты.
   Вдалеке показались башни Прибрежного. Дим облегчённо вздохнул, - Похоже пронесло, - подумал он… и сглазил. Вой резко затормозил и втянул ноздрями воздух. Обоняние волка – оборотня ошеломляло. Он чуял добычу и врага на расстоянии до пяти крамов. Пришло время взглянуть правде в глаза – им предстояла крупная схватка, и совершенно не возможно предсказать заранее, кто доберётся живым до стен города. Стая диких псов неумолимо приближалась. Тело Дима аж зудело от пяти нерастраченных за день заклинаний. – Ну, вот   сказал он себе – Главное, не торопиться. Дежурное превращение собак в камни могло и не сработать. Он быстро шептал слова заклятий. Первое сработало на половину. Второе, третье и четвёртое, пропали даром. Осталось последнее. Вокруг кружила уже половина стаи. Пятое заклинание он не успел произнести, псы ринулись в яростную атаку.
   Катр с Сэтом встали спина к спине и отбивались мечами, закрываясь от бешеных псов щитами. Вою, вобщем, ничего не угрожало. Он мог бы просто уйти, но не в его правилах было бросать друзей в беде. Он методично ломал хребты нападающим собакам и пробирался к Диму. Тот уже сильно истощился после своей ворожбы. Эльф размахивал, как молнией, клинком. Приличная куча дохлых псов валялась у его ног, но казалось, им не будет конца. – Самое поганое, - думал он, - У меня есть ещё один шанс, а я не успеваю состряпать заклинание. Хоть бы минутку передышки. Но такого подарка от собак ждать не приходилось. Эти озверевшие твари всегда нападали целой ордой, и единственным их инстинктом было убивать, убивать, убивать. Нередко у погибших от зубов убийц, напрашивались мысли – Создатель Великий! Зачем ты придумал этих бестий? Больше всего народа гибло именно от собак. Однако, Высшие упорно не желали, чтобы мир избавился от такой напасти. Они были истребителями неудачников и тех, кто надоел Создателям. Вообще-то, благодаря им, погибшие заменялись новыми героями, и всё возвращалось на круги своя – жизнь продолжалась.
   Катр заметил, что Сэт всё чаще пропускает укусы. Каждый раз, когда собачьи зубы впивались в его тело, он зло матерился и с отчаянным усилием продолжал размахивать «Кесарем». Там, где падал прекрасный меч, лилась кровь. Много врагов нашли смерть под его остриём. Но всему есть предел, и Воин понимал, если не произойдёт чудо, мальчишка погибнет. Его самого ещё ни разу не укусили. Это не успокаивало, и он с сомнением бросал взгляды на оборотня, который почти добрался до капитана. Вой старался изо всех сил. Обычно, псы не нападали на таких существ, как он, но сейчас был другой расклад. В порыве атаки они позабыли чувство страха и теперь, ему тоже изрядно доставалось. Конечно, укусы и рваные раны несмертельны для него, но крайне болезненны и неприятны. Оставался один вариант – дать передышку эльфу и быть может, он что-нибудь придумает. Оборотень ещё быстрее принялся работать зубами и лапами. Ему удалось отвлечь основную массу противников Дима на себя. Тот же, потратив несколько манов на остатки собачьей рати, начал творить своё последнее,  за  этот день, волшебство. По земле покатились булыжники. Внезапно мелькнула мысль – Тысячи раз, сотни волшебников превращают   тварей в камни. Наверное, вся степь должна была превратиться в булыжную мостовую. Но ничего подобного,  если завтра пройти по этому месту, не увидишь ни одного камешка… Вот вопрос, - Куда они пропадают?!
Эльф огляделся. Вой сидел около него и слизывал кровь со шкуры. В обычное время белая, теперь она приобрела алый цвет. Переведя взгляд дальше, он увидел Катра, поддерживающего ученика Сэта. Сильно израненный мальчик потерял сознание, а это – плохо. Собачьи укусы долго не заживали, даже после лечебных заклинаний. Дим подошёл к ним. Передвигаться Сэт не мог.
– Придётся  тащить его на себе, задерживаться не стоит – пробурчал Вой. Парня положили на волка и без промедления, на возможно быстрой скорости, двинулись к городу. Примерно через пол тана, они входили в северные ворота Прибрежного. По улицам города они еле волочили ноги, но на них никто не обращал внимания. Это вполне обычно для портового городка, где проживали или временно находились воинственные люди. Тем более, во время Сбора сюда прибыли многие, и не у всех из них дорога была безмятежной. Ближе к истине то, что почти все пробивались в  Прибрежный с тяжёлыми боями. Сотни полегли под натиском псовой охоты. И вот, перед ними, наконец-то, появился  красавец парусник – «Рать». Сэт еле сполз со спины оборотня, а тот, встряхнувшись, обернулся человеком, подхватил на руки мальчишку, и они по трапу взошли на корабль. Там их ждал тёплый приём, хороший ужин, выпивка и отдых.
Квентин с Марго быстро и без приключений добрались по воздуху до места. Закупили на рынке продукты, заодно узнали много новостей. Как всегда, базар – место, где можно выведать всё. Сбор начинался завтра. С утра вестники объявят Цели и Маршруты, останется только выбрать Путь, который их больше устроит, и отправиться в дорогу.
   Сэта,  после ужина, уложили в постель. Его раны обработали, как смогли. Завтра, Дим попытается помочь ему магией, а сегодня он бессилен. Юный заклинатель  заснул, остальные собрались в каюте капитана. Денёк выдался не ахти, да им не привыкать. Другой жизни они не знали. Даже в голову не приходило, что может быть иначе.
   Марго внимательно разглядывала Воя. Она давно его не видела, за это время, он сильно изменился. Когда они  впервые встретились, Вой был в облике человека. Крупный мужчина, лет двадцати пяти, альбинос. Его красные глаза яркими рубинами горели на бледном лице. Тогда он произвёл на неё благоприятное впечатление. Сейчас он выглядел намного старше своих лет, а в небольшой каюте они с Катром занимали слишком много места. Девушка чувствовала себя маленьким хрупким созданием в окружении этих великанов.
– Ну, что, Маргоша, - подтрунивал над ней Катр. – Как полетала?
– Квентин жалуется на отсиженную спинку, - отшутилась она.
   Квентин сидел молча и крепко ругал себя за необдуманный утренний шаг. Из-за него всем пришлось туго, особенно парнишке. Оборотень хлопнул его по плечу – Не тужи, ард, если бы вы полетели все вместе, то не встретили бы меня. А так, пожалуй, я отправлюсь с вами. Давно не ходил под парусом, да и по лесам бродить надоело. С подругой поругался, пора менять обстановку.   Надеюсь, вы не откажетесь принять меня в свою команду?
– О чём речь! - воскликнул Катр. - Разве можно отказать такому воину. Дим тоже радовался пополнению команды. От Сэта какое-то время мало проку. Вой появился очень кстати. Эльф и оборотень раньше бывали в одной команде и не жаловались друг на друга. Короче, все проголосовали за принятие волка в компанию. Квентин немного повеселел, утешения достигли цели. Он перестал терзаться и включился в разговор сидевших за столом товарищей. – Если бы вы знали, сколько здесь народа собрал этот Сбор. Прибыли все, кому не лень. Наверное, цели будут заманчивыми. Ходят слухи, что в Цитадели разыгрывается Рубин Желаний… Сами понимаете, он никому не помешает.
– Да! – вздохнула  Марго, - Жизнь с таким камушком – сказка. У неё не было волшебных способностей. И Рубин дал бы ей возможность приобщиться к удивительному миру, в который сейчас для неё вход не доступен. – Нечего мечтать! – стукнул по столу кулаком   Дим, - Может, будет что-нибудь поинтереснее. Завтра и узнаем, а пока я, пожалуй, поспал бы. Все отправились по каютам. Через несколько сэков отовсюду всюду доносился храп, и только Сэт тихонько постанывал во сне.

4

ГЛАВА 2
А теперь о событиях, происходивших  намного раньше, в другом месте. В Критских холмах, поросших редколесьем, был вечер. Моросил мелкий холодный дождик. В луже под кустом вербены сидели два горных гнома и на чём свет стоит, поносили друг друга. Лот, который повыше ростом, наседал на маленького Литла. – Это, ты мелюзга, предложил лететь на драконе, поэтому и попёрлись в эти чёртовы холмы! Здесь всегда такие слякоть, никакие погодные заклятия не помогают. Из-за тебя будем всю ночь мокнуть. – А ты, что предлагаешь? Идти пешком через пол материка?! – орал второй. – Думаешь, в лесу Ужаса или на болотах Лоха тебя с распростёртыми объятиями ждут?! Лучше промокнуть здесь, в этих холмах, чем бегать от собак в Родонских степях. Уж про Прибрежные, я вообще молчу. Там, наверное, все восточные своры собрались. Они, сволочи, как чувствуют, где Сбор. Так и ломятся туда. Но Лот не уступал брату, - А кто тебе сказал, что вредный старик согласится подвезти нас  на своём драконе? Как заупрямится и придётся тащиться назад. – Ничего подобного, - не уступал маленький. – До бухты Радости куда ближе, а там наймём корабль какой-нибудь. Может и отряд подберём. По морю всегда спокойнее, чем по суше добираться. А в бухте отличные мореходы. На это возразить было нечего и старший гном замолчал. Он вылез из лужи, в которую они манов пять назад свалились с пригорка, и глухо сопя, двинулся дальше. Литл последовал за ним.
Ноги всё время разъезжались и стоило больших усилий снова не свалиться в противную жижу. Всё когда-нибудь кончается,  наконец, они спустились с дурацких холмов к реке Лавы. Слава Создателям, здесь не дождило. От огненной реки тянуло жаром. Они мигом обсохли и согрелись. Перебраться на другой берег по шаткому мосту оказалось нелегко, но крепко цепляясь за поручни и заодно зубами за воздух, они быстро справились с препятствием. На этой стороне дул прохладный ветерок, и повеселевшие гномы небольшим лесочком тронулись к маячившей впереди вершине вулкана Дрего.
Ночь приближалась к  исходу. Ранние пташки уже проснулись, и лесок постепенно наполнялся их гомоном. Выносливые человечки топали и топали, не мысленным образом успевая на ходу и поболтать и поесть и припрятать следы. По проторенной тропе решили не ходить, там всегда поджидали неприятности. Здесь же, в нехоженой части леса, тишь, да благодать. Заблудиться они не боялись. Вулкан изредка выпускал пары. Оставалось только идти в сторону дыма.
Через три относительно спокойных дня пути, дошли до Драконьих гор. На старом Материке только в этих горах жил дракон, поэтому их так и назвали. Дракон был собственностью Волшебника, а может Волшебник собственностью дракона, вобщем, в подробности никто не вдавался. Но если кто нуждался в услугах дракона Дрего, то обращались к Волшебнику, а тот решал, будут оказаны эти самые услуги или нет Нередки бывали случаи, когда проделав огромный, опасный путь, просители уходили ни с чем. Лот не зря так побаивался. Конечно, у них с Литлом хватило бы драгоценных камней чтобы оплатить свой полёт до Прибрежного, но никогда не знаешь, какая шлея попадёт под хвост несговорчивому магу. В связи с этим, Литл и предлагал запасной вариант – морской путь.
Горы – дом родной для горных гномов. С детства привыкшие лазать по кручам, Лот и Литл, не задумываясь ринулись не казалось  неприступные скалы. Всего танов пять у них ушло на дорогу к избушке Волшебника. Солнце клонилось к закату, сумерки, как бы нехотя, наползали на землю. – Красивое место выбрал себе старик, - подумал Лот. Литл уже стучал в дверь. Перспектива провести ночь в нормальных условиях, сглаживала впечатление от трудного дня.
Дверь немного открылась. За ней стоял маг и вглядывался в лица гномов. – Давненько вы тут не появлялись, братишки. Что ж вас на сей раз занесло? Его голос ни как не вязался с его внешностью. Это был голос молодого человека, а перед ними стоял небольшого роста старичок, с бородой до пояса. На морщинистом лице выделялись ярко-синие глаза, которые казалось, смотрят вам в саму душу. Те, кто его не знал, и видел в первый раз, могли подумать, - Святой прямо какой-то дедок. На самом деле, он слыл вредным и противным. Сказывались на характере долгое одиночество и общение с драконом. Волшебник, явно, не собирался приглашать их в дом, а это было плохой приметой. Литл неуверенно топтался у порога, снаружи. – У нас к Вам дело - решил его умаслить Лот. – Да, да, - подхватил Литл. – Нам без Вас, ну, никак не справиться. Дверь открылась чуток пошире. - Что, нужны мои заклинания? – проворчал себе под нос старик. – Нет, - скромно ответил маленький гном, - Нам бы на вашем драконе долететь до Прибрежного…На этот раз дверь резко захлопнулась у него перед носом. А из-за неё громко крикнули – Убирайтесь вон! Нет у меня времени на всяких недомерков, сами добирайтесь. – Но, господин великий! – пытались достучаться гномы, - Мы хорошо заплатим! Ответом им была гробовая тишина. Литл глотал злые слёзы. - Ну, ладно, отказал – шептал он сам себе, - Но ведь даже в дом не пустил! Нарушить правила гостеприимства в этом жестоком мире являлось большим оскорблением. Так что, их оскорбили, да ещё как!
- Чтоб тебе всю жизнь так, как нам сейчас! – во всю глотку кричал Лот. – Чтоб   тебя твой дракон в полёте сбросил, а потом  ещё и насрал сверху… Короче, это были самые безобидные пожелания в адрес одуревшего, по его мнению, мага. Выплеснув таким образам гнев, он взглянул на брата. На того было страшно смотреть. Такая тоска светилась в его взоре, Лот аж не выдержал, - Не горюй малец! Я клянусь тебе, целью нашего следующего Пути будет остров Разбитых сердец. Или я умру или у нас с тобой появится собственный дракон. Больше такие мерзавцы не обидят тебя. Пусть я и недомерок, зато облечу на нашем драконе все Материковые турниры и заполучу все призовые заклинания. Вот увидишь, я стану волшебником не хуже него.
Мы не знаем, когда наши слова становятся пророческими. Не знал и Лот, что через унижения и сильнейший гнев, в тот момент в нём родился Великий Маг. Что значат все заклинания мира без этого дара. Они могут сработать, а могут и пропасть. Могут обернуться во зло. Если же ты – Маг от Создателя, это большая сила, с которой считаются все. С ней не бывает осечек. Так, сам того не желая и не зная, Волшебник помог появлению Лота-Мага.
Его речь впечатляла. Литл, позабыв, где находится, стоял, раскрыв рот и слушал. Теперешний Лот совершенно  не походил на его сумасбродного братца. Столько целеустремлённости и уверенности прямо выпирало наружу, что Литл поверил ему окончательно и бесповоротно. Не возникло даже тени сомнения. – Вот так-так! Ну, и жизнь нас ждёт впереди. -  Как истинный философ, он начал прикидывать, чем  это может закончиться для него. Лот замолчал, схватил ошеломлённого брата за шкирку и поволок прочь от избушки.
Лерра – первая из лун, уже появилась на небосклоне, но было темно. Чуть не на ощупь, они двигались по узкой горной тропе. В прошлое посещение они приметили где-то здесь небольшую пещерку и теперь стремились попасть туда, как можно быстрее. Ещё пол тана им пришлось скользить в темноте над пропастью, пока рука Лота не почувствовала пустоту. Слишком скромное укрытие – лучше, чем ничего. Давно не отдыхавшие гномы, рухнули на каменный пол и оба провалились в сон. Опасно остаться без охраны, но видать, Судьба сжалилась над ними, и этой ночью никто и ничто их не побеспокоило.
Литлу снился прекрасный сон. Он маленький ребёнок, он дома. Мама качает его на руках и поёт колыбельную песню. Тут подбегает Лот, трясёт его и говорит, - Вставай! Я тоже хочу.  От волнения и возмущения он проснулся. Лот бесцеремонно тряс его за плечо, - Вставай, братан, хорош дрыхнуть. Всё на свете проспишь. Пришлось вставать. Дорога звала их вперёд.   Лучше сказать, их словно магнитом тянуло в Путь. Большие задержки по пути на Сбор, невозможны. Словно какая-то неведомая сила закладывалась в них. И эта сила гнала в пункт назначения.
Ледяной перевал закрыл горизонт. Где-то за ним, жил двоюродный дядя. Нет ничего лучше, чем встреча родственников. -  Мы живо через него перемахнём, говорил брату Лот, -   Помнишь, как в детстве мы любили кататься с ледяных горок? Так что, главное – залезть на него, а там уж, доедем с ветерком прямо до дома дядюшки Твила. Не глядя не превосходное настроение, восхождение оказалось адским. Вечные лёд и снега слепили глаза. Руки и ноги всё время соскальзывали, да и холодновато было. К концу дня, даже такие спецы, как горные гномы, не чувствовали тела. Хвала Великим, день выдался солнечным и безветренным. В другую погоду  они бы не пробились. И наконец, вот она, взятая высота!
- Как же мы слезем отсюда? – прошептал Литл. – Силы иссякли, и дело к вечеру? Если остаться здесь, то просто замёрзнем.
- Не горюй, - утешал Лот, – что-нибудь придумаем.
И он придумал. Целый тан у него ушло на вырубание изо льда двух кусков немаленького размера. – Ты когда-нибудь катался на ледяных санках? – спросил он. – Нет? Никогда не поздно попробовать. Каким-то хитроумным способом он привязал верёвкой на свой кусок льда куртку, уселся поудобнее, оттолкнулся ногами и вихрем помчался вниз. …Ай – донеслось до Литла - … аняй! – Ничего себе,  - подумал тот, всё ещё глядя, как брат стремительно удаляется. – Погляди-ка, не свалился. Придётся и мне повторить    это безумие. Немного поразмыслив, предприимчивый Литл привязал верёвкой себя, а не куртку, и отправился следом. В голове успела мелькнуть мысль – Если доберусь до подножия живым, никогда не поддамся на такую провокацию.
При каждом прыжке широкой льдины и при каждом её приземлении, Литл отбивал себе задницу. – Жаль не последовал примеру Лота, тому, небось, помягче. Куртка наверное, смягчает удары, но изменить ничего было нельзя. – Как я ходить стану, если отобью себе всё? – думал Литл. А его льдина – сани стремительно неслась навстречу ветру.
К счастью этот склон горы оказался довольно пологим и незначительным по своей продолжительности, а подножие – ровным и гладким. Трудностей с торможением у Лота не возникло. Остановившись, он никак не мог разогнуть скрюченные пальцы. – Надо же так вцепиться, - хмыкнул он. – Литл со страха ещё похлеще схватится, - утешал он себя. Его, как пить дать, будем ножом отковыривать. На этом месте его раздумья прервались сильнейшим толчком пониже спины. Он упал, стукнулся головой об острый край льдины и потерял сознание.
Лот и не собирался уходить, когда Литл приближался к нему. – Как же затормозить, - соображал маленький гном. Ему бы крикнуть, но такая простая идея почему-то не пришла ему на ум. Вместо этого, он выставил ногу и оттолкнул Лота с пути. Попытка удалась. Брат, хоть и упал, зато не угодил под сани. От толчка льдину развернуло немного вбок, скорость снизилась. Тут уж он со всех сил принялся скользить ногами по насту и наконец, остановился. Несколько манов у него ушло на развязывание верёвки. Оглянувшись, он увидел всё ещё лежащего Лота. Резко вскочив, гном хотел побежать, да не тут-то было. Толчки и удары при эдаком весёленьком спуске сделали своё дело. Он еле доковылял до места, где привалился Лот. От увиденной картины его замутило. Человечек опустился на снег и тихо заплакал. – Лотик, Лотик, - всхлипывал он, - Неужели, я тебя убил? Перед ним лежал брат, не проявляя никаких признаков жизни. Из, похоже, большой раны натекло много крови, и тёмно – красная лужа понемногу увеличивалась. Подползти поближе и послушать, дышит он или нет, не хватало смелости. А кровь всё текла и текла. – Дурак! – обругал он себя. – У мёртвого прекращает кровотечение, значит, он жив!
Судорожно цепляясь за снег окоченевшими пальцами, он поволок избитое тело поближе к Лоту. – Дай, Великий Создатель, чтобы сработало лечебное заклятие, - молил он. – Иначе, нам крышка. Он умрёт от потери крови, а я замёрзну ночью в снегу. Осмотрев рану на голове, Литл пришёл к выводу – Если кости выпадут удачно, то пожалуй, Лот выкарабкается из этой переделки с лёгким сотрясением мозга. Ну, а если нет… Конец им придёт…  Большой и светлый, точнее,  холодный…
Сотворив первое заклинание, он терпеливо ждал. Кровь остановилась, но других изменений в состоянии Лота не наблюдалось. После второго ( последнего ), рана затянулась. Через некоторое время, гном открыл очи и тяжело вздохнул. – Как башка раскалывается! Он сел и посмотрел на Литла. – Рассказывай. Тот, продолжая лежать, вкратце изложил ему прошедшие события. В заключении рассказа, Лот вздохнул ещё глубже, -  Видать, придётся тащить тебя. Лечить я сейчас не в состоянии – выдохся совсем. Не унывай, пусть темно, мне не привыкать. Ещё с детства  ты любитель покататься  на чужой шее, и чаще всего эта шея оказывается моей. Так продолжая бурчать, он взвалил младшего брата на закорки и тихо побрёл в сторону огней гномьего посёлка.
Дядюшка Твил владел небольшим кабачком под названием «Обвал» и маленькой гостиницей, расположенной тут же, на задах кабачка. Точнее, гостиница врубалась в скалу, а её фасадом на улицу являлся кабачок. Гном Твил процветал со своим питейным заведением. Поговаривали, будто выпивку он стряпает с помощью заклинаний, но все эти слухи он отрицал, да и кому какое дело. В Драконьих горах  пряталось много сокровищ, а желающих обогатиться, всегда доставало. Северная часть гор, до Ледяного перевала, просто кишела искателями приключений и богатств, поэтому заведение « Обвал» никогда не пустовало. А в гостинице редко пустовали номера.
В этот вечер, как всегда, он стоял за стойкой и с удовольствием прикидывал в уме сегодняшнюю выручку. Тогда-то ввалился в дверь обледеневший Лот. На плечах у него висел младший брат, который стонал при каждом его шаге. Твил всегда радовался родственникам, а сыновей брата любил, как собственных. Вобщем, встретил он их по первому разряду. Литла немедленно уложил в кровать. Тётушка Бонна натирала его какими-то пахучими мазями, шептала заговоры от хворей. Манов через сорок новенький, словно и не случилось ничего не приятного в этот не очень удачный поход, Литл разминался перед ужином.
Лот сидел в компании дядьки и посетителей и слушал сплетни и байки. Впитывал в себя, как губка, новости и слухи Это могло потом пригодиться. В зал вошёл повеселевший Литл и присел за их столик. Перебивая друг друга, они рассказывали всё, что узнали нового, с тех пор, как  пришлось заглядывать сюда в последний раз.
Прочесав язык до полуночи, Твил еле разогнал постояльцев. – Ребятам надо отдохнуть! – урезонивал он всех. – Завтра будет вечер, потом и поболтаем! Еле спровадив последнего, он повёл племянников в их номер. Он специально держал его наготове для таких вот непредвиденных случаев, и теперь, растянувшись на удобных, чистых постелях, в тепле, да ещё с набитыми животами, гномы мгновенно отправились в царство сна, нисколько не заботясь о дне завтрашнем.
Проспав до полудня они встали, как огурчики. Тут же прибежала тётка, принесла им горячий обед. – Что, ребятки, может останетесь у нас? Мы с дядей были бы очень рады.
- Нас ждёт Сбор, - таков ответ истинных героев. Взгляд Бонны стал печальным. Так вот и её сыновья давно ушли по зову и больше не ввернулись. Кто знает, что с ними стало. Только мать и верила, что они когда-нибудь вернуться к ней. За племянников она переживала не меньше, чем за своих детей.
-Брось, тёть. Ничего с нами не случится, - обняв её, прошептал Литл.
- А что с тобой случилось вчера? – услышал он в ответ.
- Не всегда же такая невезуха будет, - вступился Лот. – Ты бы лучше дядьку позвала, надо обсудить предстоящий маршрут.
Твил появился на удивление быстро.- Ну, что мальчики, рассказывайте, в какую сторону пойдёте?
- Да в бухту Радости. – начал Лот. – Самый опасный отрезок пути – это степи перед городом. Правда, говорят в последнее время там собак не видели. Будем надеяться, пронесёт.
- А Шервудский лес, ты в расчёт не берёшь? – брови удивлённо поползли у Литла вверх.
- Нет, мы  проскочим по прибрежной полосе и порядок.
Лес кончался почти у самого  берега моря. Их разделяла песчаная коса, почему-то не заселённая никакими ужастиками. Все считали это влиянием хозяина Крепости АРТА, также расположенной на морском побережье. Как бы там ни было, по берегу вполне спокойно можно было обогнуть Шервуд, который славился всякой нечистью. Поменьше, чем в лесу Ужаса, но всё ж мало приятной компанией.
Наконец, высказался и Твил – Поговаривают, южнее Крепости образовалось озеро. Много, кто ходил туда. Да не все возвращались. Те же, кто вернулся, помалкивают. Только ходить туда другим не советуют.
- Знаем мы эти страшилки, - смех Лота, почему-то никого не взбодрил. – Небось, надыбали там чего, вот и отпугивают остальных. Обязательно зайдем, посмотрим на новое чудо-юдо. В следующий раз тебе расскажем.
- Вот те, на! – огорчился Твил. – Хотел их попросить, не ходить туда, а он прётся на рожон. Тебе больше всех надо, что ли? Пройди мимо, не испытывай Судьбу лишний раз!
- Ага! – это уже Литл криво усмехался исподлобья. – Сейчас, прям! Пройдёт он тебе мимо! Ещё ведь и меня потащит. Как всегда, он кашу заваривает, а расхлёбываем вместе.
- Ну и ну! – взвился Лот, - кто бы говорил, уж кашу  ты завариваешь не хуже меня. Нечего с больной головы на здоровую валить. Ты, ведь, предложил в эту сторону идти. Вдруг, там, на озере, что нужное нам есть, а мы, мимо. Осторожненько так поглядим, а там уж решим, надо нам это или нет.
- Эх, неугомонные дети! – прикрикнул на племянников Твил, – Ещё подеритесь! Лучше меня слушайте. Сейчас в наших горах полно хороших дорог сделали. Без лишних хлопот доберётесь до любого места. Могли бы до самого берега дойти, а там песочной дорогой, до Крепости.
- Сказал, к озеру пойдём, значит, пойдём, - процедил сквозь зубы маленький упрямец.
По собственному опыту, дядька знал – спорить со старшим племянником бесполезно. Если вобьёт себе в башку чего, колом не вышибешь.
- Чёрт с тобой! Моё дело – предложить, - закончил он.
Литл только молча пожал плечами, - Путь старшего, так же и его  Путь. Догадливая тётка уже собрала  им провизию в дорогу. Рюкзаки приятной тяжестью оттягивали плечи.
- Счастливого пути! – кричали им в след Твил и Бонна. Старая гномела украдкой вытирала слёзы и молила Великих Создателей не забывать про её мальчиков и помогать им, хотя бы по мере возможности.
Как и предсказывал дядька, в горах пролегали идеальные дороги. Дня через три они спустились в долину и держа курс строго на запад, двинулись в сторону озера. Изумрудный дол был фантастически привлекательным местом. Такой густой, высокой травы, изумрудного цвета, наверное. Больше нигде не росло. По ней даже жалко было ходить. Мягкая, шелковистая, она окутывала, как одеяло и затрудняла продвижение.- Подумать только, Лот, я не поверил, если б сам не увидел, что такая красота, может оказаться препятствием, - щурился на солнце Литл. Лёгкий ветерок колыхал траву, она тихонько шуршала. Под этот шелест хотелось лечь и заснуть. Первым неладное, заметил Лот. У него в глазах рябило от зелени, на каждом шагу он спотыкался и казалось, следующий шаг станет последним. - Создатель мой! – ахнул он. – Это же, сон-трава! Как же я сразу не сообразил. Нужна хорошая встряска или мы заснём  здесь навечно! Нахлестав по щекам Литла и себя, он погнал пинками упирающегося и уже ничего не соображающего брата, вперед. Такой брани Литл давненько не слыхал. Уж насколько Лот был сквернословом, но тут он явно загнул. Так, мелкой рысью, подталкивая друг друга, часто спотыкаясь и падая, они вырвались  из плена коварной красоты. От последнего толчка в зад, Литл просто вывалился на открытое место, за ним, кубарем, выкатился Лот.
- Никогда  не угадаешь, какая напасть будет следующей, - еле выдавил он из себя.
- От чего же, - поднялся Лот.- Следующим будет озеро.
А оно уже сверкало тёмной гладью и манило к себе уставших путников. – Пойдём, - поднялся Лот, - Не век же здесь валяться. Они осторожно двинулись к водоёму.
- На первый взгляд, озеро, как озеро, - раздеваясь, Литл заходил в воду. Не ожидавший от него такой прыти, старший брат ограничился тем, что помыл руки и умылся. Как ни странно, ничего страшного с ними пока не происходило.
Соорудив шалаш и наскоро разогрев на костерке еду, они блаженствовали и любовались окружающим пейзажем. Сдув крошки с коленей, Литл принялся философствовать. – Никогда не пойму, почему столь прекрасный мир, так агрессивен к живущим в нём. Наверное, он боится, что мы уничтожим его красоту и хочет избавиться от нас, пока мы не доконали его. Ведь каждый стремится подстроить природу под себя, изменить всё. Кто знает, может наша Эвелида не желает этого и посылает на нас всякие страхи. Убить нас пытается.
- Глупый ты, братишка, - не выдержал Лот.  – Ведь всем известно, напасти всякие насылают Создатели, чтобы не одичали мы совсем, а развивались. А выживают сильнейшие, да везучие. Бесспорно, следующее поколение должно быть лучше нашего. Вот возьми нас с тобой, что  мы изменяем в этом мире? Чем ему не угодили? А неприятности валятся, как из дырявого мешка. Это лишний раз доказывает – мы интересны Создателю, играет он с нами.
- Да видать не с той ноги он встал, Создатель этот твой, если не может для нас хороший расклад выкинуть! – выпалил Литл. За что и схлопотал звонкий подзатыльник.
- Молчи, сопляк! Не гневи такой крамолой Великого, а то из-за твоего языка вообще костей не соберём.
Надувшийся младший , демонстративно повернулся к нему спиной. – Вот и ладно, спи лучше. Утром обойдём озеро и двинемся к Крепости. Он затушил костёр и тоже лёг. Через некоторое время до Литла донёсся смачный храп. – Спи, спи, - проворчал он, потихоньку выползая из шалаша. – Вот, сейчас пойду и сам посмотрю. Что это за озеро.
Прихватив с собой факела, он спустился к воде. Зажёг один, поднял его повыше и принялся зачем-то внимательно разглядывать дно. – Самая  глупая вещь какую я когда-либо делал, - подумал он. – Ну, что можно разглядеть при свете факела на дне глубокого озера? Думать то думал, а сам всё смотрел и смотрел. И подумать только, стал различать какие-то тени. – Что за чушь, наверное, рыба, - текли его мысли. – Нет, совсем не рыба. А эта тень похожа до жути на Эльфа. Конечно, Тень эльфа, - зачем то вслух произнёс он. И только вымолвил, как прямо перед ним из воды стала подниматься страшная огромная фигура, похожая на самый жуткий кошмар. На груди у кошмара ярко горела звезда. Рогатый шлем крепко сидел на массивной голове. В лицо Литл даже заглядывать не стал. В руках чудовище держало какой-то странный огонёк, который то дерзко сверкал, то почти угасал. – Небось, это и есть Кара Создателей, - успел подумать гном. Ноги его  подкосились и он шлёпнулся на пятую точку, но факел крепко держал в руках, известно же – тёмные силы бояться света. Взгляд притянула звезда и отвести его  он уже не смог. Словно, трясина засасывала куда-то всё глубже и глубже, пока , наконец, не втянула всего.
В своём мире он просто исчез, испарился. Валялись на берегу не зажжённые факела, примялась трава, где он сидел, а он пропал. Очнулся Литл, как от удара, в каком-то страшном месте. В руке по-прежнему горел факел, но теперь он стоял у трона. На троне восседал всё тот же кошмар, правда, вполне нормального размера. Конечно, намного выше гнома, но всё же не до неба. Чуть-чуть придя в себя и посветив повыше, Литл нагло спросил, - Ты, куда это меня затащил без моего согласия, чучело эдакое?! Сидевший на троне немного опешил от такого   приветствия. В голове у гнома замелькали одна за другой картинки. Тогда, он понял, куда попал.
Это был мир погибших героев – загробный мир. Он не делился на Кару и Хвалу. Здесь, в одном месте, находились все и хорошие и плохие. Когда герой умирал, Создатели, как бы отодвигали его  на задворки своего сознания, вроде, забывали о нём. Но многих они успевали полюбить и по настоящему к ним привязаться. Вот, и оставили выход из небытия в виде озера, врата, что ли. Мир обозвали миром Теней, ворота – озером Тени. Поставили над всем этим Князя Канала. И если существовал в мире живых кто-то, кто любил героя больше всего на свете и готов был ради него рискнуть своей головой, то он мог сразиться с Князем. В случае победы, погибший возвращался к жизни. Пусть не навсегда, а лишь на время Пути, но всё же к жизни. Для этого предстояло на дне озера найти тень нужного тебе существа и вслух позвать. В первый раз необходимо было сражаться, а в последующие, достаточно позвать своего друга. Так как жители этого мира большую часть жизни находились в пути, то пребывание теней на воле оказывалось довольно долгим.
- Стоп! – замотал головой Литл, - Я никого не хотел вызывать!
- Как же не хотел! А кто звал Эльфа? – взревел Князь. – Теперь, хочешь или не хочешь, а будешь драться со мной. Если я убью тебя, то ты навсегда останешься здесь. Что скорее всего и произойдёт, пробурчал он себе под нос.
- Чем же я буду сражаться? – с ужасом подумал гном.
Канал, словно прочитав его мысли, проскрипел – Теперь,  это твои трудности, мелочь бородатая.
Едва огромная тень метнулась в сторону гнома, его как-будто кто-то толкнул. Он резко подпрыгнул и ткнул горящим факелом в переливающуюся всеми цветами радуги, звезду на груди Князя. Похоже, и тут клин клином вышибали. Свет дневной сшибся со светом загробным. Да так, что Канал  не перенёс такой встряски и временно перенёсся в небытие.
Лота что-то разбудило. Он открыл глаза и первое, что он увидел, был яркий свет в проходе. Он вскочил и помчался к берегу. Маленький Литл сидел на земле, а над ним возвышался монстр невероятных размеров. Вдруг, Литл и монстр исчезли. На какое-то время стало темно, а затем поверхность озера покрылась толстым льдом. Лот выскочил на лёд, колотил по нему ногами и топором – бесполезно, ни малейшей трещинки. Затем вода подо льдом засветилась и как в волшебном зеркале, Лот увидел всё происходящее с его братом. Видел, как тот беззащитный стоял перед троном, как страшный верзила бросился на него с мечом, и как совершенно невозможным оружием – факелом, Литл попытался отвести удар нанесённый врагом. Затем Лота ослепила яркая вспышка. Видение исчезло, опять опустилась темнота. Эти события повергли гнома в шок. За какие-то пару манов он полностью поседел. Вцепившись в рукоять топора, он неподвижно стоял и не мог поверить… Не хотел поверить – Литла больше нет! Сердце словно схватила рука в железной перчатке и никак не отпускала. Лёд под ним начал  таять, а он не замечал этого. Он окаменел.
Лёд растаял также внезапно, как и появился. Гном стоял по шею в воде и не шевелился. У него за спиной на берегу, из ниоткуда, возникли двое – Литл и прозрачная тень.- Солнце всходит, - прошептала тень. По мере того, как лучи освещали её, тень начала сгущаться. Через манн или два она исчезла. На её месте стоял эльф, очень даже живой и весёлый. Он кинулся было обнимать ещё не опомнившегося  спасителя, как заметил над водой торчащую голову. – А это, что за статуй? – воскликнул он.  Его голос привёл в чувство Литла. Он резко повернулся и увидел Лота. – Да что же это твориться?! – заорал он. – Когда это кончиться? Великие, или вы оставите нас в покое или я не знаю, что сделаю! Пока  он изливал свои чувства Создателям, Тень ( отныне будем звать его так ) зашёл в воду и выволок окоченевшего гнома. Положил на землю и принялся растирать его. Сознание потихоньку возвращалось в измученное горем тело. Эльф поколдовал немного, и Лот наконец-то очухался. Он молча переводил взгляд с Литла на Тень и обратно. Его воспалённый мозг пытался понять происходящее, но похоже, безнадёжно. Одно он понял точно – брат стоит тут живой и здоровый, а он почему-то лежит и ему очень плохо.
- Может встанете, уважаемый гном? – с почтением обратился к нему эльф. – А то, застудитесь. Около воды сильный сквозняк. Ещё он застенчиво улыбался и с обожанием смотрел на Литла. Лот сел, - Я так волновался за тебя, братишка, прошептали его искусанные в кровь губы. – Как хорошо, что с тобой ничего не случилось. Литл подошёл поближе, - Случилось, Лот, ещё как случилось, но об этом я расскажу тебе когда-нибудь потом. Ладно? – виновато улыбнулся он ( старший лишь кивнул в ответ ), а это, знакомься, наш новый друг и попутчик. Зовут его – Тень. Мы повстречались с ним… - он запнулся, - Скажем так, по дороге оттуда, где я был, сюда. Так странно выглядела эта парочка, что Лот решил ничего больше не спрашивать, а почёл за лучшее предложить им отправиться от озера, как можно скорее и как можно подальше. Возражений не поступило. Лота подхватили под руки, и уже страшное место далеко позади, а они всё шли не останавливаясь  и не оглядываясь, пока не дошли до ворот Крепости АРТА.
К этому времени силы Лота вернулись к нему. Он не мог нарадоваться живому брату. Страж ворот, приветствуя, пропустил их внутрь. Необычная для этого места тишина удивляла. – Прошу к нам в гости – встретил их слуга. – Правда, хозяин на неизвестное время отбыл, но наша Крепость и наши услуги в вашем распоряжении.
Пройдя к внутреннему замку, у главного входа они увидели чудесное средство передвижения. – Вот это да! – выдохнул ошарашенный Лот. – Такой тачки я ещё не видел! Некоторые путешественники этого мира разъезжали на мобилях, но это было большой редкостью, а данный экземпляр вообще являлся шедевром. -  Чтож, - вставил Тень, - АРТ, как всегда, в своем репертуаре. Наверное, сам катается. Но он ошибся. Из распахнувшихся дверей вышла молоденькая гномела. – Привет, мальчики, - без всяких церемоний заявила она. – Я – Синдия, а это ( она указала на чудо – технику ) – моя машина. Здесь, в Крепости, в прошлый турнир её выставили главным призом, а я стала победителем турнира.
Расторопный эльф представился, - Я – Тень, а это, в унисон ей, он кивнул на остальных, мои друзья. Лот и Литл. Они братья. Тот, что помладше, - Литл.  Он считал представление своего благодетеля отдельной статьёй.. – Не скажете ли, милая мела, в какую сторону вы держите путь?
- В бухту Радости. В этом нет ничего секретного, - просто сказала Синдия, направляясь к автомобилю.
- Подумать только, мы туда  же! – наконец то разморозился Лот. – Не могли бы вы  нас   подвезти?
Девушка внимательно на него посмотрела. Ей сразу понравился этот парень. – Он, интересно, с рождения такой седой или испугался чего? – подумала она а вслух сказала, - Почему бы и нет. Садитесь, ребята. Честно говоря, одной в дороге скучновато.
Литл между тем, так и стоял и во все глаза смотрел на это удивительное личико, такую складную фигуру и в его сердце загорелся огонь. Ему стало ясно – только Синдия будет спутницей его жизни, а если она не согласиться, он так и останется холостяком. Эльф подтолкнул парня к дверце. Все уселись, мотор взревел, и Крепость скрылась за тучей песка, вылетающего из под колёс.
- Преимущество моей техники не в красоте – объясняла Синдия, - А в её скорости, проходимости и непробиваемости. Мне сам АРТ клялся, что другой такой нет и не будет на нашем Материке.
- Вот это скорость! – удивлялись её новые друзья.
- Толи ещё будет, - заверила она их и прибавила ходу. Пейзаж за окном стал неразличим, слился в смазанную полосу. – Йохо! – взвизгнула девушка от радости. Похоже, она привыкла к такому зрелищу, а крепкие мужики чувствовали себя, мягко говоря, неуютно. Внезапно машина пошла по твёрдому грунту.
- Мы уже пески проехали? – неуверенно так спросил Литл. Девчонка только хмыкнула в ответ.
- Не дрейфь. К утру доберёмся до места. Как-то не верилось, но высказывать своё недоверие вслух он не решился.
- Вы бы  рассказали чего-нибудь, - попросила Синдия. – А то я засну скоро от скуки. Сами знаете, в степи лучше не останавливаться.
Эльф взялся за дело. Он оказался разговорчивым малым, травил байки весь вечер и всю ночь. Мела, только диву давалась, откуда он столько историй всяких знает. Тень, казалось. Не устал совершенно. Глядя на него, можно было подумать, что он и ещё дня два без перерыва говорить может. Гномы тихо посапывали на заднем сиденье. Сказывался долгий путь без передышек. Синдия украдкой разглядывала обоих в зеркало, и Лот всё больше и больше завладевал её сердцем. Эльф не замечал этих взглядов. Он с упоением рассказывал о своих удивительных приключениях. То он добывал ледяное Жало в горах Иштара, то вредные слаки (злобные жители пустынь ) не давали ему пройти, а он храбро с ними сражался и побеждал. Про дракона Тайроса, скопившего на своём далёком острове несметные сокровища. Про удивительный остров эльфов – его Родину, гигантский водопад на острове Надежд, загадочные новые земли, которые располагались далеко на юге. На них почему-то не действовала магия, и жили там совсем по-другому Его сказки завораживали. Хотелось с хорошим другом отправиться в  Путь, узнать самой побольше об их прекрасном мире. Место друга в её буйных фантазиях неизменно принадлежало седому парню, сладко спящему за спиной. Хвала Великим, перед ними расстилалась ровная степь, а то из-за её мечтаний не долго было и врезаться.
Рассвет застал их подъезжающими в бухту Радости. Тень замолчал. Он разглядывал город,
-Вот только не спрашивай, когда я посещал его в последний раз.
- Почему? -  подняла брови Синдия.
- Потому что, всё равно не поверишь, - поёжился эльф.
Шум и гвалт порта разбудил гномов. Они спросонья тёрли глаза и у них понемногу укладывалась мысль, что они уже приехали. Покуролесив по широким улицам, доехали до порта Шима. Это было самым удачным местом для найма корабля. Договариваться пошли Литл и Тень. Лот с Синдией остались сидеть в машине. После продолжительной паузы Синдия решилась. – Возьми меня с собой на Сбор, я не буду помехой. Я хорошая знахарка, да и мечом махать умею. Лот не верил своим ушам.
- А почему ты не завела разговор, когда были все?
- Ну, знаешь… Мне хотелось быть твоей попутчицей.
Такие простые слова и смущённый вид мелы объяснили ему всё. Он осторожно привлёк её к себе, нежно обнял. Она не отстранилась. Заглянул ей в глаза и как в зеркале увидел там отражение своих чувств.- Я буду твоим попутчиком.
- Моим? – лукаво сверкнули её глаза.
- Только твоим…
Когда подошли Литл с эльфом, Лот копался в моторе ( его просто  сгрызало любопытство, как он устроен ), а Синдия спала.
- Ну что, удачно сходили, - вытирая измазанные руки, старший гном захлопнул капот.
- Да, манов через двадцать отправляется большой корабль прямо в Прибрежный. Представляешь, как повезло, не надо нанимать отдельную посудину. Просто заплатим за места и дело в шляпе. Всего три остановки. Лучшего варианта не придумаешь, - Литл аж руки потирал от возбуждения, - правда здорово попали?
- ещё будем платить за погрузку и разгрузку машины. Синдия отправляется с нами, - сказал , садясь за руль Лот. – Ну. Чего стоите, садитесь быстрее, мы ведь торопимся.
Литл сиял от этой новости, как тархан начищенный. Он сидел рядом  со спящей мелой и не мог оторвать от неё взгляд. – Как всё удачно складывается, - думал он. – По дороге она узнает меня поближе и… Его воображение рисовало ему картины одну прекраснее другой.
Когда они подъехали к причалу, погрузка почти закончилась. Машину с трудом удалось запихнуть на верхнюю палубу. Проснувшаяся Синдия, как заправский капитан, командовала отрядом, и вскоре они уже сидели в своей каюте. А корабль отшвартовывался от пристани. Каюта оказалась шестиместной. Но два места пустовали. – Это только да Арда, заверил их заглянувший моряк. – Там, наверняка, ещё кто-нибудь подсядет.
- Утешил, - хмурилась Синдия. – Небось, мы бы не стали плакать, если бы никто и не подсел.
- Не горюй, подружка, - нежно похлопал её по плечу Лот. – До Арда ещё далеко. Успеем надоесть тебе, так что новый собеседник не помешает. Говорят, ардийцы смешные ребята. Принимают любой облик, какой захотят. Могут даже дракона изобразить, представляешь! Синдия смотрела на Лота, и её взгляд говорил, - Ты то мне, любимый, никогда не надоешь.
Эльф, пристроившись в гамаке, внимательно разглядывал их и пришёл к выводу, что этих двоих, сейчас нужно оставить наедине. Он заговорщически подмигнул Литлу, - Пойдём, на море посмотрим. Я так давно не видел открытое море с палубы корабля. Он встал и вышел. Литл, недоумевая, поплёлся следом. Они долго стояли на палубе. Эльф, что-то рассказывал, гном его слушал, потом рассказывал сам. А Тень всё думал, - Бедный маленький Литл, ты ничего не знаешь. Каким же ударом будет для тебя, узнать, что Синдия любит Лота. Внезапно он решился. Прижав к себе гнома, он произнёс заклятие забвения.
- Тень. Ты чего это обнимаешься? – с сомнением в голосе просипел сдавленный Литл. Эльф отпустил его. – Просто из чувства благодарности. Друг мой. Если бы ты только знал, как дерьмово в царстве Канала. Пока не поживёшь там, не поймёшь, как здорово тут.
У Литла в груди росло  чувство большой потери. Он рассказал об этом Тени.
- Так бывает всегда, - ласково улыбнулся эльф. – Скоро пройдёт.
- из-за чего бывает? – не унимался Литл, - Что пройдёт? Сонное заклятие свалило его с ног. Тень подхватил малыша на руки и понёс в каюту. Там. Крепко обнявшись, в гамаке спали Синдия с Лотом. Он осторожно уложил Литла на соседнюю койку, накрыл одеялом, поправил подушку. – Если бы я мог, что-то изменить, - шептал он. – Если бы я мог…
Сильное морское течение несло корабль  на своих волнах. Видать, Создатели решили заняться кем-то другим. Ничто не помешало нашим героям через три дня причалить в славном городе Арде.

5

ГЛАВА 3
Папаша Смайлз всегда поучал своих детей, - Надо бороться с этим треклятым зовом. Если хоть раз не устоишь, так и будешь шляться всю жизнь. Вот взять хотя бы вашу мать, она должна сидеть дома и воспитывать детей, а она что? Где-то мотается тридцатый год, а я вас вместо неё воспитывать должен! На этом самом месте он обычно умолкал и шёл приложиться к бутылке рома, всегда стоявшей в шкафчике над столом. Он сколько мог, удерживал после свадьбы свою жену от тяги к путешествиям. Пять лет подряд она рожала ему детей. Он считал это лучшим способом привязать её к месту. Как он ошибался! Родив ему пятого, последнего сына – Цезаря, она ночью, тайком сбежала из дома и больше с тех пор не возвращалась. Иногда от неё приходили весточки, и тогда по крайней мере, он знал, что она жива. Но это его только злило. У него самого был иммунитет. На него зов не действовал. Детей он решил держать в крепкой узде, в глубине души надеясь, что им передастся его нежелание покидать  родной город. Четверо старших вполне оправдали надежды, но вот младший сын, Цезарь – непоседа, никак не хотел слушать отца. Он редко сидел дома, всё время где-то пропадал. – Я уже большой! – твердил он с самого того момента, как научился говорить. И по сей день, уходя, он кидал отцу те же слова.
Тридцать лет для Арда - дата совершеннолетия. Цез с нетерпением ждал, когда же, наконец, сможет уйти из дома насовсем. Здесь его всё угнетало и раздражало. Он мечтал о другой жизни, где будет сам себе хозяин. Будет превращаться в кого угодно и когда угодно. Их превращения по-настоящему начинались в такие долгожданные тридцать. – Ещё только два дня, - успокаивал себя ард, - И больше мои родственнички меня никогда не увидят. Я стану драконом, самым настоящим, и улечу отсюда, куда глаза глядят. Подальше от этого скучного места.
Сегодня он решил отправиться к морю. Вид морского простора никогда не надоедал ему. Цезарь любил эту стихию. Никакого однообразия. Как могут другие считать, что вода, она и есть вода. Только такие тугодумы, как мои братья, не видят полного великолепия! – негодовал он. Похоже, ардиец унаследовал от матери дикую страсть к приключениям и авантюрам. Что могло случиться в Арде? Да ничего! Все неординарные личности уже покинули его а оставшиеся были жуткими меланхоликами. Единственное, представляющее для них интерес – это сидеть дома в кругу семьи, и предаваться воспоминаниям. Каким прекрасным был мир, пока не появился Зов.
Пожалуй, ардийцы являлись самыми стойкими к этому проявлению природы. Толи, по натуре своей они любили домоседство. Толи ещё почему. Но изо всех рас, населяющих Эвелиду, меньше всего путешествовали арды. Но зато если кто-то из них всё же отправлялся в Путь, то остановить его уже мало что могло.
Весь день на душе Цезаря скреблись драки. Терзали какие-то смутные сомнения и предчувствия. Побродив немножко по берегу, он плёлся в гавань. Вчера там на приколе стояли две яхты из Града, а сегодня, его взгляд замер на большом паруснике, который явно причалил ночью. Сердце ёкнуло, - Такой огромный корабль, наверное. Идёт далеко. Может и вокруг Материка. Такие к ним редко заходили, а если заходили, то очень быстро, пополнив запасы воды и продовольствия. Покидали не слишком гостеприимный город.
- Это мой шанс, – решился Цезарь. – Удеру сегодня, а там видно будет. Он тайком пробрался на палубу, залез в какой-то ящик и притаился. Он совершенно не думал, что будет с ним. Если его поймают. Платить ему было нечем, так как денег до своего совершеннолетия арды не имели.- Может, пронесёт? – подумал Цез, - на этом и успокоился. Несмотря на свои почти тридцать лет, по меркам Арда, он был ещё подростком - взрослая фаза ардов начиналась лет в пятьдесят. Подростки, как известно, крайне редко задумываются о последствиях своих поступков.
Надо отметить, ардов в истинном обличье никто из чужаков не видел. Внешний вид был строго охраняемой тайной. Поэтому-то город не могли покинуть лица не достигшие тридцати циклов, т. е. пока полностью не получали контроль над телом. Их природа превращала не контролирующего себя Арда в страдающее от страха существо с истинным обличием. Происходило это автоматически. В связи с этим показываться до определённого срока чужакам, запрещалось законом.
Так Цезарь совершил своё первое преступление. Он знал это и решил, как-нибудь отсидеться два дня. Если кто найдёт его раньше времени, то пожалуй, сразу не будет открытой угрозы для жизни, а значит, он удержит тот облик, в котором находится. Тут его аж пот прошиб, внезапно он понял, что ещё не удосужился принять этот самый облик.
Ящик, в котором он сидел, не отличался большими размерами. Кто же здесь уместился бы без риска быть найденным? – лучше обернусь гномом. Изредка лесные жители заходили в Ард, чтобы поменять свои драгоценности на продукты или ещё что, поэтому Цезарь хоть имел представление в кого станет превращаться. Через несколько манов в ящике лежал маленький бородатый человечек. Наконец, парусник отчалил. – Кажется моя затея удалась, - хихикнул гном, свернулся калачиком и задремал чутким сном.
Всякие природные катаклизмы большие и маленькие обычны в этом мире, поэтому когда начался шторм, все, нисколько не беспокоясь, продолжали заниматься своими делами. На любом корабле, выходящем в море, всегда находился кто-то, кто мог заклятием регулировать погоду. Только в очень редких случаях корабли погибали от штормов. Другое дело смерчи или ураганы. Эти стихии менее покладисты. На этот раз единственным последствием непогоды явился ящик, никем не закреплённый, и в котором сидел Цез, уткнувшийся боком в дверь каюты, занятой гномами и Тенью. Те в это время мирно беседовали.
Услышав какой-то стук в дверь, эльф пошёл открывать. Увидев коробку, он решил, что милые оборотни, с которыми он познакомился  вчера, приготовили им сюрприз. Он поднял ящик, тот оказался не лёгким, - Интересно, что они сюда напихали? – оглядел палубу ещё раз, никого не заметил. – поглядим подарочек. Тень захлопнул дверь и поставил коробку на стол. Все с любопытством смотрели на находку. – Кто открывать будет? – подмигнул эльф. – Ты нашёл, ты и открывай, - словно сговорились остальные. Нельзя исключать вероятность, что какой-нибудь недоброжелатель хотел с ними разделаться. Поприпиравшись ещё пару манов, тень открыл крышку. Из коробки на стол вылез взъерошенный гном.
- Чего вы на меня уставились? – довольно зло заявил он. – Вечно суют свои носы все кому не лень в чужие дела! Стоял и стоял себе ящик, так нет, надо его взять, да посмотреть, кто внутри! Скверное любопытство! Лесные гномы часто обладали дурным характером, поэтому никто не удивился такому повороту событий. Гном спрыгнул со стола, стянул свой ящик и всё ещё извергая проклятия, направился к двери.
- Милейший, преградил ему дорогу Лот, - Ты мог бы и представиться. А в коробушке то, наверное, сидеть неудобно, да и по ночам холодно. У нас есть свободное место, мы могли бы приютить тебя.
- Заяц я! – ни с того ни с сего брякнул гном, – Цезарь меня звать. За билет мне платить нечем, вот и решил в коробке отсидеться.
Было странно увидеть лесного гнома без денег. Его с недоумением разглядывали и соображали, что могло с ним такое приключиться.
-Ты, небось, свой горшок с драгоценностями ищешь, - невпопад сморозила Синдия. Просто никакого другого объяснения этому феномену она не могла придумать.
- А ты твёрдо веришь в сказку, что на каждого лесного гнома в лесу есть горшок? – ехидненько спросил  гном.
- А разве, нет? – удивлённо воскликнул Литл. Возникла пауза. Цез стоял и думал, - Создатель мой, чего они ко мне привязались с этим горшком, ограбить что ли хотят.
-Нет у меня никакого горшка! – рявкнул он и стал медленно передвигаться в сторону двери. Но тут в разговор вмешался молчавший до этого эльф.
- Не бойся нас, мы не хотим тебе зла. Больше того, мы заплатим за твой билет, но только с условием ( Цез вопросительно на него посмотрел ) – ты станешь членом нашего отряда. И по крайней мере один Путь ты пройдёшь вместе с нами.
Такого удачного предложения Цезарь и не мечтал услышать. Он чуть не запрыгал от радости, но сдержался и буркнул, - Я подумаю, - и пулей вылетел из каюты. На палубе он немного успокоился, выбросил ненужную теперь коробку и робко постучал.
- Ты с ума сошёл?! – зашипела Синдия, когда за гномом закрылась дверь. – На кой ляд нам сдался этот ворчливый скряга! Как пить дать, затарил где-то свои драгоценности и хочет на халяву прокатиться за наш счёт.
- Успокойся, мела, - примирительно посмотрел на неё эльф. – Никакой он не гном, и золота у него правда нет.
- Кто же он? – открыла рот Синдия
- Ардиец! – твёрдо заявил Тень, - Я их за сто пранов  учую. Вот только не понятно, зачем он это скрывает. А знаешь, Синди, милое дело заполучить в отряд ардийца
- Так я сбегаю за ним? – вскочил сидевший Литл.
- Не надо – остановил его эльф, - Пусть сам придёт, если захочет. В дверь постучали. Стоявший у входа Лот впустил Цезаря в каюту.
- Я согласен на ваше предложение, но только на один Путь, потом я хочу быть сам по себе. Где моя койка? Пожалуй, посплю немного. Все улыбнулись, глядя, как маленький человечек залазил в показанный ему гамак. Словно сговорившись, никто не обмолвился ни словом, что его тайна раскрыта. Каждый думал, - Подождём, пока сам не признается.
Так ардиец Цезарь встретил друзей, которые сыграли огромную роль в его жизни. Но сейчас он этого ещё не знал. Он мирно посапывал в своём гамаке, твёрдо уверенный – в ближайшие два дня ему ничто не угрожает, а уж потом, он сможет за себя постоять. Между тем, на его поиски выслали Магдаса, которого обязали найти и вернуть маленького смутьяна домой для наказания за проступок.
Гномы резались в карты, а эльф ломал голову над загадкой Арда, но так ничего и не придумал. Плюнул и присоединился к товарищам.
Остановка в граде обещала стать не скучной. Здесь жили какие-то далёкие родственники Синди, да и вообще, город славился своими достопримечательностями. Особенно оружейными базарами. Тень собирался приобрести на одном из них военное обмундирование и собственно оружие. Сравнительно близко находился Эльфийский остров, поэтому эльф надеялся заиметь Эльфийский клинок. И ещё услышать хоть какие-нибудь новости о родном доме.
Гномы Града считались непревзойдёнными торгашами. На их базарах можно было купить товары практически из любого местечка мира. Они создали целую гильдию купцов. Это именно они предложили первые маршруты в новые земли. Их везде уважали и боялись. Редко кто решался в открытую нападать на их торговые караваны. Градские торгаши владели магическими силами, охраняющими, как их жизни, так и дорогие товары. Путешествия с караванами слыли почти безопасными. Конечно, исключения бывают всегда, но всё же. Просто-напросто, легче было купить у них товар, чем отнять.
Однако, название город получил из-за других жителей. Гномы пришли в уже основанное поселение, а построили его грады. Высокоразумные существа, отличающиеся от хомосапиенс наличием крыльев, способных переносить их на большие расстояния, на высоте до десяти пранов, и перьев вместо волос. Когда-то давно они жили в лесах на деревьях, строя гнёзда. Затем возвели этот прекрасный город. Их дома – это высокие башни, грациозные и величественные… - Как много я ещё помню, - прервав воспоминания, подумал эльф. – Очень интересно будет увидеть Град через столько лет. А как хотелось попасть домой! Это знал только Создатель, да давно умерший и чудесным образом оживший эльф. Чем ближе милый сердцу остров, тем жгучее становилось желание. Но он не мог попасть туда, по крайней мере сейчас. Может когда-нибудь потом, он уговорит Литла посетить этот чудный уголок Эвелиды. Может, он окажется Целью их следующего Пути.
Зазвенел гонг. Корабль входил в гавань. Приятно после долгого морского путешествия наконец-то вступить на твёрдую землю. Время стоянки капитан ограничил, поэтому сразу двинули на рынок. Обошли всё. Эльф купил и кольчугу и кинжалы и ещё что-то совершенно невообразимое, но стоящего клинка не попадалось. Уже отчаявшись, забрели в какую-то невзрачную лавку. Первое, что кинулось в глаза, был висящий на стене меч старинной работы. Тень встал, как вкопанный. Он не мог отвести взгляда от него. Друзья о чём-то спрашивали гнома торговца, а эльф всё стоял и стоял, смотрел и смотрел. Литл первым заметил его странное поведение. Он проследил взглядом, куда уставился Тень, и тоже затаил дыхание. Потом обратился к торговцу – Скажите, милейший, что это за меч висит у вас на стене? Можно ли его купить? Гном важно раздулся, - Это Великий клинок «Рогдар», он принадлежал эльфийскому принцу Вилентайму – единственному сыну Правителей эльфов. После его трагической гибели, клинок передали на хранение нашему семейству. Потому как, это не простой меч. Он сам выбирает себе хозяина. Его не может иметь  любой желающий, а только тот, кто удержит это чудо в руках. За долгие годы много охотников гонялось за ним, да бестолку. Как только берутся за рукоять,, так тут же падают в глубокий обморок. Говорят, меч начинает пить энергию, как голодный вампир кровь. И лишь в руках истинного владельца меч пьёт энергию врага. Уникальная вещь, друзья мои, я не хозяин ему, скорее – хранитель. Он не продается, мне придётся отдать его тому, кого «Рогдар» выберет сам. Можете попробовать, если не боитесь.- Ага! Прямо так и разбежались! – заявил Лот. – Столько страху нагнал, а теперь предлагает.
Эльф подошёл к стене и осторожно снял «Рогдар». Он нежно поглаживал его, чуть не целовал, что-то шептал. Так можно было обращаться с кем-то живым и безмерно дорогим. Казалось, он встретил старого друга. Все, вылупив глаза смотрели на него, и никто не мог слова вымолвить. Мысли Литла неслись бешеным галопом, - Создатель мой, кого же это я освободил?! Да ещё с такой радостью его почтение принимал. Он побледнел словно мел. – Ваше Высочество… - заикаясь начал он. Эльф повернулся, - Да брось ты, Литл. Было Высочество и всё вышло. Теперь я – Тень, твой друг и ангел – хранитель. Сказал, как отрезал. – Ну и чего мы стоим? Я нашёл, что искал, можем идти к родственникам Синди. Все немного расслабились.
Гном купец огорчённо вздохнул. – Чтож, ты забираешь моё самое большое сокровище. За столько лет я привык к нему. Поверь, я хорошо относился к Великому мечу.
- Верю, - оглянулся уже выходящий Тень, -огромное спасибо за заботу о нём.Лот предложил гному деньги. – Что ты! Что ты! – возмутился тот. – Разве я могу оскорбить такой клинок продажей?! Таких в нашем мире раз, два и обчёлся. Самой большой наградой для меня является то, что он позволял мне держать себя в руках. Правда, лишь в исключительных случаях. Идите, мир вам! И доброго Пути!
Их отряд разрезал толпу, как нож режет тёплое масло. Они продвигались в жилой сектор гномов. Родственные встречи есть родственные встречи. Их накормили до отвала, выпытали все новости, а провожая, нагрузили всевозможными корзинами с едой ( не дай Создатель, проголодаетесь ), кошелями с драгоценностями ( не дай Великий, ваши кончатся). И теперь представьте себе эту процессию, направляющуюся к порту.
Впереди чинно вышагивает Литл, несущий небольшой бочонок мёда, за ним эльф, нагруженный под завязку, с болтающимся у ноги «Рогдаром» ( он решил, что Литла не стоит перегружать). Следом маленький Цезарь, увешанный с ног до головы кошелями, пыхтящий, как вулкан, но с видом выполняющего важную миссию. И замыкают шествие Синдия с  Лотом. Этим достались какие-то узлы и узелки. – В каждую руку по паре, да ещё в зубы бы засунули, если бы мы не отказались! – говорила смущенная девушка.
- Да брось ты переживать, - урезонивал её Тень ( кстати сказать, тащивший больше всех ), ведь приятно получать подарки.
- Но не в таком же количестве! – упиралась мела, но в душе радовалась, как ребёнок на Мазаван.
Загрузившись на корабль и кое-как распихав шмотки по полкам, принялись смеяться, вспоминая какими удивлёнными взглядами встречали их моряки и пассажиры. Что и говорить, зрелище хоть куда. В промежутках между дружными взрывами хохота в дверь заглянула весёлая физиономия с перьями на голове. – Извините, если помешал, - выпалил её владелец. – Мне капитан сказал, здесь место свободное есть. Постаравшись принять более мене серьёзный вид, его пригласили войти, даже место свободное показали, но потом, тщательно сдерживаемый смех прорвался наружу. Только окончательно насмеявшись, они наперебой принялись извиняться перед новоприбывшим. – Что вы, не стоит, - смущённо успокаивал их град. – Я не в обиде. Кстати, меня зовут Эдиф. Для друзей просто Эд. Каждый тепло жал ему руку, одновременно представляясь. Тень завершил знакомство. – Теперь мы почти в сборе, ( Эд недоумевающее на него посмотрел ),  мне кажется, - заявил эльф – Ты направляешься в Прибрежный на Сбор, и своей команды у тебя нет,  почему бы тебе не примкнуть к нам? – О! – только и смог выдавить из себя удивлённый град.
- Как понимать твоё «о». ты согласен?
Эд кивнул. Лот засмеялся. – Тень, из тебя вышел прекрасный вербовщик. А что значит «почти в сборе»? Эльф задумчиво на него посмотрел. – Нас будет восемь. Так говорят Создатели.
- Откуда ты знаешь, что говорят Создатели? - чуть не ляпнула Синдия, но вовремя прикусила язык, вспомнив, кем был эльф, пока не попал в Царство теней.
- Наверное, мы найдём двоих недостающих в Прибрежном, - не удержался Литл. Но Тень лишь плечами пожал. – Этого я не знаю, но будьте уверены, когда мы их повстречаем, они не пройдут мимо. Я уж позабочусь об этом. Никто и не сомневался. Цезарь в облике гнома скромно сидел в своём гамаке и не во что не вмешивался. – Завтра утром, - пообещал он себе, - Я раскрою им правду. Теперь уже можно. Можно и сегодня, но на этот день и так впечатлений хватало.
На утро Удача отвернулась ото всех находящихся на судне. Вперёд смотрящий с вышки с ужасом сообщил, что в квадрате их нахождения появилось морское чудовище. Обычно оно мигрировало по другому пути. Причина заставившая его свернуть со строго  отмеченной траектории, не поддавалась никакому объяснению. Все знали только одно – от этой напасти ещё никто не уходил. Время и место нахождения твари давно точно рассчитали, и по возможности старались не заходить в квадрат его пребывания, вот уже целый век, наверное. В начале времён великое множество народа погибло от страшных клыков, пока маги не составили траекторию его прохождений. Такие карты очень долгое время помогали мореходам избегать столкновения с этим исчадием Кары. И вот, что-то пошло не так. Все высыпали на палубу и смотрели, как приближалась неумолимая смерть. Кто-то из волшебников пытался творить заклятия, но толи до такой степени они были парализованы страхом, или Удача находилась совершенно в другом месте, на Кармена ничего не действовало.
По описаниям в старинных рукописях, Кармен представлял собой огромную ( до ста пранов в длину ) уродливую пародию на человека, закованного в броню, с огромными руками – плавниками. Чудовищная пасть пожирала всё, что стояло у неё на пути. В глазах ни малейшего проблеска разума, а лишь тупая ярость и ещё дикий ГОЛОД! Наверное, обитай в океане второй ракой же экземпляр, они оба вымерли бы с голоду. Один же, непрерывно находясь в движении, кое-как мог себя прокормить.
Из толпы вырвался Цезарь. – Помолитесь, кто может, за мою удачу, - прокричал он и спрыгнул в воду. Когда маленький гном ушёл под воду, общество очумело думало, - Что происходит? Что он собрался делать? Лишь Тень, объединив свои заклятия, горячо молил Создателей и Судьбу и Удачу, только бы счастье улыбнулось этому безумцу. На поверхность вынырнуло существо странно напоминающее тот ужас, что уже был на подступах к ним, только гораздо меньших размеров ( прана три в длину ). Тут только и до остальных дошло, что именно собирался сделать ард. Теперь стало понятно – перед ними меняющий облик. Давно в этом мире так много заклинаний не объединялись в одно. Страх заставил их отдать все силы без остатка этому парню, который, похоже, собирался сразиться за их жизни. Вера в него заставила руку Создателя выкинуть наибольший из всех возможных раскладов.
Ард начал увеличиваться с огромной скоростью, и скоро перед ними возник двойник мирового кошмара. Он устремился на встречу врагу. Когда они сшиблись. Волны чуть не опрокинули корабль, но уже ничего нельзя было поделать. Все силы ушли, оставалось ждать исхода поединка, надеясь, что последствия битвы не окажутся убийственными. Цезарь уплывал, как можно дальше от корабля, махина гналась за ним. На безопасном для парусника расстоянии, он остановился и злорадно усмехнулся. – Ну. Сволочь, теперь мы на равных. Давненько тебе не приходилось иметь дело с таким же уродом. Как ты. Внезапно в его голове вспыхнули чужие мысли на родном языке. – Ты должен вернуться домой, Цезарь. Из-за тебя мне пришлось нарушить договор с магами высшего мира. Мне приказали доставить тебя домой любой ценой.
- Так вот ты какой, Магдас. Легендарный воин Арда, - успел ещё подумать спокойно Цез, но тут его захлестнула ярость. – Я никогда не вернусь ! Слышишь?! Никогда! И даже воин не будет мне преградой на пути к свободе. Тот пытался его урезонить. – Цезарь, ты подвергаешь великой опасности свой народ, ты должен  быть наказан для устрашения других. Вернись!
В следующее мгновение зубы Цезаря вцепились в его горло. Бой был жутким. Они рвали друг друга в клочья, Целые куски выхватывались и тут же проглатывались. Одна чудовищная сила скрестилась с другой. Ещё не было в этом мире сразу двух Магдасов, а значит и битвы такого масштаба не было. Ни один ардиец встретивший совершеннолетие в Арде, не стал бы вторым Магдасом. Он скорее бы погиб, чем позволил себе нарушить закон равновесия. Но Цезарь стал исключением. Одно его преступление повлекло за собой другое. Он не просветился Советом Старших и не знал к чему могут привести или точнее уже привели его необдуманные шаги.
Старый воин измучился долгими странствиями и постоянным голодом. У него так и не появилось естественных врагов, поэтому он жил почти вечность. Теперь же бой с молодым, полным сил противником, мог окончиться только его гибелью. Откуда знать неопытному арду, что присутствие Магдаса в мире необходимо. Что если он не будет постоянно пожирать рождавшихся в глубинах океана монстров, то те со временем расплодятся до безобразия, а потом вообще могут выйти на сушу и погубить такой молодой и не стабильный мир.
Когда-то давным-давно, могущественный народ ардов обитал в океанах, пока безжалостная Бездна не стала посылать на них убийц. Тогда арды совершили, казалось, невозможное, они вышли на сушу. За ними вышли их враги. Чтобы не исчезнуть совсем, арды пошли на крайнюю меру, предложенную им Создателями. Они ценой жизни почти половины своего народа породили воина. Он стал подобен им, но размерами превышал любых ужастиков. Ох и силён же он был! С порождениями Бездны Кармен покончил почти мгновенно, а затем для него наступил голод. Конечно Бездна поставляла ему пищу всё время, но этого было не достаточно, чтобы прокормить это неуёмное существо. Тогда оно стало пожирать всё попадающееся ему на пути. Создатели ограничили его маршрут рельефом Бездны, но пока это разгадали, многие мореплаватели погибли. Однако, страшилище беспрекословно подчинялось Совету Старших.
И так, он погибал в неравной схватке с глупым мальчишкой. И какая Судьба ждала Эвелиду, знали только Великие. Создать другого воина народу Арда, наверное, теперь было не под силу. А если они всё же пошли бы на это, то неизвестно, кто б из них выжил. Такова цена, назначенная когда-то Создателями.
Старый воин не всплыл, а камнем пошёл на дно. Там он съёжился до размеров обычного арда.  Весь гнев и ярость Цезаря схлынули. Он тупо смотрел на древнейшего в мире арда. Мёртвого арда. – Страшно убивать себе подобных, - шевельнулась мысль в огромном мозгу. Пожалуй, ещё оставался шанс спасти положение. Всего- то навсего, Цезарю надо было остаться воином, но он этого не знал! Сейчас его голова думала о том, как побыстрее принять родной облик, доплыть до корабля, снова преобразиться, всё равно в кого. И продолжить путешествие. Вырванная у Судьбы удача, ещё оставалась с ним. Превращение прошло гладко. Он быстро покрыл расстояние. Отделяющее его от парусника, под водой. Если бы кто-нибудь в этот момент увидел его в таком виде, то, наверное, смог бы догадаться, что это его собственная личина. Ладно, вначале, все думали, что у него не хватило мастерства стать большим, поэтому копия монстра вышла мелковатой. Они так хотели, чтобы он вырос. Собственно говоря, из-за этого он и стал воином. Страх и вера – две великие силы. Они совершили невозможное. Когда-то арды встали на грань исчезновения за такую возможность. Ардийцы заключили сделку с Создателями, заплатив востребованную цену. А здесь Великие, похоже, и не успели особо вмешаться, всё произошло, как-то само собой. Хотя, если призадуматься, мир заплатил огромную цену. Только этого ещё никто не знал.
Остановившись почти у корабля, Цезарь принял облик человека и всплыл на поверхность. Отплёвываясь и кашляя, он криком привлёк к себе внимание. Его быстро вытащили из воды. Он попал в объятия друзей. Так приятно было ощущать любовь к себе, аж голова кружилась.
- Ну, что, ард? – ласково прижимая его к груди, спросил эльф, - Ты теперь у нас в облике человека будешь? Вообще у тебя прикид постоянный какой – гном или человек? Честно говоря, мне этот больше нравится.
- Раз нравится, значит буду таким. Я ещё не выбрал себе обличье. Я стану таким, каким приятно вам. На том и порешили. 
Эвелида затихла, словно затаилась перед очередным броском. Все получили небольшую передышку. Пока Цезарь находился в  облике Магдаса, ещё сохранялась относительная стабильность, но затем Зло капля за каплей стало перетягивать чашу весов в свою пользу. Кроме Создателей, да Совета Старших в Арде, никто не почувствовал, что мир находится на грани катастрофы.
Корабль, переживший морского Кармена, подгоняемый течениями, на всех парусах мчался в Прибрежный. Его пассажиры отсыпались, накапливая силы, растраченные в сражении за свои жизни. Сила прибывала на удивление медленно, как бы нехотя. Ко многим магическая сила вовсе не вернулась, а к кому вернулась, то с такими потерями, что все долго оставались в шоке от этих потерь. И всё же, они были живы, а это уже много после такой встречи.
Парусник входил в залив Страха. Пришвартоваться удалось у Северного причала. Желающих попасть на Сбор оказалось предостаточно. Еле протиснулись между небольшим судном «Рать» и каравеллой  «Немида». На берег сошли многие.  Разминая затёкшие от долгого лежания и сидения мышцы, с заметно поубавившимся багажом, команда Лота двинулась на поиски свободных мест в гостиницах Прибрежного. Эльф с Синдией задержались, надо было выгрузить машину. Когда они въезжали в город, на дороге их встретил Литл. – Всё хорошо, мы остановились в отеле «Сипаи», прямо у Соборной площади. Успели как раз вовремя, завтра вестники объявляют цели и маршруты. Номер им дали общий. Радовались и этому, в такое время могло вообще мест не оказаться. Окна комнаты выходили прямо на площадь. -  Нам очень повезло! – восторгалась Синдия. – Можно даже не выходить. Откроем окно, и отсюда будет всё прекрасно слышно. Лот, однако, заявил, что лично он, пойдёт в общество. – Потолкаюсь, новости послушаю. Может, кого из старых знакомых встречу. За ним увязался Цез. Остальные решили остаться в гостинице.

6

ГЛАВА 4
   Наступило утро. Один год сменял другой. Раз в году в каком-нибудь большом городе объявлялся Великий Сбор. Все, кто был свободен и подчинялся Зову, мчались туда, как угорелые, не взирая на преграды и опасности. На Сборе вестники сообщали о турнирах, предстоящего года, о призах в случае победы. Призом могло быть что угодно, от охранного амулета, до боевого заклинания. От чудо-машины, до второй жизни. Различные волшебные кристаллы, драгоценности, короче, то что значительно облегчало жизнь в жестокой борьбе за выживание.
   Организаторы турниров (считалось, что это сами Создатели) через своих посредников, находящихся на Эвелиде, придумывали так же различные приключения и путешествия, а потом с интересом наблюдали за происходящим. Они кидали кости, и только Судьба решала, чем закончится то  или иное событие. Погибнут герои или останутся жить, от Создателей почти не зависело. Они могли только оставить героя в покое, и тогда всё решал он сам, или вцепиться в него, как клещ, если приключение казалось им интересным, и вот тогда, можно было рассчитывать лишь на удачу кидающих кости.
   Денёк намечался ясный. Солнечный лучик пробился в иллюминатор и ласково устроился на носу Марго. Она открыла глаза, сладко зевнула, потянулась. – Интересно, - подумала она, - Я одна в такую рань поднялась или ещё кто-нибудь уже выспался. Девушка оделась, выскользнула на палубу. Там в утренних лучах нежился огромный волчище. Марго потрепала его по загривку, тот аж прищурился от удовольствия, затем резко встряхнувшись, преобразился. Марго почувствовала под рукой не шерсть зверя, а его человеческую шевелюру. – Нечестно так! – вскрикнула она от неожиданности, а Вой смеялся, сверкая ещё не до конца трансформировавшимися клыками. – Не  сердись, я просто пошутил. Ты не знаешь, мы будем есть или нет? Марго отмахнулась, - По дороге на площадь что-нибудь перехватим. Вчера все такие голодные были, всё и съели. – Чтож, - встал разочарованный оборотень, - По дороге, так по дороге. Девушка пыталась отвлечь его от мыслей о еде. – Кто-то ещё встал? – Что ты, - улыбнулся Вой, - Это ты последняя. Дим уже давно лечит Сэта, а Квентин ему помогает. Хотят, хоть на ноги его поднять. Катр точит свои мечи. Раны Сэта конечно ещё не скоро заживут, но пластом лежать не будет. Марго направилась в каюту, надеясь помочь, но Дим выгнал её, сказав, чтоб силы берегла для дальнейшего ухода за парнем. Примерно через пол тана, Дим с Квентином вышли на палубу довольные своей работой. За ними ковылял, опираясь на палку, Сэт. Дим потирал руки, - Ты милок, пожалуй, сегодня здесь останешься, а нам уже пора, не то самое интересное пропустим. – Да не переживай ты, - успокаивал он парня. – У тебя этих Сборов ещё целая куча будет.
- Мы же тебе всё расскажем, чудак, - похлопал его по плечу Катр. – Спорить с капитаном бесполезно, раз сказал, значит придётся остаться.
- Тогда идите, - вздохнул Сэт. Только поесть мне что-нибудь пришлите с посыльным, а то я с голоду подохну, пока вы вернётесь.
На площади уже собрались все, кто желал. Казалось, что больше никто не сможет и шагу ступить, так плотно стояли друг к другу, стремящиеся услышать вестников. Но между представителями высоких рас, то и дело шныряли более мелкие. Из-за этого суета не прекращалась. Заиграл горнист, когда его труба умолкла, на площади воцарилась мёртвая тишина. Все словно онемели. Магический звук горна открывал путь для трансляции непосредственно в мозг каждого присутствующего. Этот способ передачи информации оказался воистину незаменимым. Каждый чётко воспринимал и запоминал данные, которые сообщали вестники. Точные цели, маршруты, сведения о вознаграждениях, а затем с друзьями можно было всё обсудить и выбрать в спокойной обстановке, а не в этой толкучке. Невозможно каким-то другим способом так быстро, целостно и чётко узнать всё и не забыть ничего. Эта процедура длилась манов пятьдесят_ сорок, потом воздух словно взорвался от возобновившегося гомона толпы. Теперь общество толкалось, ругалось, словом, встречались знакомые, друзья, родственники, враги. Собирались команды, встречались члены уже организованных отрядов. Всех присутствующих здесь, объединяло одно – каждый имел цель. И никто из них не вернётся домой и не будет сидеть сложа руки, а двинет в   «Путь» . И пока этот «Путь» не пройден до конца, никто не вспомнит, что такое покой.
После вещания Вой настоял на посещении безо всякого промедления ближайшего кабака. – Эти копания в мозгу будят во мне зверский аппетит, да и по дороге, не сказать. Что мы много чего съели. Подумаешь, гусь, ну что такое гусь для оборотня!
- Ладно, ладно, - успокоил его Дим. – Зайдём, честно говоря, для меня гуся тоже маловато. После лечения Сэта надо восстанавливать силы. Катр только хмыкнул. Квентин никогда против перекуса не возражал, ну а Марго, что могла поделать, не оставаться же одной в этой неразберихе. Пришлось идти с ними. Есть ей не хотелось, а вот от кружечки местного пивка не отказалась бы. Идти далеко не пришлось, через пару переулков они зашли в кабачок «Вулф и К». Оборотень заявил, что он может утолить голод только в заведении, где жратву подают его соплеменники. – Уж они то знают толк в том, как спасти умирающего от голода волка.
- Да ты у нас во время пути все запасы сожрёшь! -  изумился Квентин, а Катр хохотнул, - Не боись, он ещё пару раз до отвала наестся, а потом месяца три, четыре может лапу сосать. На подножный корм перейдёт.
- Такова наша природа, - улыбнулся Вой. Выставив на показ свои клычищи. – Ты, что ни разу в команде с оборотнями не бывал?
- Нет, - смущённо отвёл взгляд Квентин.
Красные глаза оборотня насмешливо наблюдали за ним. – Большому телу – много пищи! –съёрничал оборотень.
Дружно ввалились в заведение. Свободным оказался столик у окна. Рассевшись, заказали кому что больше по душе приглянулось, и принялись за еду. Марго задумчиво потягивала пиво и рассматривала сидящих за соседними столиками посетителей. Через один от них сидели двое -  седой молодой гном. Вооружённый топором,   и молодой человек, во все глаза смотревший на него. Юноша был очень даже привлекательным. Марго кидала на него откровенные взгляды, ей очень хотелось с ним познакомиться. Дим, сидевший рядом, дёрнул её за рукав, - Уймись, наша команда в сборе, лишний юнец нам не нужен. Девушка с укоризной посмотрела на него, - Неужели мне нельзя познакомиться с тем, кто мне нравиться?! – заявила она, и прихватив кружку, направилась к столику, за которым сидел заинтересовавший её парень.
- К вам можно подсесть? – промурлыкала она и не дожидаясь ответа, уселась на свободный стул.
- Это ты виноват, что она ушла от нас! – обвиняющее уставился на оборотня Квентин.
- Это почему же я? – чуть не подавился Вой.
- Ард рассмеялся,- Она не могла смотреть, как ты ешь. Все расхохотались над его шуткой.
- Интересно, почему она всё время отдаёт предпочтение чужакам. Её что, нас мало чтоли? – поинтересовался Катр.
- Мы ей надоели, каждый день на наши рожи смотрит, - ответил Квентин. – Хочется чего-нибудь новенького, а ты для неё, - он хитро прищурившись осмотрел Катра с головы до ног, - Слишком большой. Она ищет, что-нибудь поближе к своему размеру. Эта шутка тоже не осталась без внимания. – Ну, ну, - утешил он нахмурившегося было воина, - Этот юнец – ард, а не человек, когда она это узнает. Она вернётся к нам. И тогда … мы подшутим над ней. Лица мужчин сидевших за столом. Стали мечтательно – задумчивыми. Каждый считал своим долгом утешить девчонку после разочарования, которое её ожидало.
Покончив с обедом, они принялись потихоньку обсуждать преимущества тех или иных маршрутов. И вскоре позабыли и про Марго и про её нового знакомого. Обсуждения оказались трудными. Целей в этом году было много, как никогда много. – Ну, давайте отправимся на Могильные холмы за кинжалом, - в очередной раз выдвинул предположение Дим. – Слишком опасно, - тут же отреагировал Вой. – Мне то собственно, не очень, а вот вам бы я не советовал.
- Ты же знаешь, сколько за него дадут, если его в Цитадель АЛЬБЫ доставить, - не унимался эльф. – Такой цены уже лет семь не назначали. Потом года два можно будет только по турнирам мотаться, с тарханами проблем не будет.
- А на кой ляд этот кинжал АЛЬБЕ сдался? - поинтересовался Катр. – Такое оружие без нужды не беспокоят, тем более Высшие маги. Квентин покачал головой, - Наверное, что-то не ладно в нашем мире. Они это вперёд всех узнают. Сомневаюсь я, что найдутся желающие в Могильники отправиться …
- Тем паче это должны сделать мы, - не унимался Дим.
- Да, да, -  покачал головой Вой, - Если не я, то кто?
Сомнения конечно же ещё были, но и уверенность крепла, что их ждёт именно этот «Путь». И с него не свернуть.
Марго тем временем познакомилась с Лотом и Цезарем, а это, конечно, оказались они. Надо отметить, что Цезарь скрыл от девушки своё происхождение. Лот не придал этому факту особого значения, да и не мог он предположить, чем всё может обернуться. Ну, понравились они друг другу, что тут такого, -рассуждал он. – Пока Цез в облике человека, он вполне может дружить с человеческой девушкой. Не позволит же он себе лишнего. Когда это ему выпадет случай встретить ардийку. Между прочим, точно так же думал и  сам Цезарь. Он не выдел ничего дурного в том, что проведёт время с этой красивой девчонкой. Тем более, и она непротив с ним потусоваться. Для него первое свидание внове, а от влюблённых чувств, как известно, всегда теряют голову. Когда они выходили из кабака, Лот пожелал им весело провести время. Команда Марго занималась своими разговорами и девушка решила их не беспокоить. Честно сказать. Она боялась, что они не отпустят её с этим милым парнем. – Вечно видят во всех проходимцев, ревнуют к первому встречному. Ну их, пусть болтают себе. Поймав на улице мальчишку рассыльного, она вручила ему записку, велев передать её Диму, когда тот будет уходить. В записке она сообщала, что отправилась за покупками, а потом к вечеру, сама доберётся  до корабля. Она часто так делала, поэтому такой поступок не вызвал тревоги у её друзей.
И так, два влюблённых создания целый день гуляли по городу. Цезарь угощал девушку сладостями, дарил ей подарки, рассказывал всякие истории, словом, окончательно очаровал её. К вечеру ближе сняли комнатку недалеко от причала. – Тебе лучше будет добираться, - рассудил Цезарь. Когда ,наконец, дверь закрылась за хозяином дома, они остались совершенно одни. Им было немного страшно. – Ты уже встречалась с кем-нибудь до меня? – поинтересовался Цез. Марго покачала головой, - Ты – первый. Так хочется, чтобы первым оказался именно ты. Ард смущённо уставился в пол, - Знаешь, Марго, может случиться  так, что завтра мы расстанемся и кто знает, когда встретимся вновь.
- Я знаю, - успокоила его девушка. – Так часто случается, если находишь себе друга из другой команды. Я не могу пока покинуть своих товарищей, ты своих, но жизнь большая, кто знает, может уже в следующий Путь, мы отправимся вместе. Она вопросительно на него посмотрела. Цез радостно улыбнулся, - Я должен только один  Путь, а затем я свободен. Как ветер.
- Вот видишь, - подхватила Марго, - Я тоже скажу своим, что ухожу от них, но не в этот раз. Даст Создатель. В следующее путешествие мы наберём нашу команду. Что и говорить, их отношения уже переросли просто дружбу. Цезарь задул свечи. Им было хорошо вдвоём … очень хорошо. Они и не заметили, как капля нового преступления Цезаря окончательно перетянула чашу весов в сторону Тени.
Мир Эвелиды населяло множество разных разумных существ, совершенно различных генетически, поэтому если. Кто-то из них вступал в связь с другим, последствий никаких не возникало. Эти связи оказывались бесплодны. Но другое дело ардийцы, когда они перевоплощались в кого-нибудь, их превращения становились настолько полными, что их генотип почти соответствовал генотипу  того, кого они копировали. А вот это «почти» и портило всё дело. Пара несоответствующих  норме генов, превращала детей от таких союзов в большую неприятность. Если женщиной была ардийка, ребёнок рождался или мёртвым или уродом. Если же ардиец был мужчиной, то здесь всё обстояло гораздо хуже. Обычно мать ребёнка погибала вовремя родов. А ребёнок хоть и рождался вроде нормальным, вбирая в себя особенности магии расы матери и обладая всеми качествами отца-арда, всегда становился на путь Зла. Как правило, это были мальчики и каждый из них в своё время оказывался просто Карой для всех живущих.
Веков пять назад Высшие маги строго запретили народу арда скрывать от кого бы то ни было своё происхождение. Никому не хотелось рождать монстров физических или моральных, а уж тем более умирать из-за этого. Ардийцы приняли запрет безоговорочно. Было решено, что каждый вступающий во взрослую жизнь ард, на своём посвящении на Совете Старших будет поставлен об этом в известность, и даст клятву, что никогда не нарушит этот закон. Нарушение клятвы  каралось смертью, но не обычной для арда смертью, когда его разум попадал в Совет Старших, а полным развоплощением, когда и душа и тело отправляются в Кару.
Просто понять, что об этом наш Цезарь даже и не догадывался. Ему откуда было знать, что он сам обрёк на смерть и себя и любимую девушку. Ведь незнание закона  не освобождает от ответственности! Только что они зачали того, кто перевернёт их мир вверх дном. Имена, породивших его проклянёт не только Ард, но и многие другие.
Марго знала о недозволенности союза с ардами, но не знала, что Цезарь – ард. Можно сказать, вся ответственность за случившееся лежал на нём.
Тем временем в гостинице «Сипаи» принималось крайне важное решение. Замыслам Лота соответствовали два маршрута. Шёл жаркий спор, - подойдёт ли им маленький дракон, полученный сравнительно легко, или нужно попотеть, чтобы раздобыть крупный экземпляр. Колония разумных драконов обитала на острове Надежды. Свой остров драконы почти никогда не покидали и к себе никого не пускали. Завербовать дракона  в отряд – затея слишком рискованная. Патруль драконов нападал на чужаков без предупреждений и каких-либо объяснений. Магия на разумных драконов не действовала. Было только одно средство – усыпить с помощью сонного Лотоса, пока спит, связать, а потом, если повезёт, попытаться уговорить. Что ни говори, довольно бредовая операция.
- Проще и лучше добраться до Столицы, там турнир лёгкий, - не унимался Литл. – Подумаешь, дракон маленький, зато больше шансов живыми остаться.
- Зачем нам маленький да к тому же глупый ящер. Ну, в крайнем случае троих увезёт, а остальные, что следом побегут? – урезонивал Лот.
- Я и сам могу полететь, - встрял Эд.
--Угу! Далеко ты улетишь! – орал Лот.
- Не пойму, зачем нам дракон, у нас же Цезарь есть, - прижалась к нему Синдия. – И  что мы по-твоему, мы мою машину будем бросать каждый раз, как тебе приспичит на драконе полетать?
- Милая, -  не унимался Лот,  - Ты, что и через океан на машине перебираться собралась?
Синдия на него надулась, - Как хочешь, мне всё равно, решающее слово за тобой.
Эд подсел к ней, - Не злись на него, мела, Цезарь птичка вольная, свободу любит. В самый неподходящий момент останемся без транспорта.
- А ты чего отмалчиваешься? – пристал Литл к внимательно слушающему их эльфу.
- Думаю, Лот прав, - наконец буркнул  тот. – Попробуем уговорить большого дракона. Ящера на турнире можно будет и потом выиграть, в случае, если эта операция сорвётся. Давайте голосовать. А то до бесконечности спорить придётся.
- Как же без Цезаря? – удивилась Синдия.
- Да ничего, он парень компанейский, примкнёт к большинству, - уверено заявил Лот.
По результатам голосования выяснили – Синдия и Литл против острова Надежды, остальные – за.
- Цезарь превратиться в дракона и мы с ним добудем цветок Лотоса, а вы пока останетесь в Прибрежном. Может в архивах городских план острова найдёте. Не по всему же периметру его одинаково неприступные скалы окружают. Ходил же туда кто-нибудь, тропы какие ни какие поищите по карте. Когда мы вернёмся, тронем на приступ, - инструктировал Лот свою команду. Не сказать, что все были довольны таким распределением, но Лот, как капитан, имел преимущество -  его слушались. Цезарь уже пришёл и внимательно переваривал решённое без него.
- Дело за тобой, - Хлопал его по спине Лот. Как только приготовишься стать драконом, отправимся.
К утру огромный чёрный дракон сидел на Соборной площади, под окном из которого выглядывала восхищённая Синдия. Лот вылез на подоконник и прямо оттуда уселся на спину Цезаря. – Взлетай! – крикнул он. – Пока народу никого нет, а то ветром всех посшибает.  Он уже попрощался и теперь только послал воздушный поцелуй любимой меле. Цез взмахнул мощными крыльями и с места взмыл в небо. Порыв ветра действительно оказался сильным – Синдию отшвырнуло к противоположной стене. Кое- где поразбивались стёкла.
Ард-дракон, опьянённый полётом, бесшумно скользил по воздуху, изредка взмахивая крыльями. Он до этого не летал, ему понравилось. – Всегда мечтал стать драконом!   - проревел он Лоту. – Наконец то, моя мечта сбылась! Так куда мы летим?
- Сначала к реке Лавы, - говорил ему в самое ухо гном. – У этих сволочных кентавров, охраняющих свой Лотос, чертовски толстая шкура. Её пробивают только наконечники из застывшей лавы. Скорость дракона позволила пролететь две трети Старого материка за пять дней. Останавливались лишь на ночь, чтобы Цезарь мог поохотиться и отдохнуть. Полдень пятого дня застал их на берегу огненной реки. Дракон Цез отдыхал, а Лот трудился в поте лица, отливая две сотни наконечников.
- Зачем так много? – поинтересовался Цезарь.
- Пусто лучше останется, – обливаясь потом, процедил Лот. – Чем не хватит. Как представлю себе этих лошадок, так ещё сотню отлить охота, да ладно, пожалуй, хватит. Когда он закончил свою адскую работу, то с трудом влез на дракона. Отдохнувший ард за два дня долетел до озера Лотоса.
На берегу этого живописного водоёма расположился небольшой городок Кент. В нём жили кентавры - дикий и необузданный народ. Они поклонялись Великому Лотосу, существующему на Эвелиде в образе священного цветка Лотоса. Такова была их вера. Всё западное побережье озерка заросло этим наркотическим растением. Кентавры холили и лелеяли свои драгоценные цветы. Ещё они возвели в их честь храм на том же берегу, где периодически обнюхивались дурманом, выделяемым странными цветами. Озеро Лотоса оказалось единственным местом на всей планете, где росли сонные лотосы. Кентавры яростно охраняли сокровище и крайне трудно было получить хоть один цветок. Сорванный, он не вял, а раскрывался ещё больше, и тогда его запах мог усыпить даже большого дракона. Добровольно люди – лошади никому не отдавали цветов. Их можно было только похитить, что часто заканчивалось смертью пойманных воришек.
Ард предусмотрительно приземлился на противоположном берегу. – Ну и как  ты собираешься отобрать у них Лотос? – спросил он. – Не боишься уснуть. Как только сорвёшь его?
- Не буду дышать, а после сразу засуну его в коробку. Проблема не в этом, а в том. Как незаметно подплыть к тому берегу. Лодки у нас нет, а вплавь, когорты сожрут, ещё и до середины доплыть не успею. Вдруг со стороны Кента послышались вопли кентавров и шум сражения.  – Ага! Кого-то застукали на месте преступления, -  сообщил Цезарь. В облике дракона он мог видеть гораздо дольше Лота.
- Что там? – нетерпеливо аж подпрыгивал гном.
- Да похоже, какие-то парни попытались стибрить у них цветы, а их заметили. Теперь им каюк, их явно превосходят в численности. И тут Лота озарила распрекрасная идея. – Вперёд, Цез, может им уже удалось сорвать Лотос. Мы поможем им удрать, а они из чувства благодарности, просто обязаны будут отдать   нам хоть половину добычи.
Представьте себе разъярённого дракона, напавшего на вас  неожиданно … вот и кентавры немного растерялись. Конечно, надо отдать им должное, они не кинулись в рассыпную. Они просто на некоторое время застыли. Ребятам, которых они атаковали, мягко говоря, не повезло. В живых оставался только один, да и тот вот-вот должен был пасть смертью храбрых. Цезарь угрожающе завис над войском охраны. Лот с воздуха обстрелял их своими стрелами. Наконец кони – воины пришли в себя и оставив в покое умирающую жертву, обернули оружие в сторону новых врагов. Лот стрелял метко, кентавры один за другим падали. Их же стрелы застревали в толстой шкуре дракона. В Лота не попала ни одна стрела. Вдруг Цезарь кинулся вниз и подхватил когтями полуживого мужчину, которого они пытались спасти и был таков, только сильнейший порыв ветра, поднятого его крыльями, посшибал с ног оставшихся с носом кентавров.
Пролетев значительное расстояние от злополучного города, Цезарь решил приземлиться на опушке леса. – Надо посмотреть, что с ним. По началу он трепыхался, а теперь совсем затих, может умер. Заодно узнаем у него про цветок, а то вдруг придётся возвращаться.
- Разумный довод, - прокричал Лот. – Вот только, как ты садиться собираешься, ведь лапы у тебя заняты? Ты размажешь его по земле!
- Я сначала брошу его, а потом сяду рядом, - немного подумав сообщил ард.
- Ты что, а если он разобьётся?! – не выдержал Лот.
- Что будет, то и будет, по-другому всё равно не сесть, - закрыл вопрос Цезарь.
Опустившись, как можно ниже, он разжал когти. Человек мешком свалился в траву, он даже не вскрикнул. – Похоже, мёртв, - сделал вывод Лот. Они приземлились в пранах ста от него. Гном со всех ног помчался к пострадавшему. Цезарь, развернувшись, остался на приличном расстоянии. Помочь он сейчас ничем не мог, поэтому предпочёл побыть в стороне.
- Дышит! – донёсся до него голос Лота. – Слава Создателям! – облегчённо вздохнул про себя ард, - Не хватало прикончить того, кого спасать взялись. – Лотос то он сорвать успел или нет? – пронёсся над опушкой рёв дракона.
- Не знаю – ответил Лот. – В вещах копаться не прилично, ещё обидится. Вот очухается, так и спросим.
В распоряжении гнома было всего одно целебное заклинание. Его то, предварительно помолясь всем Создателям, он и пустил в ход. Раны лежащего перед ним человека, мгновенно затянулись. Он шумно выдохнул воздух и открыл глаза. Увидев Лота, он радостно воскликнул – Создатель мой! Неужели вам удалось меня вытащить?
- Как видишь, - ответил Лот. – Скажи, друг, Лотос у тебя есть или ты не успел взять. То за чем ходил?
- Конечно есть! – гордо заявил незнакомец. – Я всегда беру, то что хочу взять. Вот конечно с отходом неувязочка вышла, но вы вовремя подоспели. Он сел. Внимательно оглядел себя.- Ты прилично поработал надо мной.
- Всего то одно заклинание, - скромно ответил гном.
- Наверное, там на верху тебя любят, - вставая на ноги уверенно сказал мужчина. – Иначе столько ран, сколько было у меня, не исчезли бы от одного заклятия. И так, меня зовут Рауль, мой дом находится на острове волшебников, - представился он. - А кто вы?
- Я – Лот, - пожал протянутую руку гном. – Моего друга кличут Цезарем.
- Сразу видно, что ардиец, - заинтересованно разглядывал дракона Рауль, - Настоящий дракон уже давно околачивался бы около нас, они жутко любопытные. А этот в стороне стоит. Раздавить что ли боится? Совершенно неестественное для ящера поведение.
Цезарь слушал и наматывал на ус. Ему ещё предстояло научиться быть драконом. – А ты что, много с драконами общался? – поинтересовался Лот.
- Да, приходилось, - ответу волшебника явно не хватало оптимизма.
- Рауль, - приступил к делу гном. -  Ты не мог бы поделиться с нами своими запасами Лотоса? Мы , ведь знаешь, в Кенте тоже не просто так околачивались.
Мужчина ненадолго задумался. – Я собирался попасть в какой-нибудь приличный отряд, - наконец ответил он. – Не в какой попало, а в тот, что сам выберу. Для этого мне пригодился бы весь запас цветка. С ним меня примут куда угодно, да и магические способности у меня неплохие. Если не секрет, а вам то он зачем?
- Наша цель – остров Надежды. Надо усыпить дракона … - и гном поведал ему придуманный ими способ, каким они хотят заиметь рептилию. Рауль размышлял, - Не хилый у вас троячок будет. Гном , ард и дракон. Может мне к вам присоединиться?
- Должен сказать тебе, - приблизился к ним Цез, - Нас не двое сейчас, а шестеро. Остальные ждут в Прибрежном.
- Большой отряд, тоже не плохо. Пожалуй стоит познакомиться со всеми вами поближе. Ну что, летим? – Рауль подобрал свои вещи, - Цезарь подставь лапу, не с дерева же нам на тебя взбираться прикажешь. Лот и Рауль быстро взошли по импровизированной лестнице. Цезарь немного разбежавшись. Поднялся в воздух. Мощным воздушным броском они преодолели отделяющее их от Прибрежного расстояние уже к вечеру. Приземлились у городских ворот. Цезарь перевоплотился в свой человеческий облик. Манов через сорок они втроём входили в двери отеля «Сипаи».
Вернёмся к Марго. Когда она после свидания с Цезарем, радостная от переполнявших её чувств, подходила к пристани. На причале около трапа её поджидал Квентин. – Марго, уже очень поздно, почему ты так задержалась? – обвиняющее начал он. – А покупки твои где?
- Я понимаю, что ты за меня волнуешься, - оборвала его девушка. – Но, Квентин. Я уже не ребёнок, а ты не мой родитель, чтобы читать мне нотации. Просто я встретила старую знакомую, пока поболтали, время и прошло незаметно. Ардиец облегчённо вздохнул, - прости, я думал с тобой что-то случилось.
- что может со мной случиться? – уже более примирительно ответила Марго. – я же воин, ты что, забыл?
- Я всегда забываю, что ты – воин. Для меня ты маленькая девочка, о которой надо заботиться.
- Похоже, другие не разделяют твоего мнения.
- Ты права, они уже давно дрыхнут. Пока тебя не было, мы выбрали маршрут.
- И куда же мы направляемся, на какой-нибудь турнир? – со смешком спросила Марго.
- Нет, - как никогда серьёзно проворчал ард. – Наш Путь лежит в Могильники. Мы отправляемся за кинжалом для Высшего мага АЛЬБЫ.  Оплата в случае удачи, ожидает нас огромнейшая. Марго поразмыслив, решила, что тарханы ей в будущем очень даже пригодятся.
- Ну Чтож, Могильники, так Могильники. Пойдём спать, Квен, я слишком устала сегодня.
Рано утром Дим и Катр снялись с якоря. Попутный ветер подхватил их парусник и помчал его в сторону Нового Света (так назывались все Западные земли). Им предстояло довольно длительное морское путешествие.
Приблизительно в это же время, команда Лота загружалась на заблаговременно купленную  эльфом яхту. Когда все разместились, тёплое течение «Гордай» понесло их к острову Надежды. Не большая скорость затягивала время, зато сбиться с курса было просто невозможно. Вся трудность заключалась в том, чтобы через неделю, когда дойдут, высадиться на скалистом берегу неприветливого острова.

7

ГЛАВА 5
Значительную часть Старого Материка занимают лесные массивы. Один из них – лес Ужаса. Редко кто рискует пройти через его чащи. Они населены различной нечистью, нежитью и вообще, воображение Создателей, похоже разыгралось, создавая это место. Зато приспешники Тьмы чувствовали себя здесь, как дома. Ведьмы и ведьмаки, колдуны, да и демоны прекрасно обжили этот лес, из-за чего он стал ещё более непривлекательным.
И так, лет двадцать назад, молодая ведьмочка Аманда соединила свою судьбу с Князем Каналом. У них родился сын демон Рок. Когда он вырос, мать отправилась в царство Теней. Молодой демон  быстро освоился и скоро занял первое место в сборище себе подобных. Как это ни странно звучит, он очень тосковал по своим родителям, и ради желания быть вместе с ними, решил во что бы то ни стало объединить мир живых и мир теней. Какое ему было дело, как отнесутся к этому живые, он хотел этого и точка.
Рок оказался единственным живым в мире Эвелиды, кто мог беспрепятственно проходить в врата Теней, как в царство своего отца, так и назад, но ему было мало. Князь Канал тщательно подогревал страсти сына. – Подумай, - нашёптывал он ему во снах, - Мы с матерью всегда будем с тобой. Всего то на всего надо придумать способ, как лишить магической силы всех живущих на Старом Материке. Сконцентрировать эту силу в одном месте и с её помощью разрушить ту границу, что нас разделяет. Рок старательно думал и конечно же нашёл тот единственно – возможный способ. Когда-то в лесу Ужаса жил колдун. Свою жизнь он посвятил созданию магических кристаллов, которые потом использовал в личных целях. Все записи  о его исследованиях хранились в архивах Ямы, где в настоящее время проживал Рок. Он то их и раскопал.
Отправившись в царство Теней, демон отыскал колдуна. Тот находился в уединённом месте, и кто бы мог подумать, занимался всё тем же. Он лелеял мечту – с помощью магического кристалла вернуться в мир живых. За созданием этого самого кристалла его и застали Канал с сыном. Гнев Князя был ужасен. Ещё никто из его царства не устраивал побега, а тут, в лаборатории колдуна, всё уже готово к этому ужасному действию. Кристалл тут же разрушили, а в наказание за проступок преступника обязали создать новый, способный поглощать и концентрировать в себе любую магическую силу, а в нужный момент высвободить её всю разом. За удачную работу Канал обещал простить  колдуна, дать ему другое имя и отправить в мир живых с кристаллом, собирать эту самую энергию.
Желание выбраться из царства Теней было так же велико, как и страх перед Князем. Магический камень он создал сравнительно быстро. Колдун получил имя «Карадурн» и был отправлен на материк Нового Света Шаридан. Местом его пребывания стал замок, который находился у подножия гор Зубы Дракона. – Единственная вещь, что может вернуть тебя обратно – это твой собственный кинжал, захороненный с останками на старом кладбище Могильных холмов, - напутствовал колдуна Канал, - Бойся его! Будем надеяться, что никто не догадается использовать его, как оружие против тебя. Сами взять его мы не сумеем, нет нам хода на освящённую Создателями землю Могильников.
-Угораздило же тебя быть захороненным именно на этом кладбище, - это был уже Рок. – Что другого места, что ли не нашлось?
- Да что вы всё время бурчите, - не выдержал Карадурн, - Я, что сам себя хоронил? А у моих врагов были причины поступить так и никак иначе. Вот например, когда ты умрёшь, - он посмотрел на Рока, - Тебя тоже там закопают, так поступают со всеми, кого сильно бояться. Чтобы в случае нашего воскрешения, остался способ управиться с нами.
- Типун тебе на язык и чирей в кадык! - вскипел Рок, - Чего ты меня заранее хоронишь!
- Ну, ладно, ладно  утихомирься, - примирительно пробормотал колдун, - Я что ли придумал - … да будет убито чёрное Зло, восставшее из царства Теней, своим собственным оружием … - процитировал он строки  из Великой Книги Создателей. – Просто говорю, что есть, они хоронят нас с нашим оружием на Святой земле, чтобы в случае чего, мы до этого   оружия добраться не могли, а они запросто. Такова жизнь. Нечего на меня старика дуться, отправляйтесь по своим делам, а со своим я уж как-нибудь управлюсь. На том и разошлись. Канал отправился  в царство Теней, Рок в лес  Ужаса, а Карадурн остался в замке, названном в его честь, настраивать кристалл и отнимать  у всех жителей Старого Материка магическую силу. Надо заметить, что отнять волшебство у  Истинных  и Высших магов кристалл не мог, но и того что он мог, было вполне достаточно для выполнения страшных планов Канала и Рока.
Довольный Князь, вернувшись в царство Теней, делился радостью с Амандой, - Всё вышло, как нельзя лучше. Наш сын просто гений. Скоро ты будешь Княгиней всего Старого Материка. Мы же не замахиваемся на всю Эвелиду, нам хватит и одного материка. Я создам свою Империю Теней, что же в этом плохого? Когда власть в одних руках, порядка больше, а кому не нравится жить у нас, пусть уходят, мы держать не будем. Конечно, если эти желающие из живых, мои подданные будут только рады расширению нашей территории. По моему приказу они помогут присоединить к нам всех своих друзей. Я думаю, в скором времени, в царстве Теней останутся проживать лишь тени. Аманда слушала его речь, а сама думала, - Мало вероятно, что ты остановишься на одном материке. А вслух заметила, - Ты что же и Рока убьёшь, только бы он твоим подданным стал?
- Аманда, не болтай ерунды, - немедленно усмирил неуёмную фантазию Канал. – Наш мальчик будет жить вечно. Он единственный кого я хочу видеть живым. Его способность находиться в двух мирах – уникальна. У меня нет над ним власти в моём царстве. И эту способность, вполне возможно, получат его дети. Ты понимаешь. Что это значит?! Он станет родоначальником нового клана, способного относиться к теням без страха и предубеждения. Тени будут нормальным явлением в этом мире. Против нас ни кто не выступит.
- Пожалуй, всё так и будет, - завершила его тираду Аманда. – Если только вы с Роком сами себя не перемудрите. Я ещё решу, что и со мной ты сошёлся лишь бы я тебе такого сына родила.
- Ну что ты, Аманда, ты самая прекрасная женщина из всех, кого я встречал, - залебезил Канал, - А встречал я, поверь, многих. Но что-то в его взгляде подсказало Княгине, что она не ошиблась в своём предположении. Она загрустила, сказавшись усталой, покинула  тронный зал и уединилась  в саду. Нахлынули воспоминания …
Когда маленькой ведьмочкой она второй раз появилась на шабаше, её внимание привлёк красавец Канал. Тогда она ещё не знала, что он Князь Теней. Для неё долгое время он оставался просто Каналом, любящим мужем и отцом их сына Рока. А то, что он иногда надолго исчезал, так что ж, многие в их мире подолгу путешествовали,  ни чего странного. В её глазах он был обыкновенным ведьмаком, в котором она души не чаяла. Как же Аманда изумилась, когда в один прекрасный день, сынок Рок из прелестного малыша, обидевшись на что-то, перевоплотился в демонёнка. Тут уж Каналу не куда было деваться, пришлось раскрыть жене свою суть демона, но и тогда он не рассказал ей самого главного, что он – Князь. Не зря говорят: «Любовь зла, полюбишь и козла» Ведьма не отвернулась от Канала, она приняла его таким, каким он был. Князь поразился такой любви и решил никогда не говорить Аманде, что остановил на ней свой выбор, только потому, что она могла родить ему сына.
Так уж повернулась Удача лицом к ведьме, со временем, повелитель царства Теней не мог без неё существовать. Толи она его приворожила, толи любовь заразная штука, но только решил он, что сделает её своей Княгиней. Когда Року исполнилось восемнадцать лет, устроил он для Аманды последнее испытание -  прислал известие о смерти. И так велика была страсть ведьмы к демону, что она, попрощавшись с сыном, наложила на себя руки, надеясь встретить его в   мире  Теней. Как же она обрадовалась, встретив его там, и как удивилась, узнав наконец. Кто он на самом деле, и кем предстоит стать ей. Здесь он чаще всего был демоном, но и в таком виде он оставался для неё близким, любимым, родным существом. Их связывало слишком многое, и сейчас, разгадав первопричину их знакомства, она чувствовала себя обманутой и обиженной. Князь надеялся, что не надолго. Аманда никогда не дулась  на него долго.
Настроение Князя оставалось превосходным. Его морские монстры с невероятной скоростью принялись размножаться. Их жертвы пополняли войска Теней. Ещё Канал надеялся, что с потерей магических способностей, смертность путешественников сильно возрастёт. Слишком многие полагались не на оружие, а на магию. Главную роль сыграют степные псы, - размышлял Канал. – От них с помощью мечей вообще не отобьёшься. Всё складывалось наилучшим образом для его планов. Завтра Старый Материк содрогнется от ужаса, пока это они догадаются в чём дело, большая часть магии уже будет в нашем распоряжении. Вот только он ни как не мог решить, что лучше – походным маршем отправить теней на новую территорию или же постепенно, исподволь, населять Материк своими подданными. В каждом варианте были. Как преимущества, так и недостатки. В первом случае создание Империи произошло бы быстро, зато возникала опасность сопротивления живых. Во втором, дело затягивалось, но тут срабатывал бы закон медленного вливания. К теням постепенно привыкли бы. Многие обрадовались бы увидев вновь потерянных раньше родственников и друзей. Никому и в голову не пришло бы, что их захватывают. Только Высшие и Истинные маги могли вмешаться, всё таки им тоже придётся жить в Империи. Но с другой стороны, какая им разница, где жить. Их магия останется с ними, трогать их ни кто не собирается, а захотят, в другое место переберутся. Мир велик, места всем хватит.
Создатели, наконец то, заволновались. Канал, которого они обязали строго охранять внешний мир от погибших, ушедших в небытие героев, непонятно зачем, затевал странную игру. Что хуже всего – свою игру. И  всё у него получалось. Матушка Удача оказалась на его стороне. Не сегодня- завтра. Карадурн заставит работать   кристалл и тогда справиться с ним будет проблематично. Кинжал в Крепость АЛЬБЫ ещё ни кто не привёз, хотя стало известно, что за ним отправились, но сразу видно, что хронически опаздывают. И так, Великие Создатели, впервые с сотворения Мира, не могли поставить на место какого-то князька. Эвелиде грозили серьёзные перемены. Возникла необходимость, что-то предпринять. Во-первых, решили позволить народу Арда создать нового воина (без него Канал слишком быстро собирал сильную армию). Во-вторых, срочно обезвредить Карадурна, пока он не вобрал в свой кристалл слишком много магии. Для этого необходимо было команду, достающую кинжал, отправить с Могильных холмов, сразу в   крепость колдуна. Создатели видели, что в команде эльфа Дима достаточно сильные воины для битвы с Карадурном. В-третьих, хотя бы временно нейтрализовать Рока, чтобы он не смог помочь своему слуге. Сам АРТ вызвался запереть демона во временном пространстве, пока Рок будет переходить из одного пункта в другой. Демоны перемещались с места на место через временное пространство. Открывали проход и через несколько мгновений оказывались там, где нужно. Таким видом магии владели ещё только Высшие маги, точнее сами Создатели, в их облике находящиеся на Эвелиде и очень немногие Истинные маги. АРТУ предстояло закрыть два прохода. Один перед носом Рока и второй за его спиной. Это должно было произойти во время сражения с Карадурном. Короче, работёнка предстояла ещё та. ИРИДА отправилась в Ард, АЛЬБА в Могильные холмы, с вознаграждением за оружие против колдуна и с новым заданием для отряда эльфа.
В Арде, на Совете Старших, принималось важнейшее решение за последние пять столетий. Новый Магдас был просто необходим. Шок поразивший общий разум, понемногу схлынул, Совет приговорил убийцу к тяжёлому наказанию. Ему предстояло стать новым воином. Где бы ни находился приговорённый, после того, как будет произнесено заклинание, он станет тем, кем должен стать. На этот раз Создатели изменили условия сделки. Плата оказалась не сколь высока сколько трудновыполнима. Цезаря предстояло доставить в Ард и грандиозное превращение произвести уже в Арде. Такова воля Создателей, с ней не поспоришь.
На поиски отправили братьев Цеза. Именно на них возложили эту ответственную миссию. ИРИДА переместила их  в Прибрежный, но так уж вышло, что они опоздали. Яхта с отрядом Лота отчалила манов тридцать назад. Оставалось ждать, пока они вернуться. За время этого ожидания они приготовили ловушку, в которую Цезарь не мог не попасть. По всему городу усердно распространяли весть, что молодого ардийца Цеза ищет мать и что ждать она его будет в Южном порту на борту баркаса  «Юмай». Были оплачены услуги многих посыльных и вестников. Оставалась самая малость – захлопнуть мышеловку.

8

ГЛАВА 6
Первым заметил остров Литл, он сидел в смотровой корзине. План высадки уже разработали. На шлюпке подошли к скалистому берегу. Рауль взялся взорвать скалу, чтобы образовался проход. Он действительно оказался приличным магом – третья попытка увенчалась успехом. Хоть проход вышел узким, в него пролезли все, кто высадился на остров (Лот, Рауль и Цезарь). Как только попали в долину, сразу увидели сторожевого дракона. Начиналась самая опасная часть операции. Цезарь преобразился в дракону, улёгся на самом видном месте и принялся по совету Рауля, призывно помахивать хвостом. Под его лапой прятался Лот с банкой Лотоса наготове. Рауль отсиживался в кустах.
Лонд был боевым драконом, а значит свободным. Дома его не ждала подруга, поэтому он без зазрения совести решил познакомиться, а может и сблизиться с той милой молодой драконочкой, что отдыхала внизу под деревом и откровенно заигрывала с ним. Очень даже привлекательная бронзовая красавица, кстати его любимый цвет, влекла его, как мёд пчелу. Все зелёные драконы предпочитали самок цвета бронзы, ничего уж тут не поделаешь. Покинув свой наблюдательный пост, он изящно приземлился возле неё. Всем известно. Дамы обожают боевых кавалеров, он сразу пошёл в наступление. Хотел даже облизать ей лапу, так призывно выставленную вперёд … на этом он и прокололся. Цез и Лот задержали дыхание, гном открыл сосуд с цветком, Лонд вдохнул во всю мощь своих лёгких и свалился, как подкошенный. Ард мгновенно преобразился, подбежал Рауль. Втроём они, словно угорелые принялись связывать сверхпрочной верёвкой лапы дракона. Волшебник попутно заклинал верёвку на прочность. Ещё его привязали за шею в плотную к дереву, да так, чтобы очухавшийся дракон не мог головой пошевелить. Завершили очень даже вовремя.
Когда Лонд пришёл в себя, он никак не мог понять, что же произошло. Вместо красавицы драконы около его морды сидели трое мужчин – два человека и гном. А он не сумел пошевелить ни головой ни лапами. Оставались, правда, крылья, ими то он и принялся усиленно работать, что по правде говоря, оказалось несколько затруднительно. Он лежал под деревом, и крылья задевали о нижние ветки. – Так чего доброго, разорву перепонки, - подумал Лонд и перестал биться. – Чего вам нужно! – заревел он, переводя озверевший взгляд с одного на другого. – Вы что, решили напасть на наш остров?! Где милая дракона, которая лежала здесь, небось, уже мертва? Не надейтесь, что я вам дамся легко, я не самка беззащитная, я – боец! Гнев так и булькал у него в груди. Оставалось всё меньше шансов договориться с этим бешеным драконом, но Лот решил попробовать.
- Никто не собирается убивать тебя, а тем более захватывать ваш остров. А драконы не было никакой, это просто ард. Честно сказать, мы обманули тебя, чтобы поговорить. Рёв немного стих.
- И о Чём же это вы хотели поговорить со мной? – наконец, соизволил спросить Лонд. – О чём вообще могут говорить такие, как вы с таким, как я? Обычно дракона берут в плен или чтобы убить или обмануть. Поработить. Не на того напали! Меня вам не удастся обмануть!
- Да кто тебе наговорил таких глупостей? – не удержался и вмешался Рауль. – Ты сам подумай, разве можно заставить ваш род делать что-то против воли? Мы все слишком слабы, в сравнении с вами.
- Поверь мне, - опять заговорил Лот. – Я очень хотел иметь в своей команде дракона, тем более боевого. Мы пришли завербовать тебя в наш отряд. Ты будешь иметь те же права, что и любой из нас.
- Ну, да … - уже спокойно пробурчал Лонд. – Особенно сейчас, связанный и беспомощный.
- Пойми сам, надо же было как-то заставить тебя выслушать нас, а иначе, мы бы уже умерли и не успели ничего сказать тебе. Вы, стражи, странные. Нападаете и убиваете без всяких разговоров.
- Таковы наши правила, - вздохнул дракон. – Мы не можем позволить чужакам шастать по нашему острову.
- Да нет, - снова встрял Рауль, – это ваши Старейшины не могут позволить нам сманивать молодых драконов в свой мир. Они держат вас здесь, как пленников, не дают узнать ничего нового. Им самим хорошо на острове, они думают и остальные должны возле них сидеть.
- Рассуди, - подхватил гном, - Разве хоть один дракон, покинувший остров, вернулся назад?
Лонд снова набычился, - Разве они могут вернуться, ведь их всех убили зловредные маги
- Брось ты эти сказки, - хмыкнул Лот. – На драконов не действует магия. Все они в полном порядке и здравии, проживают кому, где приглянулось и даже не вспоминают про этот паршивый остров. Было видно, что дракон начал сомневаться в правдивости своих Старейшин. Ещё никто и никогда не говорил ему таких странных вещей. Лот поднажал, - Ты думаешь, почему вам приказывают всех чужаков убивать сразу? Да потому чтобы вы не узнали правду о внешнем мире и не удрали все с острова. А правда заключается в том, что в нашем мире здорово и никто не помешает тебе вернуться назад, если ты сам этого захочешь.
- Почему же никому из нас эта идя не пришла в голову раньше? – удивлённо уставился на них Лонд. И тут Цезарь совсем его добил. – А почему ты решил, что не приходила? Вот Тайрос, например. Его никто не уговаривал, он сам улетел. Живёт себе припеваючи на собственном острове.
- Между прочим, - закончил его мысль Рауль, - Тащит туда всё, что блестит. Уже приличное состояние себе сколотил.
У Лонда аж челюсть отвисла. Им всегда говорили, что Тайроса за вольнодумие покарали Создатели, что он канул в небытие, сгорел в огне Великого Вулкана. А тут ему говорят, - он жив, здоров, да ещё и богат. – Развяжите меня, я уже успокоился, - заявил Лонд. – Пожалуй, вы убедили меня. Я полечу с вами. Всё это очень любопытно, единственное, что я знаю твёрдо и во что верю, это что вернуться сюда я не смогу, даже если очень захочу. Меня просто-напросто убьют за измену своему народу. Но вы правы, мне хочется узнать, как живут остальные существа нашей Эвелиды.
- Вот видишь, Цез, - ухмыльнулся Рауль, - Я не ошибался,  драконы самые любопытные создания из всех каких известны. Лот уже развязал Лонда, тот разминал затёкшие лапы и шею. – Меня Лонд зовут, - представился он. Все поочереди назвали свои имена. – Вот только, драконы у тебя там не будет, - правдиво признался Лот.
- Для боевого дракона это не проблема, - искоса посмотрел на него Лонд, - Хотя, жаль. Пора отваливать от сюда, если собираемся смыться  без проблем, скоро меня менять будут. Не хотелось бы объясняться сменяющим стражем. Рауль мысленно связался с оставшимися на корабле. Через пол тана они присоединились к ним. Не зря Лонд был бойцом, вес семерных членов теперь уже и его отряда, был ему нипочем. Он легко взмыл в высь, перемахнув скалы и взяв курс на материк.
Прибрежный манил их к себе, как магнит. У всех там оставались какие-то не доделанные в прошлый раз дела, но главной причиной было посещение предсказателя Скарадура, с которым Тень договорился об аудиенции. Никогда не помешает знать о событиях ждущих тебя впереди. Синдия намеревалась выведать, кого ей предстоит родить. А вы как думали, так всегда бывает, когда двое сильно любят друг друга. Лот скоро надеялся стать отцом, а кто же не мечтает узнать, кем будет ребёнок. Цезарь надеялся, что предсказатель поведает ему, как у них с Марго дела сложатся, да и жильё не мешало подыскать. В общем, он собирался покинуть команду, но не знал, как сообщить об этом. Отложил этот вопрос на неопределённое время. – Послушаю, что Скарадур скажет, а там видно будет. Литл и Эд не возлагали на это посещение никаких надежд. Для них всё представлялось предельно просто, что будет, то и будет, - так они рассуждали, - Зачем узнавать, какая беда на тебя свалится. Всё равно ничего не изменишь, так чего же заранее суетиться. Но эльф настаивал, они и согласились. Лонд, когда узнал, куда они направляются, аж засиял весь, - Я первый дракон, которому предскажут судьбу. Хорошо быть первым. Лот усмехнулся про себя, - Повезло же нам с драконом, такой сговорчивый попался. Эльф уверил его, что дракон никуда не денется от них, а будет следовать за Лотом, как ручная зверушка. – Пожалуй, он полюбил тебя, а это у них на всю жизнь, - уверенно прошептал на ухо гному Тень. – Поверь мне, я разбираюсь в  драконах.
Все радовались, - первое путешествие их отряда завершилось очень удачно. Да и команда подобралась, что надо. – Я и не мечтал оказаться в таком чудном обществе, - улыбался Рауль, - Рад, что согласился отправиться с вами, друзья мои. – Конечно, - съязвил Лот – Если бы мы с Цезарем не прихватили тебя с собой, ещё не известно, в какой компании ты бы загорал сейчас. – Естественно, в компании теней, где ж ещё, - отшутился волшебник.
Цезарь с завистью смотрел, как дракон без устали мчит их к цели.- Не унывай! – Словно прочитал его мысли эльф, - Со временем и ты научишься быть настоящим драконом. В этом деле, как и в любом другом, нужен опыт. Ты должен радоваться, что в любое время можешь стать, кем захочешь. Это такая редкость. Мало кто из ардийцев по желанию преображается. Обычно, превращение штука капризная, нужно одно, получаешь другое – закон природы. Ты – особый случай, надо в дракона – вот вам дракон, да ещё сколько угодно раз на дню. Ардиец только плечами пожал, он и сам не знал, как у него это получается.
Вот и Прибрежный показался, Лонд совершил перелёт ни разу не приземляясь за сутки. Его скорость и выносливость ошеломляли. Дракон гордился проявлением таких достоинств. – Какой простор, какая красотища, так бы и летел до упада, - то и дело восклицал он. Как не понять переполнявших его чувств. – ещё и не такое увидишь, - подбадривал его Лот, - А теперь садись у городских стен, в город лучше пешком войти, проблем меньше.
Сели у Южных ворот. В этой части Прибрежного размещались помещения для драконов. У Лонда зрелище портового города вызвало ещё большее удивление. Он не видел так много народа сразу и немного растерялся. Через два проулка находилась гостиница для посетителей с драконами, туда и отправились. Кстати говоря, Скарадур жил на соседней улице, к нему пошли Тень и Цезарь, пока остальные устраивали Лонда и устраивались сами.
Что и говорить, после столь долгого сидения на спине дракона, все мышцы затекли, и пешая прогулка представлялась возможностью немного поразмяться. Уже почти у дома предсказателя Цезарь уловил крик глашатая. – Известие для арда Цезаря! - вопил тот во всю глотку. – Иди, узнай, - подтолкнул эльф Цеза. – Может это тебе, встретимся у дверей вон того особняка, - махнул он рукой в сторону довольно мрачного на вид здания, – я только спрошу, когда нам приходить и выйду, ты тоже не задерживайся.
Сердце арда готовилось выпрыгнуть изо рта, так он волновался. – Ну кто может меня тут знать? – думал он. – Наврятли  Марго  так быстро вернулась назад. Что-то подсказывало ему,- будь осторожнее. Догнав шедшего нескорым шагом вестника, Цез спросил , - Скажите мне послание для арда, возможно я смогу ему его передать. Порывшись в своей сумке, паренёк достал книгу, полистал её и когда нашёл интересующую его запись, прочитал, - Дорогой мой Цез, я жду тебя в Южном порту на баркасе «Юмай» до конца пятого месяца. Мархад. Сердце подпрыгнув ещё разок, упало в пятки, - так звали его мать. Он всю жизнь мечтал её увидеть, наконец, похоже, Создатели сжалились над ним и подарили ему эту встречу. Он тут же забыл обо всём остальном, сегодня был последний день пятого месяца, и солнце катилось к закату. Ард кинул золотой тархан вестнику и рысью помчался в порт. – С эльфом разберусь потом. Он всё поймёт, когда узнает, куда я пошёл. Ну, а не поймёт, так демон с ним, я не могу откладывать такое свидание.
Так он, просто на крыльях, влетел в порт, на бегу спрашивая прохожих, где стоит «Юмай». Когда по трапу он ворвался  на палубу, а затем в каюту, дверь за ним захлопнулась, на него упала сеть, он вдохнул аромат Лотоса и заснул крепко и надолго. – Ну вот и попалась рыбка, - засмеялся Каримон, старший брат Цезаря. – Теперь главное не давать ему проснуться, пока мы не прибудем на место. Тут же убрали трап. «Юмай» через несколько манов уже покинул гавань и отправился в Ард.
Обговорив условия встречи, эльф вышел на улицу. Как ни странно, Цезарь его там не ждал. Походив по улице туда сюда, прождав тана два, обеспокоенный Тень отправился в гостиницу, надеясь, что недопонявший его ард уже там. Не тут то было, арда не оказалось нигде. Время поджимало, Скарадур ждал.
- Чего переживаем, - успокаивал их Рауль, - У предсказателя и спросим, куда он делся. На том и порешили. Все вместе отправились узнавать свое будущее.
В зал предсказаний заходили по одному. Первой зашла Синдия. Тихо села на предложенный Скарадуром стул. – Так-так, девочка моя, могу тебя и обрадовать и огорчить, так что вперёд? – Огорчай, - немного подумав решилась гномела. – Твоя дочь пойдёт по пути зла и ничто не изменит этого. Синдия долго переваривала услышанное. Ну, порадуй меня теперь. – Твой сын, а это даже сейчас видно, будет превосходным магом, надо отметить – светлым магом, с огромным Даром. Будущность твоих детей настолько сильна сейчас, что полностью перекрывает твою судьбу. Поэтому извини, лично тебе я ничего  сказать не могу, заходи потом, после родов, погадаю. Синди встала, - Что-то не пойму я тебя, то дочь говоришь, то сын. Так кого же я рожу в конце концов? – Какая ты непонятливая, двоих родишь сразу! – воскликнул Скарадур. Мела снова села – ноги подкосились. – Не припомню я, чтобы гномы двоих рожали, может ты перепутал чего? Старик подпрыгнул на месте. – Слушай, не обижай меня, я ещё никогда не ошибался. Иди, пусть другой входит. Синдия, всё ещё не придя в себя, вышла из комнаты. Лот вопросительно посмотрел на неё, но она только рукой махнула, и он зашёл в зал.
Предсказатель долго его разглядывал. Потом спросил, - Сколько у вас заклинаний, молодой человек?
- Два. Одно глюк, второе – простое, а что? – удивлённо уставился на него гном. Старик обошёл вокруг него раза два, затем неожиданно заявил, - Такого сильного мага, как вы, я вижу впервые. Теперь понятно, откуда у ваших детей такая мощь. Его тирада сбила Лота с толку. – Будьте добры, любезный, объясните мне поподробнее, о чём это вы говорите. Скарадур в свою очередь удивлённо вылупил на него глаза. – Чего не понятного я сказал? Магу, который намного превосходит меня в силе, я не могу предсказать судьбу. Сам загляни в хрустальный шар и всё там увидишь, что захочешь. Лот молча смотрел на него, а затем медленно произнёс, - Вся проблема в том, видите ли, я не знал, что я маг. И вы первый, кто мне об этом говорит.
- Да… - протянул предсказатель, - Странная у вас компания подобралась. Ну ничего, теперь ты знаешь. Вот тебе хрустальный шар, смотри в него узнаешь волнующее тебя больше всего. Лот неуверенно взял шар в свои руки, вгляделся в его гладкую поверхность, потом он словно провалился куда-то, а когда опомнился, перед глазами стояло странное видение.
На берегу моря толпилась странная процессия незнакомых существ, кого-то напоминавших. Перед ними на коленях бледный Цезарь. Протягивая руки к небу, он кричал, - Великие Создатели, какой же я идиот! Почему же я не знал этого раньше?! И такое раскаянье было у него на лице, Лота аж пот прошиб. Затем Цезарь поднялся и обречённо пошёл в море. Он шёл и на ходу менялся. Вот перед глазами уже не Цезарь, а существо, такое же, как и остальные. Чем глубже заходил он в воду, тем больше становился. А толпа выкрикивала какое-то заклинание… Наконец, всё стихло, только через время уши резанул до боли знакомый рёв. До Лота дошло, кем стал ард. Он понял, что существа на берегу – ардийцы, и от ужаса содрогнулся. Выходило, что они одного вида с морским чудовищем. Лот уронил шар и в изнеможении опустился на пол. И так, он стал свидетелем событий, которых никто не должен был видеть.
- Так вот вы какие арды, - вертелась в голове мысль, но вслух он ничего не мог сказать, во рту всё пересохло.
Скарадур только хмыкнул, - Что же ты там такое увидал, раз онемел? Наверное, чудненькие приключения тебя ждут. Иди уж, пусть следующий заходит. Лот буквально выполз в коридор.
Литл заартачился, - Что-то вы, ребята, чумные оттуда выходите, может, мне это не надо? Тень, недолго думая, втолкнул его в открытую дверь, а сам занялся Лотом. Через силу Литл заставил себя подойти к  предсказателю. Тот, видя явные смущение и страх парня, мягким голосом предложил ему сесть около себя, налил какой-то жидкости в чашку и протянул гному. – Выпей и тебе станет лучше. Литл послушно осушил чашу до дна. Это оказалось очень даже приличное вино. Ему действительно стало легче. - Чего же ты напророчишь мне, старик? – спросил он, возвращая пустой сосуд. Скарадур вдруг бросил чашу на каменный пол и уставился на осколки. Потом поднял глаза на гнома. – Твоя жизнь будет полна приключений и опасностей. Ты доживёшь до глубокой старости и будешь всё время в пути. У тебя прекрасный хранитель, не могу сказать кто, он велит мне молчать. В своё время ты отправишься в мир Теней за своим братом. Не могу понять, почему тебе так легко даются посещения этого мрачного места. Похоже, тебе удастся вернуть его в мир живых. Вот пожалуй и всё, что я смог прочитать в твоём будущем. Прощай, зови другого. Литл вышел. Потирая щёку, она почему-то дёргалась. – Можно было не волноваться, - подумал он, - Чего это я так испугался? – Кто следующий? – посмотрел он на товарищей.
Пошёл Эдиф. Ему Скарадур гадал на картах. – Ну-с, юноша, в ближайшее время вас ждёт очень опасная битва, в которой жизнь вашу спасёт Великий кинжал. У вас есть такой кинжал?
Град пожал плечами. – Если нет, - продолжил Скарадур, - Советую обзавестись. Карты ясно говорят – без кинжала тебя убьют.
- Где хоть бой будет, - заинтересованно посмотрел на стол Эд. – Далеко отсюда или прямо в городе? Предсказатель ещё раз внимательно разглядел все карты одну за другой, затем смахнул их на пол. – Знаешь, град, завтра ты отправишься в Новый Свет, возможно там-то ты и будешь
драться. Эд был отличным воином, никакая драка не могла его смутить. А на счёт кинжала, эльф чего-нибудь придумает, он мастер на выдумки. Не могу же я один отправиться к дьяволу на куличики, - рассуждал град, - Значит двинем вместе. По дороге и решим, что к чему. - Ну, Рауль, теперь твоя очередь, - похлопал он по спине волшебника. – Проходи, тебя уже ждут.
Иногда Рауль и сам мог определить судьбу, но никогда чётко и никогда свою. Кому-то он ещё мог предсказать, а вот про себя интересно узнать у мастера видений. Он вошёл и уселся прямо на пол перед Скарадуром. Тот сидел не шевелясь, уставясь в оду точку, словно чего-то ждал. Рауль знал, нельзя спугнуть видения, поэтому дожидался тихонько, надеясь, что молчание не продлится слишком долго. Наконец старик посмотрел ему в глаза. От его взгляда по телу побежали мурашки, голос Скарадура был несильным и скрипучим. – Оставшееся тебе время, будет замечательным. Оно стоит того, чтобы ты пошёл именно этим путём.
- А разве есть возможность всё изменить? – спросил Рауль. – Да не тяни, лучше скажи, от чего я помру! Предсказатель опять помолчал, а затем тяжело вздохнув, ответил, - Многие умрут, очень многие. И ты умрёшь вместе с ними… А потом добавил, - И я тоже…
Такого поворота событий волшебник не ожидал. Он поднялся на ноги, побрёл из зала в коридор. Добавить к сказанному было нечего. Похоже видок у него был немного похуже, чем у Лота и Синди, К нему кинулись, наперебой спрашивая в чём дело. Он лишь устало присел на край предложенного эльфом табурета. Тень огляделся, - Остались только дракон да я. 
К дракону Скарадур вышел сам, прямо в дворик, где терпеливо дожидался Лонд. Положив руку ему на лапу, чуть-чуть постоял с закрытыми глазами. - Вот так- так – пробормотал он, открыв их. – Могу сообщить вам, любезный Лонд, что вы до конца дней своих  неразрывно связались с семейством мага Лота, надеюсь, это вас не огорчило?
- А почему это должно было меня огорчить? Он хороший. Хочется верить, что и дети его и внуки будут на него похожи. Скарадур неопределённо агакнул, а про себя подумал, - Пожалуй, единственный недостаток драконьего племени в том, что они слишком  быстро и слишком надолго к кому-то привязываются. Он поклонился дракону и вошёл в дом. – И так, эльф, остался только ты. Прошу, - он указал на дверь, - Проходи.
Тень тихонько закрыл её за собой. - Что же напророчит ему старик, - устало вздохнул Литл. – Подождём, увидим, - ответил Лот.
А в это время Тень и Скарадур держали в руках хрустальный шар, и прорицатель, вглядываясь в его глубины, напевно говорил. – Ты первый из царства Теней, кого я вижу. Раньше подданные Канала не разгуливали в нашем мире так долго. Постой, крайне удивительно, хоть ты действительно оттуда, но почему-то Князю уже не принадлежишь. Понятно, твоя судьба теперь в руках маленького гнома, который освободил тебя. Чтож, его судьба – это и твоя судьба. Ради тебя он ни на миг не прервёт своего Пути, а значит, ты не вернёшься в мёртвое царство, хотя ещё разок ты там побываешь. Мой совет тебе – береги его.
Чем дольше он живёт, тем лучше для тебя. Тень убрал руки с шара. – Спасибо, это всё, что я хотел узнать про себя. Послушай, Скарадур, у нас пропал друг. Не мог бы ты подсказать нам, где его искать. Он протянул ему амулет Цезаря, по какой-то странной случайности оставленный тем в гостинице. Старик взял амулет, повертел его так и сяк, потом приложил себе ко лбу. Через пару манов он вернул вещь эльфу.
- Непонятный фон, он жив и пока не умрёт, но вроде как, станет другим и в тоже время останется собой. Плыви в бухту Квелора и там его найдёшь, только берегись его, он будет не тем, что ты ждёшь увидеть. Тень удивлённо смотрел на Скарадура, - Ну и загадок ты наговорил.
- Сказал, как умел, а разбираться тебе, - ответил прорицатель, - А теперь дайте мне отдохнуть. Тяжёлый вечерок выдался.
Кое- как добрались до гостиницы. Темень была, хоть глаз коли. Небо затянулось тучами и завтрашний день не обещал родиться приветливым. – Всем отдыхать! – скомандовал Лот. – Завтра нас ждёт ещё куча передряг, надо освежиться к утру. Тень, мне хотелось бы с тобой поговорить. Вдвоём они уединились в небольшой каморке, которую занимал эльф. Здесь Лот обстоятельно рассказал ему всё, что увидел в шаре Скарадура. – Да… - протянул Тень, - Теперь мне становится понятной та белиберда, которой угостил меня старик. А я то голову ломал, что могло произойти с нашим Цезарем. Он стал тем, кого убил. Вот и ответ на все загадки. Наверное, этот монстр зачем-то нужен ардам, остаётся найти Цезаря и узнать чего он им так пригорел. С утра полетим в бухту Квелора, там мы встретимся, как я понимаю, с морским чудовищем, точнее – с Цезом. Может, удастся с ним пообщаться. Теперь   ещё одно дело, - продолжил Лот. – Насчёт Эда, ему нужен какой-то Великий кинжал. Предсказатель заявил, что без него град погибнет. – Есть у меня такой кинжал, - вздохнул эльф. –  Ничего не поделаешь, придётся подарить его Эдифу. Не хотелось бы расставаться с ним, ну да ладно, у меня же   «Рогдар» останется. Ложился бы ты спать, а маршрут для Лонда я сам составлю. Лот кивнул и пошёл, но не спать, его ждала Синдия,  им предстоял не менее важный разговор. Она ещё ничего не рассказала ему о нагаданном, да и Лот не хотел при других распространяться о своих новых магических способностях. Хотелось самому переварить эту новость, а уж потом рассказывать. Но с Синдией  он не мог нее поделиться.
Мела терпеливо ждала, пока он закончит свои дела и придёт к ней. Наконец. В дверь постучали, она открыла. Лот вошёл, крепко обнял её, - Выкладывай, солнышко, что-нибудь не так с нашей деточкой? Синдия уткнулась ему в грудь, вдоволь наплакалась. Он и не останавливал, лишь гладил по голове, как маленького ребёнка. Когда, наконец, слёзы высохли, она поведала ему про беду, поджидающую их ещё не рождённую дочку. Про мальчика она решила пока промолчать. – А вдруг, - подумала она, - Он сразу начнёт любить его, а девочку ненавидеть. Она не могла допустить такого.
- Не горюй, милая, - утешал её Лот, - Говорят, маги могут менять судьбу. Чем сильнее маг, тем больше у него шансов на удачу.
- Мы найдём такого мага, который захочет нам помочь?
- А его и не надо искать, - он немного отодвинул её от себя и заглянул ей в лицо, - Я и есть  тот маг. Кому, как не мне, изменить судьбу нашей дочери.
Синдия смотрела на мужа и до неё медленно начало доходить, что он говорить. – Так ты – маг?! -  подпрыгнула она, как ужаленная. – Почему же ты мне раньше этого не сообщил?
- Да не сердись, я сам об этом только сегодня узнал от Скарадура. Он примирительно притянул её к себе. – Не бойся, я сделаю всё от меня зависящее и уберегу нашу дочь от Тьмы, обещаю тебе!
Синдия немного успокоилась. Лот поднял её на руки и закружил по комнате. – Спи, родная моя. Спи. Он уложил её на кровать, накрыл тёплым одеялом, сам лёг рядом. Синди и не заметила, как заснула. Наверное, не обошлось без вмешательства Лота – ей снились самые лучшие сны, она поверила, что он может всё.
Едва рассвело, команда была на ногах. Эльф втолковывал маршрут Лонду. Дракон смотрел на карту с сознанием дела – боевые рептилии умели разбираться в географии и маршрутологии.  Да и вообще,  драконы обладали прирождённым чувством направления. Увидев линию Пути на карте, они мог ночью с закрытыми глазами добраться до цели, так что, разобравшись с этим вопросом, Лонд взревел, - Загружайтесь! Что тут же все и сделали. Пара, тройка взмахов огромных крыльев, и вот они – небеса над головой и внизу голубая гладь моря

9

ГЛАВА 7
Они пробирались через лес, окружавший Могильники, как могли тихо. Когда деревья кончились и начались холмы, отряд сбился в одну кучу. Дим шёпотом отдавал приказы.
- Ты, Квен, станешь друдом, придётся тебе, пока, одному действовать. Проберёшься в друдскую библиотеку и узнаешь всё про  «Маликарб». Чей кинжал, где могила, в которой он захоронен. Точнее место запоминай, а то на такой огромной территории можно вечность искать. Мы будем ждать тебя здесь. Как только будешь готов, мчись сюда, а там видно будет. Квентин на несколько ссеков застыл неподвижно, и вот перед взорами ждущих стала вырисовываться фигура друда. Честно говоря, малоприятное зрелище.
Эти существа высокого роста, были черны, как самая тёмная ночь. Глаза – горящие угли, сверкающие на мрачном лице. Мускулы так и перекатывались, говоря о неимоверной силе их обладателя. Друды чётко и самоотверженно выполняли свою обязанность – охранять холмы от несанкционированного Высшими Магами вмешательства. Когда надо было захоронить злую силу – пожалуйста; возникала открытая угроза миру от этой самой силы – пожалуйста, но если эти причины отсутствовали, взять что-либо из могил становилось крайне проблематично, а точнее практически невозможно. Сейчас был тот самый случай, когда причины отсутствовали, поэтому действовать приходилось хитростью. 
- Ну ты и страшилище, - всё так же шёпотом заявила Марго. – Ночью приснишься, так топором не отмашешься.
-Хватит лясы точить, - остановил её Дим. – Вперёд, ард, покажи нам, на что способен в новом обличии.
Катр нахмурил брови, - Как же мы узнаем его, когда он вернётся? Эти Друды похожи друг на друга, как две капли воды, во всяком случае, мне так кажется.
- Не переживай, я арда за крам чую, в каком бы виде он не оказался, - успокоил его Вой.- Остаётся надеяться, что сами друды этого не почувствуют.
И так, Квентин двинулся странной скользящей походкой в холмы, а остальные члены отряда, так же бесшумно, как и появились, снова углубились в лес. В облике друда Квентину было, как-то не по себе. Раньше ему не выпадал случай принимать этот вид, и сейчас приходилось на ходу учиться и приспосабливаться.  Немного приноровившись к новому методу передвижения, ард почувствовал, как его внимание привлекает что-то, будто компас в голове, а всё его тело – магнитная стрелка, указывающая одно направление. В этом направлении он и решил отправиться, надеясь, что хуже не будет.
Спустя некоторое время, он увидел низкие строения. – Вот это да! – подумал Квентин. – Неужели я так быстро нашёл искомое. Постаравшись принять беззаботный вид, он вошёл внутрь. Его обволокли тишина и сумерки, а ещё здесь пахло столетней пылью. Толкнув наугад первую попавшуюся дверь, он увидел книжное хранилище. Едва сдерживая охватившую его радость, ард подскочил к полкам и малость растерялся от недоумения. Где найти нужные сведения в таком количестве записей. Всё же, он обнаружил закономерность, с которой велась архивная перепись сведений. Нашёл талмуд с литерой «М» и прочитал всё написанное о нужном им кинжале. Положив книгу на место, он вышел и тут же, нос к носу столкнулся с настоящим друдом.
Не известно каким чувством он понял, что перед ним старший по рангу, и требуется полное повиновение. Квентин вытянулся в струнку и постарался изобразить подобострастие, похоже получилось. – Ты, что тут делаешь? – строго спросил друд. – Да, вот, - наугад брякнул Квентин, - Послышался шум, решил проверить. – Ну и …? – Ничего нет! – усердно рявкнул ард. – Нечего шляться без дела, На Южной границе замечены следы чужаков. Отправляйся и проверь. В случае чего, вызывай подмогу, - всё ещё тревожно глядя на него, приказал друд.
Если бы его не преследовал этот взгляд, Квентин, наверное, вприпрыжку бы поскакал выполнять такое удачное задание. А так, ему приходилось не спеша и с достоинством перемещаться довольно большое расстояние. Он спиной чуял, как за ним следят. Наконец, очередной холм скрыл его от наблюдателя. Тут уж он припустил со всей возможной для друдов скоростью, и можете поверить, вполне приличной.
Друзья встретили его сдержано. Квентин и сам понимал, что его внешний вид мало способствует проявлению тёплых чувств. Оборотень обернувшись волком, сидел на виду, а остальные с оружием наготове, притаились в небольшом овраге, со всех сторон заросшем деревьями. Отдышавшись, ард молча нарисовал на земле план кладбища и отметил на нём место, где им предстояло работать. – Имя владельца – Клайдер, - тихонько сказал он. – Кстати говоря, вас уже обнаружили. Меня послали проверить, чем вы тут занимаетесь. Он улыбнулся, но глядя на лица товарищей понял –  улыбка не самое удачное выражение его лица. Он спрятал свои зубы. Личико Марго немного расслабилось. – Не делай так больше! Ладно? – умоляюще взглянула она него. – Твоя улыбка не прибавляет уверенности. Ард кивнул.
- Решено, - вполголоса начал Дим, - Идём прямо сейчас. Ты, Квен, пока оставайся друдом. Будешь идти впереди нас, в случае чего, подашь сигнал. Мы тогда постараемся спрятаться. И на могиле, на шухере постоишь. Вой тоже последит, чтобы кто незаметно не подкрался, а мы вчетвером копать будем. Вперёд!
Квентин скользил до жути красиво. Все, кроме Воя, почти ползком следовали на некотором расстоянии от него. Волк, как всегда, замыкал строй. Обыкновенные волки и оборотни частенько шастали по холмам в поисках добычи, поэтому Вою опасность не угрожала, по крайней мере, пока он не принял облик человека и не принялся что-нибудь откапывать. По правде говоря, только у этих двоих и оставался шанс остаться в живых, напади на них друды, но об этом сейчас предпочитали не думать.
Могилу Клайдера нашли сравнительно легко. Не пришлось, как побаивался Сэт, долго лазить на пузе среди склепов. Эта стояла на небольшом возвышении, почти в центре кладбища. – Наверное. Много он при жизни дерьма натворил, - заметил, доставая из-за пояса кирку, Катр, - Раз его на таком заметном месте закопали.
- Нечего болтать! Копайте! – не выдержал Дим. – Время поджимает.
Когда Марго представляла себе скелет колдуна, ей становилось. Мягко говоря, дурно. Тошнота подступала к горлу.- Что это со мной? – думала она. – Никогда не замечала у себя такой чувствительности. И она с утроенной силой начинала отгребать землю, пытаясь хоть так отвлечься.
Кирка Катра первой стукнула о крышку. Когда её открыли. У Марго глаза на лоб полезли – в гробу скелета не оказалось. Там лежал только «Маликарб». – Великие Создатели! Эта тварь, что уже в нашем мире? Кто вообще он был этот Клайдер? Все, забыв про друдов и про страх быть обнаруженными, поднялись во весь рост и тревожно смотрели в пустую могилу. Внезапно опомнившийся Катр, схватил «Маликарб». – Теперь уходим! Я удивляюсь, почему здесь до сих пор нет друдов. Дим спокойно закрыл крышку и принялся закапывать яму.
- Ты, что, кеп, спятил? – всхлипнул Сэт. – Надо ноги делать, а ты ерундой занимаешься! Сейчас нас самих здесь закопают!
- Уймись! – оборвал его Дим. – Теперь никто нас не тронет. У нас есть очень веская причина забрать этот кинжал. Раз Клайдера нет на месте, значит, он вышел, а раз он вышел, нужно оружие, чтобы его остановить. Зарывайте, так надо.
Когда они уже прихлопывали землю, пытаясь как можно плотнее её утрамбовать, их окружили друды. Они молча сжимали кольцо, явно с намерением напасть. – Вот и всё, - вздохнула Марго, - Сейчас нас опять откапывать заставят. Сэт присел на холмик. Осторожно дотянулся до своего клинка и замер в ожидании. Катр, вытягивая из ножен меч, лихорадочно соображал, почему Квентин и Вой их не предупредили, и только Дим, достав из сумы Катра «Маликарб», поднял его высоко над головой и стал произносить какие-то непонятные слова.
Мысли его спутников находились на одной орбите, - Похоже, рехнулся, или заболтать друдов решил. Но эльф знал, что делал. Кинжал в его руке вдруг начал мерцать, а затем ослепительная вспышка озарила всё вокруг. Друды застыли, как вкопанные. В тоже мгновение на свежевырытом холме материализовалась АЛЬБА. – Клятву подтверждаю, - раздался её голос. Все, как один, друды склонили головы в почтительном поклоне и вдруг исчезли, так же внезапно, как и появились.
- Вы вовремя, - мрачно заметил Дим, убирая в сумку уже погасший кинжал. – К чему были эти гонки и риск, когда могли послать сюда доверительное лицо? Разве не так? Сэт только успел подумать, - Как смеет Дим таким тоном разговаривать с Высшим Магом, тут же услышал ответ. – Утихомирь свой гнев, эльф, ты не прав. Когда задумали эту цель. Клайдер ещё находился в царстве Теней, и поэтому причины взять кинжал не было. Но всё меняется, пока вы прибыли сюда, Канал послал в наш мир Карадурна, а это никто иной, как Клайдер. У нас не оставалось времени отправлять в дорогу посла, он бы опоздал. А вы очень кстати, оказались уже здесь.
- Но вы могли не успеть! – вышел из сгустившейся темноты Квентин. – Ты ведь жив, - не оборачиваясь ответила АЛЬБА. – К чему упрёки? Сейчас от вас зависит будущее всего Старого Материка. Вы этого не знаете, но Карадурн уже настроил свой магический кристалл, и сегодня половина жителей материка лишена магии. С каждым днём количество их будет расти. Дело кончится тем, что вся магия, собранная воедино, сотрёт границу между миром живых и царством Мёртвых. К чему это приведёт, никто не знает. Если не остановить этого безумия, погибнет слишком много народа. Необходимо отправить Карадурна – Клайдера назад, туда, где ему место. В данный момент, кроме вас, заняться этим некому. Сейчас вы получите вознаграждение за кинжал и отправитесь с «Маликарбом» на материк Шаридан, в крепость Карадурна. Попытаетесь убить колдуна и разрушить его кристалл. Если вам не удастся это сделать, можете считать Старый Материк потерянным для живых.
- Всегда вы Высшие, знаете, чем зацепить за душу. Конечно, мы туда отправимся, и если погибнем, надеюсь, догадываетесь, окажемся не на вашей стороне, да ещё с таким нужным вам «Маликарбом». АЛЬБА долгим взглядом одарила Дима, толкнувшего эту речь. – Тогда это не будет иметь никакого значения. На Совете Создатели избрали вас, вам и идти.
- Где наше вознаграждение? – поинтересовался практичный Сэт.
- Оно ждёт вас на корабле. Счастливого пути! – и АЛЬБА испарилась, как-будто её и не было никогда.
Из-за куста тихо постанывая, выполз Вой. – Кто-нибудь объяснит мне происходящее? В честь чего это я ни с того ни с сего обратился в камень. Разве друды такие специалисты по обращению оборотней в булыжники?
- Остынь, - утешил его, как мог Квентин. – Я был не мягче, только меня освободили пораньше тебя. Просто у одного из Высших возникла надобность принять от Дима клятву, принятую друдами. Мы же с тобой могли помешать, вот нас и заморозили на время. Вой обиделся. – Самое интересное, значит, я пропустил.
- Не переживай, - похлопала его по загривку Марго, - Самое интересное у нас впереди. Мы, оказывается, идём колдуна – мертвеца в царство Теней прогонять.
- Эх и ввязались, - оборачиваясь человеком, пробурчал Вой. – Что нам стоило выбрать другую цель?
- Тут ты попал пальцем в небо, - весело хохотнул Катр. – Сидели бы мы сейчас в Прибрежном не имея ни одного заклинания. Этот сволочной Карадурн лишает магии всех подряд. Без нас Старый Свет обречён. Канал на него права заявил. Если удача нам не улыбнётся, Карадурн отдаст собранную кристаллом магию Князю, а тот использует её для захвата нашего мира. Так Высшие говорят.
Вой поднялся – Пойдём и надерём задницу этому Карадурну. Нас много, он один, да и кинжальчик его у нас. Осталось помолиться Матушке Судьбе, и если она повернётся к нам лицом – хана планам Канала.
Вернулись на парусник. «Цель» вела в бухту Квелора. Вода непривычно кишела какими-то тварями, одна страшнее другой, чем ближе они подходили к материку, тем агрессивнее эти твари становились. Они атаковали «Рать» уже со всех сторон. Магические заклинания Дима отпугивали их, но не надолго. Положение спасли огромные морские змеи, которые напали на них у мыса Пылевых земель. Сэт, как надеюсь вы помните, был заклинателем змей. Он то и заставил этих ужасных рептилий охранять корабль от других представителей морской фауны. Относительно спокойно, с необычным эскортом. Добрались до города Лагера. Оставалось обогнуть Лагерский мыс, что они и сделали, как их взорам предстало невиданное зрелище. Казалось,  воды бухты кипят. Невообразимое количество монстров, каких только могли придумать Создатели, собрались в этой бухте. Монстры пожирали друг друга, но всё равно им не было ни конца ни края.
- Мы не сможем пройти здесь, - уставившись на такую картину, вздохнул эльф. – Придётся возвращаться. Попробуем высадиться на северный берег, может, успеем по суше добраться до паразита Карадурна.
- Не успеем, - убедительно ответил Катр. Чудовища здесь недаром собрались, близится момент освобождения энергии. Насколько я далёк от магии и то ощущаю какую мощь собрал колдун. – Что может быть хуже, чем войти в эту бухту? - нахмурилась Марго. – А вон, что – Вой показывал рукой на океан.
С огромной скоростью на них надвигался Кармен. Квентин помрачнел. – Будет лучше, поскорее уйти с его дороги. В воде полно пищи для него, может он не тронет нас. – Разве? - удивилась Марго, - Не слышала, чтобы Кармен отказывался от чего-то. Бывает всё! – оборвал её Квентин. – Правьте к берегу, мне кажется, твари в бухте заинтересуют его больше, чем мы. Верьте, я знаю, что говорю. Но они слишком долго разворачивали «Рать», ещё ветер мешал, поэтому манов через десять голова Кармена высунулась над водой прямо у их правого борта. Открылась ужасная пасть… Все сбились в кучу и смотрели в лицо, а точнее в зубы своей, как они думали смерти…
После ужасного превращения, вот уже вторую неделю, Цезарь метался по океану. Первое время он всё думал о тех ошибках, которые наделал. Он ругал себя последними словами, но изменить ничего не мог, а это гораздо хуже, чем совершённые поступки. Любимая девушка, похоже, оказалась в большой беде. Его теперешний вид казался ничем в сравнении с поджидающими её бедами. Он остался в живых, а она могла умереть. Короче, чем дольше он думал, тем хуже ему становилось. Да и чувство голода начинало терзать его всё сильнее. И вот на пятый день он съел своего первого монстра. Голод словно взорвался в нём. Он не мог больше думал ни о чём, кроме еды. Цезарь стал Карменом. На время его разум задушила страсть есть всё попадающееся на глаза.
За время отсутствия в мире Кармена, в океане развелось много монстров. Магдас принялся за работу. Он ел и ел без перерыва. На какие-то считанные манны голод притуплялся, но не надолго. И всё начиналось сначала. В конце второй недели он уловил сигнал – приказ Совета Старших. Его направляли в бухту Квелора, там  ждала работа. По дороге на нужное место он ел и морских тварей и порождений Бездны и разумных существ, с попадавшихся ему кораблей. Магдасу можно было всё. Для спасения мира он должен выжить, а чтобы жить надо есть – таков закон, придуманный отнюдь не им.
Еду, кишащую в бухте, он почуял ещё издали и прибавил скорость. Дорогу ему загораживало какое-то судно. Когда он подошёл вплотную, на него кинулись морские змеи. Он проглотил почти всех вмиг, поднял голову над водой, собираясь перекусить парусник, успел оглядеть людишек на его палубе… О, Великий Создатель! Его разум мгновенно проснулся от увиденной картины. Взгляд упал на маленькую девушку, глядевшую на него с ужасом, застывшим в глазах. Девушкой этой была Марго. У Цезаря челюсти свело судорогой, так ему хотелось закрыть рот, но мысль удерживала тело. Он потихоньку отплыл назад, захлопнул пасть и внимательно вгляделся в существ, находившихся на корабле. Ощутив присутствие арда, он передал ему сообщение, а затем, стараясь не поднимать большой волны, вошёл в бухту.
Началась бойня и небывалый пир для нового воина Арда. Как передать чувства тех, кто уже смирился с неизбежностью смерти и вдруг осознаёт, что чудом выжил. В данном случае это были не восторг и радость,  а полное отсутствие сил. И вовсе не от трусости, просто ужас от вида Кармена начисто лишал разумных существ способности двигаться.
Марго никак не могла поверить, что чудовище уплыло и не съело их. В последний момент взгляд Кармена показался ей смущённым и обескураженным. Чего только не померещится со страху, - думала она сидя на палубе, обхватив ноги руками. Кровь понемногу приливала в онемевшее тело.
Квентин лежал и переваривал отданный воином приказ. В глубине души он надеялся, что Магдас не тронет их, но когда увидел его зубы, понял – воин одержим голодом, и смирился с необходимостью стать пищей для Спасителя. Чужие мысли ворвались в его распахнутый от неизбежности мозг, оказались подобны ледяному душу. – Ард, сейчас я плотно поем и сколько-то смогу сдерживать себя. Вы должны, как можно быстрее, после утихнувшей волны высадиться на берег. Но не тяните, делайте своё дело и не забывайте, вам ещё уходить отсюда надо. Наврятли я буду далеко и уж совсем маловероятно, что буду способен сдерживать голод. Всё, ард, действуй! Об одном Цезарь умолчал пока, - билетом в оба конца стала Марго, которая стояла перед Квентином и выводила того из связевого транса.
- Квентин, вставай! Неужели от страха ты лишился чувств?
- Не смейся на до мной, милая. Я вовсе не упал в обморок, - вскочил на ноги ардиец, - Просто я получил не большое послание, а для этого пришлось отключиться.
Катр и Вой уже прохаживались по палубе. Вой шутил. – Катр, это он твоего меча испугался.
- Да нет, - не остался в долгу воин, - Наверное, твои зубы показались ему страшнее собственных. Дим стоял и не спускал глаз с бухты. Очухавшийся Сэт, проследив за его взглядом, присвистнул. Вода окрасилась в тёмно – красный цвет и бурлила ещё сильнее, чем прежде.
- Давайте приготовимся войти в бухту, - взъерошил шевелюру Квентин, - У нас так мало времени. Когда утихнет этот сыр – бор, появится шанс проскочить. Никто даже не спросил его, с чего он это взял. «Рать» приготовилась к входу в бухту Квелора. Манов через двадцать буйство воды малость стихло, а ещё через пять  корабль на всех парусах ринулся к маячившему  вдали берегу, успев таки проскочить опасное место.   
Когда высадились, Дим окинул грустным взглядом судно. – Не хотелось бы, придти к разбитому корыту, - буркнул он, - Надеюсь, оно уцелеет, пока нас не будет. Марго вздрогнула, - Как же мы выберемся с этого проклятого Шаридана, случись чего?
- Не дрейфь, - подбодрил её Вой, - Придумаем. На крайний случай, Квен вытащит. Драконом станет или ещё кем. А теперь пора трогаться, не то припозднимся.
Они вооружились до зубов и нагрузились снаряжением для штурма замка Карадурна. За капитаном Димом по узкой тропе  отправился военный отряд, готовый к любым неожиданностям.
Похоже, с этой стороны колдун нападения не ждал, да и кто бы без помощи самого Кармена смог бы пробиться через бухту. Вдруг, затишье окружавшее их, как пуховым одеялом, внезапно прервали сильные порывы ветра – прямо на них садился дракон. И не какая-нибудь обыкновенная рептилия драконьего войска города Столицы, а самый, что ни на есть разумный боевой дракон. Туго нам придётся, - успел подумать Дим, и заорал, - Разбегайтесь по кустам!!! Дракон шумно сел, подмяв под себя небольшие деревца. Как же удивилась Марго, когда среди незнакомцев сидящих на его спине, она увидела и узнала гнома Лота – друга и командира Цезаря. Сердце радостно забилось в надежде на встречу с любимым, но переводя взгляд с одного чужака на другого, она не находила желанного. Торопясь узнать, куда же он делся, она выскочила из-за укрытия и помчалась навстречу дракону.
Выдержать такое, сидящие в засаде мужики, не могли. Они помчались вслед за ней, совершенно не понимая, что же происходит. Дим бежал и думал, - Ну, как стадо баранов на убой. Эта полоумная у меня получит, надо бы всыпать ей хорошенько за самовольство.
Вой же, повнимательнее присмотревшись к предполагаемому противнику, заметил седого гнома, и как-то подозрительно – знакомой показалась ему эта личность. Он немного расслабился. Катр и Сэт мчались с мечами наготове, не уступая друг другу в скорости. – Растёт, малыш, - думал Катр любуясь на прыть и сноровку ученика. – Ещё чуть-чуть и меня обгонит.
Квентин поотстал немного, он тоже заметил Лота и узнал его. Окидывая взором всех, он искал ардийца, который был в прошлый раз с этим гномом, и странное дело не находил. Может они не из одного отряда, - зудело у него в башке, - Не понятно одно, чего это Марго так прытко помчалась к ним, как-будто родственника увидела. Небось, тот мужик её родич. Он внимательно на бегу разглядывал Рауля, вроде, они совершенно не похожи. Когда запыхавшаяся Марго остановилась возле Лота, а все её спутники столпились у неё за спиной, только Лот сохранил самообладание, остальные же крайне недоумевали, чего  это на них прёт вооружённая толпа и чего ей надо. На всякий случай даже мечи подоставали. Так и стояли молча два отряда друг напротив друга, пока отдышавшись, Марго не спросила Лота, - Гном, а где твой товарищ Цезарь? Только тогда общее напряжение спало. Стало понятно, что происками Карадурна тут не пахнет и видать им вместе предстоит убрать колдуна.
Гном усиленно соображал, что ответить девчонке, а точнее, как бы поправдоподобнее ей соврать. Больно уж она печётся о Цезаре, неужели они успели за такое короткое время, так крепко сдружиться?
- Знаешь, - наконец, промямлил он, - Цез остался в Прибрежном. Похоже он решил набирать свой отряд. Но по-моему, у него всё в порядке. Эльф задумчиво смотрел на Лота и на Марго, и не мог понять, зачем гном врёт этой девчушке. Мог бы сказать полуправду, мол украли его и отвезли в Ард. Такая наглая ложь казалась ему бессмысленной. Остальные друзья гнома тоже не понимали, но молчали, молчал и эльф.
Дим взорвался, - Из-за этого дурацкого вопроса ты выдала наше месторасположение?! Ты, Марго, вообще рехнулась! На кой ляд тебе сдался этот ардиец?
Марго медленно перевела взгляд с гнома на Дима, - Ты, что имеешь в виду?
Дим пожал плечами, - Ведь разговор про того арда, который был вот с этим гномом, тогда в кабаке? – вопросом на вопрос ответил эльф.
- В смысле арда?! – уже кричала девушка, - Какого арда?!
Лот начинал понимать кое-что. Он с жалостью посмотрел на Марго, - Милая, Цезарь – ардиец. Разве он тебе этого не сказал? Квентин содрогнулся от такого предположения.
- Каков подлец! – вскрикнула довольно игриво и бодро, взявшая себя в руки девушка, - А я на него такие надежды возлагала! У всех присутствующих отлегло от сердца. – Тогда Демон с ним, - продолжила она, - По-моему, у нас есть более неотложные дела. Не сообщат ли нам уважаемые, что привело их в столь мрачное место? Но Лот не спешил сообщать им цель своего прибытия. Он решил ничего не говорить о Цезаре, а просто снова соврал. Он осветил вторую причину их путешествия, а о главной умолчал. Тем более из его отряда, Кроме Тени, никто этой самой причины  и не знал.
- Мы побывали у предсказателя, и он сказал нашему другу Эдифу, - он указал на града, - Что его ждёт большая битва в этом месте. А так как мы одна команда, значит нас тоже, вот мы и здесь. Теперь ваша очередь поведать о своих целях. Дим, не вдаваясь в подробности, изложил суть дела. Тень подытожил, - Видать нам временно предстоит объединить усилия. Никто не против?
- Чего уж, -вставил слово Рауль, - Чем больше народа, тем легче эту мразь на место отправить.
Дракон внимательно слушал и млел, - Какую развесёлую жизнь я выбрал, а то сидел бы себе на острове и нёс бесконечную никому не нужную вахту. Здесь же того и гляди в герои попаду. Да и друзья у меня – не соскучишься. Так это здорово!
Мы должны поспешить, - начал подгонять всех Квентин, всё ещё задумчиво поглядывая на Марго. – Время не ждёт. Два объединившихся отряда, знакомясь по пути, уже совершенно не таясь, пошли к замку. Дракон замыкал их, скажем так, шествие.
Крепость Карадурна оказалась образцом своеобразной архитектуры. В ней не обнаружилось никаких дверей, никаких ворот, да и окно было только одно, но в самой верхней части башни. Дим, Тент и Рауль долго пытались снять галлюционные чары, надеясь, что отсутствие входа лишь обман зрения. Не тут-то было, входа действительно не нашли.
- Вот дьявол! – выругался Рауль. – Как же нам туда попасть? Может, кто перемещаться умеет? Общее молчание стало ясным ответом.
- Пожалуй, внутрь могу попасть только я, - выступил вперёд град. – Да ардиец, если превратится в кого-нибудь летающего. Его идея немного взбодрила.
- Вот тебе и численное преимущество, на которое мы надеялись, - проворчал Рауль, - А в бой пойдут лишь двое.
- Я тоже летающий, - встрял Лонд, - так что, нас будет трое.
- Интересно знать, - рассмеялась Синдия. – Ты в окно как пролетать собираешься? Дракон вздохнул, - Честно сказать, в запале я об этом не подумал
Квентин тем временем уже начал преображаться. Через пару сэков перед ними стоял град, готовый сразиться. Катр передал ему «Маликарб», - Держи и смотри не потеряй. Без него нам всем крышка. Вой даже в облике человека скалил клыки от злости, что он опять в стороне.
- Ладно тебе, - пытался успокоить его Сэт, - Не ты один, смотри, дьявол, нас целая толпа стоит здесь, пока эти двое туда лезут.
- А давайте, взорвём эту гадкую крепость, - предложил Литл.
- Возможно ты прав, - задумчиво потёр лоб Дим. – Но этим займёмся, если не выгорит первый вариант, а пока не мешает подготовить заклятие взрыва и желательно совместное, потому как, кажется мне, не так просто будет поднять её на воздух. Синдия и Марго терпеливо стояли в стороне и ждали, что решат мужчины.
Эд и Квентин взлетели и устремились ввысь, к окну башни. Высота была предельной для градов, поэтому последние праны дались с огромным трудом. Протиснувшись в окошко, они оказались в небольшой комнате, заваленной различным хламом. Из комнаты вели семь одинаковых дверей.
- Ну и ну, – протянул Эд, - Пока мы узнаем в какую дверь нам надо, пройдёт целая вечность, а уж пока Карадурна найдём, будет вообще поздно. Но Квентин не особо переживал, - Успокойся, парень, у нас есть компас. Он приведёт в нужное место. Он достал «Маликарб». Сейчас проверим, куда нам ломиться. А ну-ка, маленький, - обратился он к кинжалу, - Где твой хозяин? И поднёс его к первой двери. Ничего не произошло. Затем, ко второй – тоже ничего, и так далее… Лишь около пятой двери кинжал начал мерцать.
- Что я говорил, - Квентин засунул оружие в голенище сапога, - Не так всё сложно, как кажется. На удивление, дверь открылась без проблем. – Тебе не кажется это ловушкой? – спросил Эдиф.
- Не Дрейфь, - успокоил Квентин, - Мы жаждем боя, и мы его получим.
Они вошли в узкий коридор, который повёл под уклон, да ещё по спирали, уводя их вниз. В конце этого, как им казалось коридора, была ещё одна дверь.- Неужели, мы так запросто найдем Карадурна? – не вытерпел Эд. – И он нам ничем не помешает?
Квентин не ответил, он молча открыл дверь и заглянул внутрь. В этой комнате царил относительный порядок. В центре стоял круглый стол, на нём в золотой оправе огромный хрустальный шар, прана два в диаметре, и ещё какие-то непонятные приборы. Другого выхода, кроме того, в который они вошли, не было. – Вот тебе и ловушка. Зачем ему охрана? – проворчал Эд. – Пока мы гоняемся по замку, он успеет закончить все свои дела. Квентин снова достал «Маликарб». Кинжал уже не мерцал, он сиял. И чем ближе ардиец подходил к столу, тем сильнее становилось сияние.
- Мы, что. – Эд аж дрожал от нетерпения, - Так и будем тут стоять? Давай вернёмся назад и попробуем другую дверь.
- Не спеши! – осадил его ард. – Этот колдун где-то здесь. Интересно, что это за шар такой? 
- Может, кристалл Карадурна? – подошёл поближе град. – Разобьём и посмотрим, что получится.
Квентин не любил необдуманных решений, по этому принялся внимательно разглядывать шар. Его идеальность нарушала не особо крупная прорезь, которую он вначале не заметил. Решив поковырять, на всякий случай,  эту раковину, Квентин внезапно понял, что размер трещины идеально подходит к размеру кинжала, которым он её царапал. Не долго думая, он вставил «Маликарб» в неё. Тот вошел туда, как в специально сделанные для него ножны. Через несколько сэков шар засиял, как маленькое солнце. От его света слезились глаза и всё расплылось в тумане. Когда туман рассеялся, они обнаружили себя совершенно в другой комнате. Из прежней обстановки здесь оставался только стол и шар на нём.
- Вдруг, если я вытащу кинжал, всё станет прежним? – спросил ард. – Будь, что будет, мы не можем оставить его здесь. Он ухватился за рукоять. Она оказалась такой горячей, аж ладонь пошла пузырями. – Вот дьявол! – ругнулся Квен, но кинжала не отпустил, так и тащил не глядя на боль и запах горелого мяса. Ничего не изменилось. Они стояли, как и раньше, в том месте, где и очутились.  Квентин перехватил «Маликарб» в другую руку. Рукоять уже остыла до вполне приемлемой температуры. Отсюда был тоже один выход, в него они и вышли. На этот раз за дверью оказалась лестница, ведущая вверх. Эд и Квентин очень спешили. Как и везде до этого, в стенах не наблюдалось ни одного окна и свет давали фонари, висевшие на потолке. Когда Квентин открыл очередную дверь, стало ясно – наконец–то, они попали куда надо.  Именно в этой каморке сидел Карадурн. На столе перед ним стояло его детище – кристалл, который они поклялись уничтожить. Даже Эд, далёкий от магии,. Почувствовал какая в нём скопилась мощь. Казалось,  кристалл готов взорваться  от распиравшей его магии, и время взрыва неумолимо приближалось.
Скрип заставил Карадурна оторваться от созерцания своего шедевра и обернуться. Увиденное парализовало его волю, а увидел он «Маликарб» в руках у Квентина. Скоро шок прошёл и он мысленно призвал к себе на помощь Рока. Срочный вызов обязывал демона срочно явиться. – У них нет шансов отправить меня обратно, - успокаивал себя Карадурн, внимательно следя за медленно приближающимися градами. – Они бояться меня, а когда прибудет Рок, будут бояться ещё сильнее.
Рок сидел в своей библиотеке и размышлял, как лучше устроить правление в царстве , где подданные – тени и живые. В последнее время такие мысли всё чаще одолевали его. ОН совершенно не разделял точку зрения отца, который решил освободить разросшуюся территорию от живых, путём превращения их в теней. Сам он хотел править живыми, а не тенями. И тут споры с Каналом казались бесконечными. – Смотри, как послушны мои слуги, – не уставал повторять Князь, - А живые всегда чем-то не довольны. Так что лучше, править зомби или всё время усмирять бунты? Ведь ты же согласишься со мной, что население Материка не привыкло подчиняться командирам, а тем более сынок, они не потерпят в этой роли нас с тобой. Ты же умный демон, должен понимать свою выгоду. Но Рок сильно сомневался, что времяпрепровождение живых среди теней окажется таким уж интересным.
- Проще перебраться жить в твоё царство, чем затевать всю эту передрягу. На это Каналу нечего было возразить и он давал попятную. – Мы обсудим твои предложения, но попозже, когда наше дело выгорит. Чего заранее делиться. А сам думал, - Я буду не я, если не уговорю этого упрямца.
И вот эти самые размышления прервал срочный вызов. Вызывал его Карадурн, а значит случилось что-то непредвиденное. Стряхнув свою неуверенность, принц Теней  встал, принял демонический облик, открыл проход временного пространства. Когда проход за ним захлопнулся, он начал открывать выход и не смог. Не зря Высший АРТ так долго караулил этот момент. Его появление перед носом демона застало того  врасплох. Выход не открывался. Рок попытался вернуться назад, но и эта дверь была для него закрыта. Прозвучали слова Высшего, - По решению Совета Создателей, ты демон Рок, будешь заперт здесь, пока не разрешится проблема, которую вы с отцом создали. И он исчез, а Рок остался замурованным в этом нигде, и шанса, что отец найдёт его не светило ни единого.
А Карадурн ждал, это и стало его ошибкой. Он, наконец, понял -  Рок не появится, но Эд с Квентином уже вплотную к нему приблизились. Им тоже было невдомёк, почему колдун бездействует. Однако они опасались какого-нибудь подвоха, и из-за этого   не предпринимали попыток напасть на него сразу. Вот и получилось: он сидел и грозно смотрел на них, а они потихоньку, небольшими шагами, с кинжалом наготове, к нему подбирались. Когда Карадурн всё же вскочил, Квен, опережая Эда, прыгнул  на колдуна. Тот отшвырнул арда с такой силой, какая не ожидалась в столь немощном теле. Квентин отлетел обратно к дверям и выронил «Маликарб». Карадурн бросился к нему, совершенно игнорируя Эда, который всадил ему в спину кинжал, подаренный эльфом. Эд, недолго думая, повернулся к столу и сбросил на пол кристалл. Мощный взрыв откинул Карадурна к выходу, он упал на Квентина, а «Маликарб», так и остался лежать между дверью и столом. Эду досталось больше всех, ведь он находился в непосредственной близости от места взрыва. Зато, когда он очухался, прямо около его руки сиял кинжал. Схватив драгоценное оружие,  град бросился на колдуна, тот уже поднимался. В его спине торчал нож, что ему абсолютно не мешало. Карадурн повернулся к нему лицом и начал творить заклинание. Град понимал, как он запаздывает, метнул кинжал, и кто бы мог подумать, попал прямо в лоб колдуна Кинжал вошёл по самую рукоять. Карадурн словно поперхнулся своими словами, его взгляд остекленел. Затем, он просто испарился, а «Маликарб» упал на пол, на то место, где только что стоял старик.
Эд подбежал к Квентину, тот так и лежал неподвижно, - видать, неудачно приземлился. – подумал град. Взвалил его себе не плечи и подобрав «Маликарб», стал спускаться по лестнице вниз, в комнату с шаром. Тяжесть арда пригибала к полу. Эдиф часто останавливался для отдыха.  Пока он добрался со своей ношей до нужного места, его сердце готово было выскочить из груди. Квентин застонал, когда град привалил его к столу, пытаясь засунуть кинжал в щель, как это делал  ард. Он с тоской думал, что ему тоже придётся прилично присмолить руку, кода он будет вытаскивать странное оружие. Тем не менее он безо всяких колебаний сделал это, только подумал, - Чтож,  шрам всегда напомнит мне о сегодняшнем дне.
- Ард, очнись, - принялся он тормошить Квена. – Неужели придётся тащить его вверх? – простонал Эд. – Ладно,  вниз по лестнице ещё куда ни шло, но вверх – это выше моих сил. А тащить пришлось. Не смотря на то, что видимых ран не обнаружилось, ард в себя не приходил, а бросить его здесь, град не мог, вот и тащил. И волоком и катить пытался и на себе, короче, кое-как добрался до верхней комнаты.  – Как его вниз спускать? – ломал голову Эд. – Я так устал, у меня не получится лететь вместе с ним, но должен же быть хоть какой-то выход?. Град принялся рыться в хламе, валяющемся на полу, надеясь найти что-нибудь нужное – тщетно. Наконец, его взгляд упёрся в какую-то воронку и ответ созрел у него в голове. Он схватил этот импровизированный рупор, высунулся в окно по пояс и начал орать. – Квентин ранен, он без сознания. Сейчас я сброшу его вниз, а вы ловите!
Вскоре мимо окна пролетел Лонд и крикнул, - Кидай! Из последних сил подтащив неподвижное тело к проёму, он вытолкнул арда вниз. Бывший наготове дракон, подлетел под него и Квентин упал на его широкую спину. Следом слетел град. Вымотанный впотык, он почти рухнул на подхватившие его сильные руки Катра и Воя. – Крышка Карадурну и его кристаллу, - выдохнул он и… заснул.
- Бедный мальчишка, - прошептал волк воину, - Видать, жарко им там пришлось. Они аккуратно уложили града на землю, подсунув ему под голову суму.
Лонд приземлился. Квентина сняли и стали искать раны, но к своему удивлению ничего не нашли. – Что же с ним случилось? – спросил Дим. – Не пойму, почему он без сознания.
- Разреши, я посмотрю, - подошёл Тень. Он внимательно ощупал всё тело арда. – У него теневой удар, - сказал он. – Карадурн ударил его своим заклятием. Боевое заклятие теней очень жестоко действует на живых людей. Сейчас внутри него борются две ипостаси – тень и жизнь. Всё будет зависеть от того, какая победит. Ничего нельзя для него сделать, надо ждать.
- Каковы шансы, что он выживет? – подошла поближе Марго.
- Почти никаких, - немного подумав, ответил Тень.
Марго встала на колени около Квентина, из её глаз текли слёзы. Только сейчас она поняла. Как сильно она его любила. Как брата родного, которого у неё никогда не было и которого он ей заменил.- Великие Создатели! – взмолилась она, - Я не сделаю ни единого шага к своему спасению, но пусть он будет жить.
И как ни странно, её мольбу услышали. Создатели кинули кости, и Судьба сжалилась над обречённым ардом. Квентин открыл глаза, соображая, где находится. Потом он увидел Марго, склонившуюся над ним, поднял руку и погладил её по голове. – Как всё кончилось, милая? – прошептал он. Когда она подняла на него взглянула. То волна её радости захлестнула его и придала сил подняться. – Ну чего ты, Марго? – уже громче спросил он, - Подумаешь, стукнулся головой о стену, так в чём проблема?
- Ни в чём, Квентин, ни в чём, - успокоила она его, - Теперь всё нормально.
- Чего это вы все на меня уставились? – обвёл он взглядом своих спутников.
- Да ничего, ард, - ответил за всех Лот, - Вы с Эдом теперь герои, вот и смотрим, чтобы детям потом рассказывать, как мы были в одной команде с вами и даже немного помогали – приводили в чувство после сражения. Все с облегчением вздохнули про себя – Лот, как всегда, удачно выкрутился.
- Ребята, нам пора, раз всё в порядке, - успокоился Квен. – Нам ещё до Материка по морю добираться. Это вам хорошо, у вас дракон.
- А разве ты драконом стать не можешь? – удивилась Синдия
- Конечно могу, мела, но ведь у нас парусник, мы не можем его бросить. Мы – морская команда, а не воздушный отряд.
- Каждому своё – высказался Лот. – Раз вы торопитесь,  не будем задерживать. А мы подождём, пока Эд проснётся. Они попрощались. Тут Дим вспомнил про «Маликарб». В пылу они совершенно забыли про него. Негоже было оставлять такую важную вещь без присмотра.
- Если уж мы живы, значит кинжал у Эда, потому что у меня его нет, - сделал вывод Ард. Проверив града, «Маликарб» обнаружили в сапоге.  Тень аккуратно его достал и передал Диму. Но похоже, можно было не бояться – Эдиф спал беспробудным сном. Получив кинжал, расстались окончательно. Команда Дима направилась к побережью. Отряд Лота остался у замка. У каждого возникли свои проблемы: У Дима – не встретиться с Карменом; у Лота же напротив, найти его и попытаться поговорить, а если возможно, попробовать избавить его от этого ужасного облика.

10

ГЛАВА 8
Перед Лотом и Тенью стояла дилемма, как сказать о беде Цезаря остальным членам своего отряда, чтобы они не отвернулись от него. Пришло время поведать  им правду. Когда команда Дима удалилась на сравнительно большое расстояние, гном собрал совещание, на котором присутствовали все, кроме Эда. После их рассказа надолго повисла тишина. Никто не решался высказать своё мнение по этому поводу. Переваривали молча. Первой заговорила Синдия. – Мальчики, вы не шутите? Морское чудовище, которое мы видели, когда летели сюда, и наш Цез – это одно и то же лицо? Цезарь милый, он и мухи не обидит, а этот монстр… Не верится как-то.
- Нет, любимая, мы не шутим. Он стал таким в наказание за что-то, но я считаю, мы обязаны ему помочь. Какой бы не была его вина, для нас он всегда останется другом, которому мы обязаны жизнью. Помниться, он рисковал за нас, теперь, наша очередь.
- Да, - вздохнул Рауль, - За мою жизнь он тоже пыхтел.
- И как же мы будем с ним разговаривать? – заговорил и Литл. В последнее время он всё время молчал и если говорил, то только, когда обращались лично к нему. Это беспокоило Лота, но Тень уверял, что ничего страшного нет и всё пройдёт. Возможно это последствия посещения царства Теней. – Знаешь ли, бой с Каналом не мог пройти для него бесследно. Поэтому, когда младший брат заговорил, Лот обрадовался. – Побеседовать – не проблема. Она в том, что ему сказать.
Проснулся Эд, - Чего это вы без меня обсуждаете? Он подошёл к ним. – Посвятите и меня в ваши тайны. Лоту пришлось снова повторить всю историю. Град выслушал не перебивая, затем процедил, - Эх и вляпался ард. Вы уже придумали, как его вытаскивать? Все переглянулись.
- Нет, - ответила Синдия, - Мы ещё не успели. А у тебя есть предложение?
Град сильно взмахнул крыльями – знак сильного волнения, - Для чего нужен Кармен, кто знает? – начал он. – Может, если нам удастся выяснить причину, зачем его таким сделали, то мы сможем устранить эту самую причину, а когда устраним, Цезарь снова сможет стать обычным.
- Хоть речь твоя немного сумбурная, - вступил Тень, - Но зерно истины в ней присутствует. Если хорошенько задуматься. То можно предположить две вещи. С давних пор, не считая последнее время, старый Кармен, которого убил Цез, всегда курсировал по рельефу Бездны. Он пожирал существ, порождаемых ей. Поэтому, монстры не успевали сильно расплодиться по морям и океанам. Когда ард его убил, за короткий промежуток времени воды нашей Эвелиды буквально кишат выродками Бездны. Став Карменом, Цезарь направился в место, где этих тварей скопилось больше всего. В этом мы убедились, когда летели сюда. Вот вам первое предположение – Кармен нужен, чтобы уничтожать то, что создаёт Бездна. Интересно, почему раньше мне не приходило это в голову ?
- Потому что вопрос так не стоял, - поднялся Рауль. – Позволь мне высказать второе предположение. Если исчезнут морские монстры. Необходимость в Цезаре отпадёт. Я правильно рассудил? – посмотрел он на эльфа. Тот кивнул головой. – Остается самая малость – придумать, как добиться того, чтобы Бездна закрылась. Синдия хихикнула – Узнаем, кто её открыл и попросим зарыть.
- Не хилая идейка. Кому выгодно существование монстров и кто одновременно настолько силён магически для такого порождения? – поставил вопрос ребром Лот. В возникшей после этого тишине, как выстрел прозвучали два одновременных ответа – Канал! – Тень и Литл посмотрели друг другу в глаза и каждый нашёл в этом взгляде подтверждение своему слову. После коротких размышлений, остальные с ними согласились. - Действительно, только Князю Теней под силу такая операция. Как же нам убедить его отказаться от этой идеи? Над этой задачей головы ломали гораздо дольше. Придумал Рауль. – Не могу сказать из каких источников, но мне известно, у Князя есть сын – демон Рок. Он живёт в лесу Ужаса в Яме. Если захватить его в плен, то в виде выкупа можно затребовать, чтобы он прикрыл эту лавочку. Вот только Рок сильный колдун, с ним не легко справиться.
Лонд лежал и слушал, какие новые приключения его ждут и уже строил план приземления в лесу. – Я не должен ударить в грязь мордой перед этими славными ребятами, и дело они затеяли стоящее. Вдруг воздух перед его носом стал мерцать, перед взорами немного ошарашенных неожиданным появлением, возникла Высший Маг АЛЬБА. Она огляделась, словно кого-то искала, - Здравствуйте, уважаемые. Не могли бы вы сказать мне, где находится команда  эльфа Дима? Они должны были быть здесь. Всех опередил Тень. – Приветствую  тебя, Высшая, от всех присутствующих. Позволю себе задать тебе встречный вопрос. Так сказать, информация за информацию. АЛЬБА, немного подумав, дала согласие на такую сделку. – Спрашивай, и если я смогу, то отвечу.
- Нам необходимо знать, где в данный момент находится демон Рок, сын Канала, и есть ли у нас возможность захватить его в плен?
Удивление – такой была первая реакция на его слова. – Эк вы замахнулись! Мне кажется, он слишком силён для вас. Хотя… АЛЬБА задумчиво посмотрела на эльфа, - В данный момент Рок заперт во временном пространстве и выйдет оттуда не так уж скоро. Если вас устроит просто его отсутствие где-то, можете этим воспользоваться.
- Эта информация удовлетворяет тебя, эльф?
- Вполне. Бригада Дима отправилась в Прибрежный, - ответил Тень.
- Ещё один вопрос, - Вы, не знаете, «Маликарб» у них или нет?
- У них, - успокоил её эльф
После лёгкого кивка в знак признательности, АЛЬБА исчезла в мерцающем воздухе.
Эда аж распирало от нетерпения. – Как удачно всё складывается, не надо в лес Ужаса переться и с Роком сражаться. Главное убедить Канала, что жизнь его сына зависит от существования Бездны, и дело в шляпе. Кто знает, где Князя найти? – он обвёл взглядом стоящих рядом друзей.
- Думаю, мне пора возвращаться, - мрачным голосом заявил Тень. – Там я с ним и поговорю. Надеюсь, ты вытащишь меня оттуда побыстрее, - посмотрел он на Литла. – Не думаю, что буду там веселиться.
- Не беспокойся, - ответил гном. – Ровно через тридцать манов после того, как ты туда войдёшь, я снова вызову тебя. Тебе хватит столько на разговор с Каналом?.
- Да! Полетели, - закрыл совещание эльф. – Поторопимся, кто знает, когда выпустят Рока, лучше не рисковать.
Лонду объяснили маршрут. Перелёт не обещал быть лёгким. Решили сделать остановку в Родоне. На этот раз их целью оказалось озеро Теней. Не глядя на длительность перелёта, Лонд справился. Он показал им, как боевой дракон может работать на пределе сил. У ворот Родона он почти рухнул на землю. Все понимали – дальше он сейчас лететь не сможет, но не подавали вида. Они шутили, смеялись, Лот, как бы между прочим, предложил заночевать в этом городе, ссылаясь на то, что Синди вреден такой длинный перелёт. Гордость дракона не задели. Он радовался, что никто не заметил, как он устал, а все радовались в душе,,, как умело Лот убедил Лонда, что они ничего не заметили.
В городе дракона не удалось пристроить, ему пришлось остаться в поле у городских стен. Эльф и Литл пригнали трёх коров, чтобы он, как следует, насытился. Лонд забрал коров, посоветовав им идти в гостиницу, - Поверьте, мой ужин – это малоприятное зрелище, - убеждал он их. Я поем, а потом отдохну, обо мне не беспокойтесь. Встретимся на этом месте утром. Голодный взгляд дракона убедил лучше всяких слов, и Литл с Тенью сочли более удачной идеей последовать его совету и уйти. Спокойно проведённая ночь придала всем новых сил. На рассвете они продолжили путь. К полудню следующего дня Лонд удачно приземлился на берегу озера Теней. Разбили лагерь.
- Если бы вы знали, как неохота мне туда идти, я даже боюсь этого, - вздохнул эльф.
- Не бойся, - похлопал его по плечу Литл, - Один раз я тебя вытащил, вытащу и ещё раз. Теперь я знаю, как поприжать этого Князька.
Тень пристально посмотрел вокруг и пошёл в воду. Он погружался всё глубже и глубже, пока совсем не скрылся. Литл начал свой отсчёт.

… Канал сидел на троне в сильном замешательстве. Три дня назад вернулся Карадурн и в провале обвинил Рока. Князь никак не хотел верить, что его сын специально подставил колдуна. Канал сейчас же отправился в Яму за объяснениями. Какого же было его удивление, когда выяснилось, что в Яме Рока нет и не известно, куда он делся. Всё ещё успокаивая себя, Канал рванул в замок Карадурна, но и тут его ждало горькое разочарование – Рок, как в воду канул. – Не мог никто такого сильного колдуна, как мой сын, насильно куда–то увезти, - думал Князь. – Значит, он сам отправился  по каким-то делам, причём, неотложным. Не мог же он предать наше дело на заключительном этапе. Канал вернулся в мир Теней. Он решил подождать, пока сын сам не объявится и объяснит происходящее.
Так он сидел и ждал уже целые сутки. Чего- чего, а ждать он умел, когда ему сообщили, что вернувшийся из мира живых принц Эльфийский Вилентайм, хочет его видеть и очень настаивает на аудиенции.
- Пусть войдёт, - разрешил Канал. – Послушаем новости. Такие, как он зря беспокоить не станут.
Тень вошёл в тронный зал с высоко поднятой головой. Такого нарушения этикета хозяин терпеть не мог. Князь тут же сменил свой облик с человеческого на демонический. Он приготовился наказать нахала, но не успел - эльф, опережая события, заговорил первым.
- В данный момент, Великий Князь, я не твой подданный. Я – вестник, который должен сообщить  тебе участь твоего сына демона Рока. Тень внимательно смотрел в глаза Канала и подмечал все изменения в настроении повелителя. Сначала в его взгляде вспыхнуло удивление, затем недоверие, а уж только потом маленькой змейкой вполз страх. Да такой, какого эльфу ещё не приходилось встречать ни в мире живых, ни тем более здесь в царстве Теней. Только сейчас Тень понял, насколько сильно Великий Князь любит своего сына и как боится его потерять. Честно говоря, он очень удивился, узнав, что и это исчадие Кары способно на такие чувства.
- Где он и что с ним? – еле выдохнул застрявший в глотке воздух Канал.
- Где он и что с ним, - как эхо ответил Тень, - Я не могу тебе сказать – сам не знаю, но только пробудет он там до тех пор, пока ты не закроешь свою Бездну. А если ты не согласишься на это, то Рок останется в небытии навсегда. Конечно всё это было чистой воды блефом, но Канал этого не знал и в настолько подавленном состоянии не сподобился проверить правдивость слов эльфа. Но Канал не был бы демоном, если бы и в этой ситуации не попытался вывернуться и остаться при своём.
- А кто сказал, что Бездна моя, - уставился он не мигая на принца.
Тень только вздрогнул от волнения, но отступать не собирался. Неужели они ошиблись, считая Канала хозяином Бездны? – Чтож, - выдавил он из себя, - Тем больше тебе придётся попотеть, если ты хочешь вернуть сына. Сам же при этом покрылся мурашками под взглядом Князя. Демон позеленел от злости. Он был на крайние меры, лишь бы унять мерзавца принца, который стоял перед ним с высоко поднятой головой и терзал его душу. Но Канал побаивался наказывать вестника, это грозило срывом переговоров. Тут в зал, не торопясь, вошла Аманда.
- Если ты скажешь хоть одно слово про сына в её присутствии, - страшно прошипел Князь в самое ухо эльфу, - Клянусь, никто не сможет тебе помочь. Мой гнев будет ужасен. Принц почувствовал себя после этого обыкновенной тенью Великого Князя Теней и понял, тому действительно ничего не стоит развеять в прах одного из своих слуг. Он почтительно склонил голову и отступил за трон, давая Княгине подойти к Князю.
- Надеюсь, я не сильно тебе помешала, - ласково проговорила она. У Канала отлегло от сердца. В последнее время их отношения с Амандой оставляли желать лучшего. Наконец – то, она перестала на него сердиться.
- Да нет, дорогуша, ты мне никогда не мешаешь, - нежно и с любовью в глазах  ответил он ей, возвращаясь в человеческий облик. Он показывал ей, что ради неё он готов бросить все свои дела и быть полностью в  её распоряжении.
- Хотела связаться с нашим мальчиком, - продолжала Аманда, - А он не отвечает. Ты, случайно не знаешь, где он?
- Нет, солнышко, не знаю. Может, дела у него важные. У молодых всегда проблемы. Небось, закрутил с какой ведьмочкой, зависли где-нибудь, вот и не отвечает. Не переживай, погуляет и примчится к тебе, делиться впечатлениями. Он зыркнул на эльфа, тот ещё дальше забился за трон.
- А о чём это ты с эльфом беседовал? - немного успокоилась Княгиня. – Говорят, он недавно вернулся из мира живых. Что там нового, принц? Расскажи мне, а то скучновато как-то. Тень неуверенно вышел вперёд. Он не знал, как ему поступить. Его пребывание здесь заканчивалось, а он не завершил переговоры с Каналом. – Вот припёрло же её сюда, - думал Тень, - Как же мне выкрутиться? И он решился. – Не позволит ли мне Княгиня. Шепнуть пару слов на ухо Великого Князя, а затем я буду в полном Вашем распоряжении сколько Вы пожелаете. Он улыбнулся ей, как улыбнулся бы любимой эльфийке, как всегда, это сработало.
- Чтож, эльф, я жду тебя у себя. Не задерживайся. Потом она строго взглянула на Канала, - я его жду, не забывай этого!
- Мы не долго, дорогая, каких-нибудь пару манов, - заверил её Князь.
Она, так же нетороплива, как и пришла, покинула тронный зал. Эльф облегчённо вздохнул. – Князь даст ответ сейчас или потом? – пошёл он в наступление. Он припёр Канала к  стене, тот не мог рисковать жизнью сына.
- Да и кто помешает мне после его возвращения, начать это дельце снова? – думал он. Но эльф, словно прочёл его мысли. – Если вы даёте согласие, то вы должны дать Высшую Клятву на крови, что потом Бездна не откроется  вновь.
Канал рвал и метел. Ещё никто, со дня рождения этого мира, не смел диктовать ему условий. Создатели не в счёт. И вот, он Великий Князь царства Теней должен подчиниться неизвестно кому и ничего не может с этим поделать. Он вновь принял демонический облик, вскрыл себе вену и над дымящейся кровью дал Высшую Клятву, которую никому не под силу нарушить. В свидетели призывались: Великие Создатели, Удача и Судьба. Можно было быть уверенным, нарушитель такой клятвы погибал мгновенно и окончательно. И так, Канал обязался закрыть Бездну в течении двух дней в обмен на жизнь своего сына. Не предпринимать никаких попыток после его возвращения, возродить её снова. Как только он дал эту Клятву, как гром у него в мозгу прозвучали слова, - Клятву приняли и подтвердили! Теперь пути назад у него не было.
- Прощайте, Князь, - смирив гордость, эльф склонил перед ним голову. – Надеюсь, в ближайшие годы мы не свидимся. Моя миссия вестника закончена, я ухожу в мир живых.
- Как так, уходишь? – грозно сдвинул брови Канал. – Ты не можешь уйти, тебя ждёт Княгиня.
- У меня нет времени на беседы с ней, ответил принц. – Вы не забыли, я должен ещё поставить в известность о вашем согласии тех, кто удерживает Рока. Он врал напропалую, думая о том, что общение с Лотом научило его тому, чего раньше он никогда не делал. Прозвучал долгожданный вызов – это Литл, отсчитав тридцать манов, звал его к себе. В сей ман зов гнома оказался сильнее желания Канала оставить эльфа при себе, поэтому на берегу озера сгустилась тень, которая под солнечными лучами стала эльфом, вернувшимся к своим друзьям.
- Великие Создатели! – крикнул он, бросаясь в их объятия, - Нам удалось его надуть. Он дал Высшую Клятву, и Великие её приняли. Представляете, они включились в игру и на нашей стороне. Хорошее бы везение подольше оставалось с нами.
-
Куда теперь летим? – вклинился в их толпу Лонд.
- Хороший вопрос, - подёргал себя за ухо Лот. – Сейчас нам надо в Ард. Попытаемся убедить ардийцев освободить Цезаря.
- Давайте скорее улетим отсюда, - засуетился эльф, - Пока мой бывший хозяин не передумал меня отпускать. Очень он не любит, когда его превосходят, может круто отомстить.
Тень поёжился, представив процесс развоплощения теней. Глядя, как подействовало на всегда уверенного в себе  эльфа, посещение царства мёртвых, никто не возражал против немедленной отправки. Наскоро собрав вещички, они забрались на спину дракона, - Эх и нравиться мне летать, - воскликнул Рауль, когда воздух засвистел под могучими крыльями Лонда.
Лот направлял полёт дракона. Составленный в голове план не дал сбиться с курса в ночи. Только через сутки их взорам открылся океанский простор, и Ард, примостившийся на его побережье.
Как говорилось ранее, этот город не отличался гостеприимством, но номер в отеле им снять всё ж удалось. На общем собрании пришли к выводу, что договариваться с ардийцами пойдёт кто-нибудь один. На случай неудачи, остальные останутся вне подозрения и смогут действовать по другому плану.
- В нашем распоряжении пол дня, сегодня вечером последний срок, когда мы сможем воспользоваться стечением некоторых обстоятельств, - напутствовал волшебника Лот. – Ты уж постарайся убедить их, что всё зависит от того, простят они Цезаря или нет.
- Да, знаю я, успокойся, - отмахивался Рауль. – НЕ в первый раз врать буду. Не тебе меня учить. Сейчас главное найти у них старшего, который решает все вопросы. Вот это – проблема, а уж обмануть его я сумею.
Литл, Эд и Синдия отправились на поиски обеда для дракона, с комфортом расположившегося на морском берегу. Прекрасная погода и горячий песок разморили Лонда «до не могу», а ожидание еды придавало обстановке некоторую пикантность.
Рауль сам вызвался идти на операцию. Оказалось, что он лучше других знает ардов. – Когда-то давно, у меня друг был – ард, - уговаривал он эльфа, который хотел попытать удачу. – И устал ты, отдохнуть тебе надо. Короче, уговорил. Его друзья остались в отеле. А он отправился на поиски главного в этом городе. Немного побродив по узким улочкам, Рауль решил остановить первого попавшегося, и обстоятельно с ним поговорить. На встречу шёл эльф. Точнее сказать. Ардиец в облике эльфа, к нему волшебник и обратился. – Добрый день, уважаемый. Ард остановился и тоже вежливо поздоровался.
- Мне нужна ваша помощь, - продолжал Рауль. – Я прибыл издалека со сведениями о Великой Бездне. Очень важно, чтобы я передал их вашим Старейшинам в течение двух танов. Потом будет поздно. Ардиец внимательно на него смотрел. Рауль видел со стороны, каких усилий стоило тому принять решение.
- Иди за мной, человек, я отведу тебя в Совет Старших, им всё и расскажешь. Они долго петляли по закоулкам, прежде чем подошли к какому-то строению, напоминавшему скорее склеп, чем здание Совета. Однако, Рауль привыкший ничему не удивляться, не задавая лишних вопросов, вошёл в узкую дверь за своим проводником.
Внутри оказалось темно и тихо. Ардиец взял Рауля за руку и повёл его вглубь  этого странного дома. Спустя пару манов, он остановился, - Мы пришли. Говори всё, что хочешь сказать, тебя услышат. Он отпустил руку волшебника, и тот остался один в кромешной тьме.
- Идиотское положение, - подумал он, но делать было нечего, он стал излагать придуманную ими легенду. – Я из царства Теней от Князя Канала. Он дал Высшую Клятву, что если до сегодняшнего вечера Кармен примет свой первоначальный облик и будет прощён за совершённые им ошибки, Великая Бездна закроется навсегда. Создатели приняли его клятву. Я сказал всё. Рауль начал ощущать, как комната, в которой он находился, стала наполняться энергией. Она обтекала его, подобно воде, даже воздух светился, но глаза не видели ничего, что можно было бы назвать живым существом. Наконец, загорелся свет, не очень яркий, но достаточный, чтобы оглядывающийся Рауль убедился – в комнате действительно никого нет. Он собрался с духом, - Я жду, Старейшие.
Голос, ответивший ему шёл, казалось, отовсюду. – Мы решили, человек, и тоже даём Клятву. Как только закроется Бездна, а мы сразу это почувствуем,  Кармен приобретет свой прежний вид. Вот только выживет он после этого или нет, мы не знаем. Магдас в тот миг будет в открытом океане и возможно, даже скорее всего, среди монстров, которыми он питается. Так что, сам понимаешь – его шансы малы.
Рауль передёрнулся, представив себе бедного Цезаря окружённого морскими чудовищами. – Вот это смерть мы ему организовали, - думал он. – Что же делать, что ещё сказать этим невидимкам? – Разве нельзя совершить превращение подальше от Бездны и поближе к берегу?
- Нет!!! – волшебник чуть не оглох от этого крика. – Слишком велика его вина. Если Создатели позволят ему остаться живым – так тому и быть, а если нет – значит он не заслужил прощения. Ты можешь идти, человек, мы выразили свою волю.
Голос стих, перед Раулем распахнулась дверь, ведущая на пустынную улочку. Он вышел, да и что он мог ещё сделать. Дверь закрылась за ним с глухим стуком. День близился к вечеру.  У них ещё оставались пару танов в запасе, стоило хотя бы попытаться помочь Цезарю. Рауль перешёл с тихого шага на бег.
Как вихрь он ворвался в номер, свалив Литла, выходящего оттуда. – Беда! – еле отдышавшись, просипел он. – Случилось непредвиденное. Когда Бездна закроется, Цез, где бы он ни находился, станет самим собой. Если в этот момент он будет  кого-то есть, а мне дали понять, что так оно и будет, то представляете, какое его ждёт пробуждение. Лучше бы он всю жизнь в шкуре Кармена провёл, чем так погибнуть. Врагу такого не пожелаешь. У Синди сжалось сердце, - Неужели, ничего нельзя сделать? Вы просто обязаны придумать выход, - закричала она.
- Помогли, называется, - опустился на пол ошарашенный Эд… - Из огня да в полымя. Только Литл спокойно сказал, - Нечего ныть, лучше думайте, чем ему помочь.
Взгляд Лота, бегающий с одного на другого, внезапно прояснился, - Пришла пора испытать мои новые магические способности. Все, кроме Синди, с недоумением уставились на него. – Какие – такие способности, - нахмурился Литл, - Сейчас не время для шуток.
- Это не шутка, - прервал Лот, - Я кое-что придумал. Если он окажется недалеко от того места, где будем мы, то всё получится, если нет… Чтож. Тогда вина за его смерть станет нам Карой на всю жизнь. Не хотелось бы этого. А теперь быстро бежим на пляж к Лонду. Загружаемся и вылетаем. Разговоры разводить некогда. Если успею, расскажу всё по дороге или потом. Они помчались, кто как мог. Град полетел вперёд – предупредить дракона о предстоящем вылете. Когда остальные добрались до места, где Лонд отдыхал, дракон уже приготовился.
- Отлетай от берега крамов на сто, - крикнул Лот в ухо взлетающему дракону.- Желательно в сторону Бездны. Примерно через тан, Лот заставил его снизить скорость и кружить по диаметру пранов в двадцать или около того. Сам же принялся внимательно вглядываться в глубину. Его действий никто не понимал. Куча вопросов готовилась сорваться с губ его друзей, но сосредоточенный вид гнома и нечто необъяснимое, происходившее внизу, заставляло всех если не молчать, то не приставать с расспросами к Лоту. Сам не слабый маг, Рауль первым почувствовал под водой чудовищное скопление силы, которую он себе и представить не мог.. Вдруг поверхность буквально разорвали скопища лап, щупалец, плавников. Зубов, хвостов. Морд и ещё не понятно чего. Казалось. Всё это сейчас выпрыгнет из воды и набросится на них. Куда там было бухте Квелора до этого огромного сгустка мерзости, который издавал такие пронзительные звуки, что хотелось оглохнуть, а заодно и ослепнуть, лишь бы не слышать и не видеть всего этого.
Лонда от такого зрелища подбросило пранов на десять вверх. Лот же с удовлетворением оглядев дело рук своих, взглянул на остальных. Надо заметить, его удивил их видок. – Вы что? - округлил он глаза. И тут до него дошло, как его иллюзия на них подействовала. – Всё это не настоящее, - убеждал он их. – Это только галлюцинация, созданная для Кармена, как приманка. Он приплывёт сюда поесть. Здесь заклятие спадёт и мы благополучно его вытащим.
- Если Цеза родимчик не хватит, до этого от страха, - простонал пришедший в себя Рауль. – Откуда такая мощь? Объясни-ка нам, - набросился на брата Литл. – Ты никогда не умел создавать приличных иллюзий, а тут погляди, что сотворил, даже Тень поверил. А он не зелень какая вроде нас.
- Мне самому не ясно, откуда у меня взялись эти способности, - отмахивался Лот. – Этому пока нет объяснения, так что примите всё как есть. Для нас сейчас главное, чтобы Кармен поверил в оптический обман, иначе, Цезарю каюк.
- Похоже, он поверил, - указала Синдия на огромную тень, скользившую к приманке.
- Ура! Сработало!- завопил Лот. Тень его притормозил. – Ты, глюк вовремя сними, а то радоваться будет нечему.
Гном согласно кивнул головой и сосредоточился на ужасе, кишащем внизу. – Лонд, спустись пониже, - скомандовал он, и дракон послушно спикировал, всё ещё подозрительно поглядывая на иллюзию.
- На драконов не действует магия, - спрашивал он себя, - Почему же я вижу, то, чего нет? Постепенно ответ сформировался в его мозгу. Он повернул голову к седокам. – Со всей ответственностью заявляю – внизу не галлюцинация, а настоящие чудовища. Иначе, я бы их не увидел.
- Понятно, - кивнул Тень, - Просто Лот перестарался и вместо глюка создал вещество. Материю уничтожить труднее образа, ты уж гном, постарайся успеть. Когда Кармен врезался в клубок тварей, во все стороны полетели клочья, трудно сказать, чьи. Все надеялись - не Цезаря. Хотя беспокоиться за эту машину для убийств, наверное, не стоило. Он явно чувствовал себя прекрасно в этой свалке. Лишь солнечный диск скрылся за горизонтом, Лот закрыл глаза, представляя себе остатки монстров, созданных им, затем принялся мысленно стирать их изображение. Глядевшие вниз видели. Как монстры один за другим исчезают. С блеском последнего луча испарились все. Кармен на миг застыл, потом посмотрел вверх, прямо на них и выпрыгнул из воды. Казалось, он достанет своими страшными зубами дракона, но нет, челюсти щёлкнули, схватив лишь воздух.
- Друзья мои, - прошептал эльф, - Мы – первые и последние, кто видел Кармена во все его красе и при этом остались в живых. Магдас шлёпнулся в воду, подняв при этом огромнейшую волну и ушёл в глубину. На поверхность всплыл ард в облике человека – это был Цезарь, целый и невредимый. Лот вздохнул с облегчением. – Великие Создатели, неужели мы сделали это?!
- Сделали, сделали, - посмотрел на него эльф. Затем он заклятием поднял барахтуещегося в воде арда и пролевитировал его на спину дракона. – Летим к берегу, - крикнул он Лонду.
- Ну слава Великим, ещё манов десять полёта кругами, и мы шлёпнулись бы в воду, - проревел тот. – Я же не качели какие. Летел он немного зигзагами, но точно в сторону побережья. Цезарь сидел голый и мокрый в кругу друзей. Он, пока, ничего не понимал, но радость, светившаяся в глазах окружавших его, придавала сил и уверенности. Синдия укутала арда каким-то балахоном. – Наконец-то, ты снова с нами, - улыбнулась она, - Мы уже совсем отчаялись. Видимо, ты любимчик Судьбы и Удачи.
Эд, не сдержав восторга, расправил крылья, взмыл ввысь и принялся выделывать в воздухе пируэты.
- Смотри, не свались, - рассмеялся Литл.
- Ничего, - отвечал град, - эльф меня вытащит, но вскоре притомившись, примостился на спине дракона, который выровняв полёт, стремительно рванул вперёд


Вы здесь » Niksma » Творчество » Просто сказка


Рейтинг форумов | Создать форум бесплатно © 2007–2017 «QuadroSystems» LLC